Genstartning af Fulham

Efter 13 sæsoner i streg i Premier League rykkede Fulham ned i sæsonen 2013/14.

Jamie O'Hara Fulham

Jamie O’Hara har haft en fremragende start i Fulham efter skiftet fra Blackburn

I mellemtiden har Fulham nu spillet én sæson blandt de næstbedste, hvor klubben endte på en undervældende 17. plads. Sæsonen bød samtidig på en trænerfyring, da den tyske tosse Felix Magath efter en rædselsstart blev afløst af Fulham-vante Kit Symons. Efter en lovende start gik Symons dog også kold, og klubben rykkede først væk fra nedrykningsfaren i slutningen af sæsonen.

Så hvor står Fulham nu? Forventningen blandt fansene er klar – Fulham skal blande sig i oprykningskampen. Symons har nu haft sommeren til selv at skabe et slagkraftigt Championship-hold, og indtil videre ser det lovende ud med rekrutteringen af:

  • Jamie O’Hara (28 år, central midtbane, gratis fra Blackpool)
  • Ben Pringle (26 år, central/venstre midtbane, gratis fra Rotherham)
  • Tom Cairney (24 år, central/højre midtbane, ikke oplyst pris fra Blackburn)
  • Jazz Richards (24 år, højre/venstre back, ikke oplyst pris fra Swansea)
  • Andy Lonergan (31 år, målmand, gratis fra Bolton)
  • Sakari Mattila (26 år, midtbane/forsvarer, ikke oplyst pris fra Aalesund)
  • Luke Garbutt (22 år, venstreback, lån fra Everton)
  • Andrew Dawber (20 år, målmand, gratis fra Accrington)
  • Tim Ream (27 år, forsvarer, ikke oplyst pris fra Bolton) (NB. Endnu ikke bekræftet)

Ud: Bryan Ruiz (Sporting CP), Patrick Roberts (Manchester City), Konstantinos Mitroglou (Benfica – lån), Hugo Rodallega, Tim Hoogland (Bochum), Gabor Kiraly (Szombathelyi Haladas), Maarten Stekelenburg (Southampton – lån), Chris David, Adil Chihi, Liam Donnelly (Crawley Town – lån), Josh Passley (Dagenham & Redbridge), Solomon Sambou, Jonathan Buatu Mananga (Waasland-Beveren), Noe Baba (Birmingham), Lyle Della-Verde (Fleetwood Town), Ryan Williams (Barnsley), Stephen Arthurworrey (Yeovil Town – lån), Tom Richards (Aldershot Town)

Fulham havde en katastrofal 2014/15 sæson, hvor de som nævnt tidligere var i nedrykningsfare i store dele af sæsonen. For en nedrykker fra Premier League var det en enorm skuffelse, og der skal andre boller på suppen i den kommende sæson. Magath havde i min optik en stor del af skylden for den miserable sæson, men Fulham-favoritten Kit Symons kunne heller ikke sige sig fri for ansvar med en meget tvivlsom indskiftningspolitik. Det gav Symons en del kritik, hvor jeg dog fandt størstedelen unuanceret og uretfærdig. Men nu er det et mandskab formet af Symons, og derfor vil kritikken også være på sin plads, hvis ikke spillet fungerer. For mig er han dog fortsat den rigtige mand til jobbet, og det kræver tid at vende en synkende skude.

Personligt ser jeg ikke tabet af Bryan Ruiz som det helt store problem, da costa ricaneren har været utilfreds med tilværelsen de seneste to sæsoner – og så har han været slemt overvurderet siden sit skifte fra Twente i 2011. Salget af Patrick Roberts er sandsynligvis værre, da den unge kantspiller kunne have udviklet sig til en profil i de kommende sæsoner. Dog ville Roberts ikke forlænge med klubben, og i stedet valgte han at blive perifer reserve i Manchester City. Den lovende kantspiller var dog sjældent blandt Symons’ udvalgte, så også her er afskeden til at overkomme. Desuden har vi holdt på danske Lasse Vigen Christensen, som var exceptionel indtil en ærgerlig skade satte en stopper for hans sæson, samt topscorer Ross McCormack, der har været rygtet væk til flere af Premier League-oprykkerne. McCormack forlængede endda sin kontrakt til 2019 i midten af august.

Alt i alt kommer Fulham styrket ud af sommerpausen, og klubben kan meget vel være outsider til at ende lige inden for play-off, når sæsonen går på hæld. Dog forudsiger jeg, at Kit Symons’ tropper må nøjes med niveauet mellem en 8. og 11. plads.

Profil: Ross McCormack (topscorer og vicekaptajn)
Vigtige brikker: Marcus Bettinelli, Lasse Vigen Christensen, Jamie O’Hara, Tim Ream
Det unge talent: Moussa Dembélé (det er nu eller aldrig for Dembélé, som dog stadig er eftertragtet ude i Europa)
Karrierens efterår: Scott Parker (vores gamle kaptajn ser ud til at komme lidt i overskud efter de mange indkøb)
Den overvurderede: Ryan Tunnicliffe (middelmådig boldflytter på midtbanen)
Den undervurderede: Nikolay Bodurov (han ligner ikke en starter i denne sæson, men faktum er, at bulgareren var klart den bedste midterforsvarer i sidste sæson)

Formodet startopstilling: Bettinelli, Garbutt, Burn/Hutchinson, Ream, Richards, Pringle, LVC, O’Hara, Cairney, Smith, McCormack

Forudsigelse: 8-9

Resten af feltet

Kampen om oprykning til det forjættede land har sandsynligvis aldrig været stærkere. Udover Fulham kandiderer Hull, Middlesbrough, Derby, QPR, Cardiff, Charlton, Ipswich, Brentford, Burnley, Wolverhampton, Blackburn og Birmingham til de tre oprykningspladser. Hull er den åbenlyse favorit med spillertruppen for øje, men Middlesbrough har ageret fremragende på transfermarkedet, og det samme kan siges om Derby. Mit bud er derfor, at Hull, Boro og Derby rykker op med QPR, Burnley, Wolves og Ipswich som outsidere.

I den anden ende mener jeg ikke, at Bolton forbliver Championship-klub, og deres træner Neil Lennon kan meget vel blive sæsonens første trænerfyring. Det ligner en afsked med forsvarskolossen Tim Ream, og samtidig har de en af ligaens svageste offensiver med de målfattige Gary Madine, Stephen Dobbie og pensionisten Emile Heskey som profiler! Derudover ligner det endnu en svær sæson for Rotherham, der dog har oprustet fornuftigt på papiret. Andre hold i potentiel nedrykningsfare er Bristol City, MK Dons, Huddersfield og Preston. Brighton bliver også nævnt som nedrykningsaspirant i flere optakter, men Chris Hughton har lavet nogle glimrende handler denne sommer, og de ligner mere en blød midtervare i tabellen. Mit bud på de tre nedrykkere er Bolton, Rotherham og Bristol City/Huddersfield.

Reklamer

Sæsonoptakt 2012/13

Premier League sæsonen 2012/13 er teknisk set begyndt (minus teknisk set), men transfervinduet er “lige” lukket ned, så jeg føler, dette er tidspunktet til at offentliggøre min optakt til verdens bedste liga.

Jeg vil i denne roman af en artikel prøve at give et nuanceret, men til tider forudindtaget(!), blik på den kommende sæson, truppernes styrke samt forudsigelser omkring klubbernes endelige placering.

Optakten har været 90 % færdig de seneste tre uger, men da jeg har haft travlt med en håbløs jobjagt, er det først lykkes mig at få rettet og modificeret de afsluttende detaljer inden for de sidste par døgn.

Med en mindre pause i Premier League-programmet kan jeg lige presse artiklen ind i blog-arkivet!

Mine forudsigelser for sæsonen ser således ud:

1. City
2. United
3. Chelsea
4. Arsenal
5. Tottenham
6. Newcastle
7. Everton
8. Liverpool
9. Swansea
10. Sunderland
11. Fuham
12. WBA
13. West Ham
14. QPR
15. Villa
16. Wigan
17. Southampton
18. Stoke
19. Reading
20. Norwich

Optakten kan du finde i nedenstående.

Forklaring af nøglebegreber:
Karakter for køb og salg denne sommer = Efter den gamle 13-skala
Man To Watch = Den spiller, som kan skabe det ekstraordinære.
Nøglespiller = Nøglespilleren!
Overrated = Den spiller, som får for meget opmærksomhed i forhold til kvaliteter.
Underrated = Den spiller, som ikke får den opmærksomhed, han fortjener.
Young Gun = Det unge lovende talent.
Unsung Hero = Den spiller, der går forrest.
Forgotten Man = Den spiller, som sjældent bliver hevet frem i PL’s dagslys.
Useless = Den spiller, som ikke hører hjemme i PL.
Sidste Sæsons Skuffelse = Den spiller, som skuffede forfatteren mest.
Sidste Sæsons Overraskelse = Den spiller, som overraskede forfatteren mest.
Bedste Køb = Ud fra om købet var logisk, kvalitet af spilleren samt pris.
Bedste Salg = Ud fra om salget var logisk, spillerens kvalitet samt pris.
IOP = Ikke offentliggjort pris
Formodet startopstilling = Formodede startopstillinger går ud fra, at alle spillere er skades- og sygdomsfrie

1. Manchester City (Afvigelse: Ingen)
Træner: Roberto Mancini (ITA)
Hjemmebane: City of Manchester Stadium (Kapacitet: 47,726)
Sidste sæsons placering: 1
Karakter for køb og salg denne sommer: 7

Ind: Jack Rodwell (ENG – Everton – £15 mio.), Richard Wright (ENG – Preston – Gratis), Javi Garcia (SPA – Benfica – IOP), Maicon (BRA – Inter – IOP), Scott Sinclair (ENG – Swansea – IOP), Matija Nastasic (SER – Fiorentina – IOP)

Ud: Nigel de Jong (HOL – Milan – IOP), Adam Johnson (ENG – Sunderland – IOP), Stefan Savic (MTG – Fiorentina – IOP), Gai Assulin (ISR – Racing Santander – Gratis), Emmanuel Adebayor (TOG – Tottenham – IOP), Dedryck Boyata (BEL – Twente – Lån), Roque Santa Cruz (PAR – Malaga – Lån), Mohammed Abu (GHA – Rayo – Lån), Sean Tse (IRL – Oldham – Gratis), Owen Hargreaves (ENG – Ingen klub), Joan Angel Roman (SPA – Barcelona – IOP), David Pizarro (CHI – Roma – Retur fra lån), Greg Cunningham (IRL – Bristol City – IOP), Wayne Bridge (ENG – Brighton – Lån), Vladimir Weiss (SLK – Pescara – IOP), Ahmad Benali (ENG – Brescia – Gratis), Gunnar Nielsen (FÆR – Ingen klub), Stuart Taylor (ENG – Reading – Gratis), Omar Elabdellaoui (NOR – Feyenoord – Lån), Andrea Mancini (ITA – Ingen klub)

Hvorfor dog handle ind, når man har ligaens stærkeste trup? Det spørgsmål stillede Roberto Mancini sikkert sig selv for et par måneder siden, men ikke desto mindre blev det til købene af Gareth Bales favoritmodstander Maicon, den spanske defensiv-spiller Javi Garcia samt de to unge briter wingen Scott Sinclair og skadesplagede Jack Rodwell, som sandsynligvis kun er erhvervet pga. Premier League-reglen omkring et bestemt antal hjemlige spillere i truppen. Så hvis City-fansene regnede med, at Manchester-klubben skulle ud og købe verdensherredømmet, så er de blevet slemt skuffede. Javi Garcia og Rodwell skal kæmpe indbyrdes om pladsen ved siden af the almighty Yaya Toure, mens Mancini-favoritten Gareth Barry måske er ved at miste fodfæstet i den stenrige klub.

Der er næsten ingen grund til at gennemgå Citys mandskab yderligere, da deres trup næsten er identisk fra sidste år, hvis man ser bort fra Nigel de Jong, Adam Johnson og Stefan Savic. Med mindst to klassespillere på hver eneste position, har Mancini et kolossalt luksus-problem, som ingen anden manager i Premier League kan matche. De eneste hovedpiner, italieneren kommer til at slås med, er mandskabsbehandling, og hvilken farve sokker han skal have på til kampdage.

Defensivt ser jeg en klar fordel for City i forhold til United, mens begge mandskaber er relativt ligestillede på resten af banen med en lille fordel til City på midtbanen og til United i offensiven. Jeg anser stadig City som favorit til mesterskabet især pga. den stærke defensiv og en potentiel topscorer i Agüero, men Uniteds van Persie-køb giver dem alligevel en chance for at tage titlen i en seværdig målfest, der ikke er set magen til siden Yorke/Cole dagene.

Formodet Startopstilling

GK – Joe Hart
LB – Aleksandar Kolarov / Gaël Clichy
RB – Pablo Zabaleta / Micah Richards
CD – Joleon Lescott
CD – Vincent Kompany
RM – Samir Nasri
LM – David Silva
CM – Gareth Barry / Javi Garcia / Jack Rodwell
CM – Yaya Toure
ST – Carlos Tevez / Mario Balotelli
ST – Sergio Agüero

Man To Watch: Sergio Agüero
Nøglespiller: Vincent Kompany (jernhårdt belgisk stål)
Overrated: James Milner (se mig mor, jeg dribler energisk rundt i ring)
Underrated: David Silva
Young Gun: Matija Nastasic
Unsung Hero: Pablo Zabaleta
Forgotten Man: Michael Johnson
Useless: Costel Pantilimon
Sidste Sæsons Skuffelse: Samir Nasri
Sidste Sæsons Overraskelse: Joleon Lescott (Man with weird face conquers all)
Bedste Køb: Scott Sinclair
Bedste Salg: Adam Johnson (Den talentfulde englænder var ikke tilfreds med bænkevarmer rollen)

2. Manchester United (Afvigelse: 2-3)
Træner: Alex Ferguson (SKO)
Hjemmebane: Old Trafford (Kapacitet: 76,212)
Sidste sæsons placering: 2
Karakter for køb og salg denne sommer: 10

Ind: Robin van Persie (HOL – Arsenal – £24 mio.), Shinji Kagawa (JAP – Dortmund – £12 stigende til £17 mio.), Alexander Buttner (HOL – Vitesse – £3,9 mio.), Nick Powell (ENG – Crewe – £3,75 mio.), Angelo Henriquez (CHI – Universidad de Chile – IOP)

Ud: Dimitar Berbatov (BUL – Fulham – £4 mio.), Park Ji-Sung (SYK – QPR – £2 mio.), Zeki Fryers (ENG – Standard Liege – IOP), Michael Owen (ENG – Stoke – Gratis), Richie De Laet (BEL – Leicester – IOP), Matt James (ENG – Leicester – IOP), Paul Pogba (FRA – Juventus – Gratis), Oliver Norwood (ENG – Huddersfield – IOP), Fabio (BRA – QPR – Lån), Sean McGinty (IRL – Oxford – Lån), Tomasz Kuszczak (POL – Brighton – Gratis), Ben Amos (ENG – Hull – Lån), Reece Brown (ENG – Coventry – Lån), John Cofie (ENG – Sheffield Utd – Lån)

Hvor står United henne i denne sæson? United har ligget forholdsvis stille, hvis man ser bort fra købene af Arsenals Robin van Persie og japanske Shinji Kagawa, som mange fodboldfanatikere inklusive undertegnede ser frem til at følge i Premier League. Så det har været en stille sommer for Alex Ferguson, der roligt og planmæssigt har kunnet forberede sig til sæsonstarten her midt i august.

Ingen ændringer giver sandsynligvis United den fornødne ro til endnu engang at kæmpe om mesterskabet, på trods af de på papiret er en del svagere besat på de forskellige positioner i forhold til lokalrivalerne fra City. Med Kagawas ankomst må man formode, at Paul Scholes ryger på bænken på trods af en fin optaktsfase, men det bliver svært for Sir Alex at ignorere førstnævnte til startelleveren. Generelt er startopstillingen forholdsvis nem at forudse (på papiret), hvor venstre midtbane ser mest usikker ud med den Oscar-nominerede Ashley Young og humørspilleren Nani i kamp om pladsen. Den fremragende Luis Valencia burde være selvskreven til højrekanten, mens John Obi Mikel-klonen Michael Carrick glider ind på den defensive midtbane bag Kagawa. Den ellers glimrende Tom Cleverley og den atypiske brasilianer Anderson er derfor i vildrede før sæsonen, da de virker til at være længere nede i hierarkiet. 70-årige Ryan Giggs vil sandsynligvis også kæmpe en indædt kamp for at få sine obligatoriske tyve kampe i løbet af sæsonen.

I forsvaret har Ferguson større vanskeligheder. Hvis Nemanja Vidic kan holde sig skadesfri, vil det stadig være med Roy Hodgsons gode ven Rio Ferdinand ved sin side, mens den svingende Rafael starter ud i højre side med den formsvage Patrice Evra i venstre. Den tidligere Fulham-spiller Chris Smalling er også i spil i højre side, men den store forsvarsspiller indleder sæsonen på sidelinjen med en fodskade. Også unge Phil Jones er kandidat til både højre side og centralt, men efter en svær første sæson i United er han blevet overhalet af sine indbyrdes rivaler. Nordirske Jonny Evans fik lidt af et gennembrud i den seneste sæson, og Ferguson har endda gået så vidt at kalde ham en af Premier Leagues bedste forsvarsspillere (Her indsætter jeg en hvid linje, da jeg ligger på gulvet og skraldgriner). Forsvaret ligner stadig United akilleshæl på trods af Evans’ eftersigende sublime kvaliteter, da både Vidic og Ferdinand har kæmpet med adskillige skader de seneste sæsoner, hvilket har sat sine spor i de aldrende ben. Jeg er personligt heller ikke overbevist af David Butterfingers i Uniteds mål, da spanieren stadig har store vanskeligheder i det fysiske magtspil ved dødboldssituationer. Mark my words: Han vil igen koste United skæbnesvangre point i denne sæson.

Offensivt ser United monster-skræmmende ud med firekløveret Wayne Rooney, Danny Welbeck, Javier Hernandez og Robin van Persie. Mon Welbeck vil være tilfreds med at afgive sin faste plads til sidstnævnte, når han nu er blevet en fast bestanddel af landsholdet? Jeg tvivler og forudser et skifte næste sommer. Men van Persie/Rooney konstellationen kan uden tøven betegnes som en af verdens farligste frontduoer!

United ligner det stærkeste hold i Premier League efter City, men jeg tager chancen og proklamerer, at de ikke formår at overhale deres naboer i den interne magtkamp; især med henblik på de evigt skadesplagede Ferdinand og Vidic kontra den suveræne stopperduo Kompany og Lescott.

Formodet Startopstilling

GK – David De Gea
LB – Patrice Evra
RB – Rafael / Chris Smalling
CD – Rio Ferdinand
CD – Nemanja Vidic
LW – Ashley Young / Nani
RW – Luis Valencia
CM – Shinji Kagawa
CM – Michael Carrick
ST – Robin van Persie
ST – Wayne Rooney

Man To Watch: Shinji Kagawa
Nøglespiller: Nemanja Vidic
Overrated: Michael Carrick
Underrated: Tom Cleverley (den nye Paul Scholes med tilsat tackle-evne og salt)
Young Gun: Chris Smalling
Unsung Hero: Darren Fletcher
Forgotten Man: Bébé (Ferguson begår også fejl)
Useless: Anderson
Sidste Sæsons Skuffelse: Anderson
Sidste Sæsons Overraskelse: Jonny Evans
Bedste Køb: Shinji Kagawa (Yderst interessant japaner, der var en fryd at følge for Dortmund)
Bedste Salg: Park Ji-Sung

3. Chelsea (Afvigelse: 2-4)
Træner: Roberto Di Matteo (ITA)
Hjemmebane: Stamford Bridge (Kapacitet: 42,055)
Sidste sæsons placering: 6
Karakter for køb og salg denne sommer (efter 13- skalaen): 9,5

Ind: Oscar (BRA – Internacional – £25 mio.), Marko Marin (TYS – Werder Bremen – £6 mio.), Edin Hazard (BEL – Lille – £40 mio.), Victor Moses (ENG – Wigan – £7 mio.), Cesar Azpilicueta (SPA – Marseille – £7 mio.), Josh McEachran (ENG – Swansea – Retur fra lån), Thorgan Hazard (BEL – Lens – IOP)

Ud: Didier Drogba (IVO – Shanghai Shenhua – Gratis), Raul Meireles (POR – Fenerbache – IOP), Michael Essien (GHA – Real Madrid – Lån), Yossi Benayoun (ISR – West Ham – Lån), Romelu Lukaku (BEL – West Bromwich – Lån), José Bosingwa (POR – QPR – Gratis), Salomon Kalou (IVO – Lille – Gratis), Matej Delac (KRO – Budejovice – Lån), Tomas Kalas (TJE – Vitesse – Lån), Josh McEachran (ENG – Middlesbrough – Lån), Archange Nkumu (ENG – Yeovil – Lån), Nathaniel Chalobah (ENG – Watford – Lån), Gael Kakuta (FRA – Vitesse – Lån), Patrick van Aanholt (HOL – Vitesse – Lån), Amin Affane (SVE – Roda – Lån), Rohan Ince (ENG – Yeovil – Lån), Ulises Davila (MEX – Sabadell – Lån), Kevin De Bruyne (BEL – Werder Bremen – Lån), Sam Hutchinson (ENG – Not Forest – Lån)

Chelsea har religiøst kørt en 4-3-3 formation siden Mourinho-tiden, men med en hær af midtbanespillere kan det faktum blive ændret i denne sæson. Det ville i høj grad undre mig, hvis nyindkøbene Oscar og i særdeleshed Edin Hazard er købt ind som permanente bænkevarmere, men især i brasilianerens tilfælde kan der i startfasen blive tale om en tilvænningsperiode. I Community Shield stillede Di Matteo i en formation med Juan Mata liggende bag målfattige Fernando Torres, Hazard på venstrekanten, Ramires i en uvant højre side! og Frank Lampard/John Obi Mikel på den centrale midtbane. Både de nye ansigter Marko Marin, Victor Moses og Cesar Azpilicueta samt Gary Cahill, Daniel Sturridge og Oriol Romeu er også i spil til startelleveren, så rotationsprincippet kan tænkes at blive et ofte benyttet værktøj på Stamford Bridge i løbet af sæsonen.

Med de nye indkøb kan Sorteper dog ryge videre til talentfulde Sturridge, mens også den stagnerende Florent Malouda ligner et overstået kapitel i London-klubbens startellever. Moses og Marin ligner heller ikke åbenlyse førstevalg, og især sidstnævnte er sandsynligvis i fare for at forsvinde i 2013. I front er Sturridge og Moses også i spil, men pga et oppustet prisskilt holder Chelsea fortsat fast i Fernando Torres, som godt nok blev EM-topscorer på en billig baggrund, men som efter min mening stadig er en skygge af sit tidligere farlige jeg. Personlighedsspaltning længe leve. Faktisk er Chelsea forholdsvis tyndt besat i front, hvor Romelu Lukaku og Didier Drogba er sendt videre i systemet, og derfor er der et endnu større pres på den målfattige Torres, som til sit forsvar kom godt fra start med en scoring i Community Shield-nederlaget til City. Det kan være, at spanieren uden Drogbas tilstedeværelse får gang i målscoringen.

I defensiven indtager det altid underholdende og nonchalante headcase David Luiz pladsen ved siden af Marvel-superhelten Captain Racism (aka John Terry) med en stærk back-up i uheldige Gary Cahill. Branislav Ivanovic og Ashley Cole indtager umiddelbart back-pladserne, men det engelske stortalent Ryan Bertrand kan skimte et gennembrud i tilfælde af førstevalget Cole bliver skadet. I Ivanovics højre side har Chelsea sagt farvel til Jose “Unibrow” Bosingwa og hentet spanske Cesar Azpilicueta, som muligvis er udset som førstevalg efter lidt tilvænning. Ivanovic kan derfor rykkes ind centralt, hvor han tidligere har hærget. Gumpetunge Ivanovic leverede en fænomenal start på sæsonen, hvor han med en af sine klodsede trademark-tacklinger pådrog sig en udvisning i Community Shield.

Kan succesfulde Roberto Di Matteo fortsætte sin stime af gode resultater i den kommende sæson? Det virker ikke urealistisk, men i så fald skal Fernando Torres til at vågne op i front.

Formodet Startopstilling

GK – Petr Cech
LB – Ashley Cole
RB – Branislav Ivanovic / Cesar Azpilicueta
CD – David Luiz / Gary Cahill
CD – John Terry
CM – Ramires
CM – Frank Lampard
AMC – Oscar / Juan Mata / DMC – John Obi Mikel
RW / RST – Edin Hazard
LW / LST – Juan Mata
ST – Fernando Torres

Man To Watch: Edin Hazard / Oscar
Nøglespiller: Ramires
Overrated: John Obi Mikel
Underrated: Daniel Sturridge
Young Gun: Oriol Romeu
Unsung Hero: Ramires
Forgotten Man: Ross Turnbull
Useless: John Obi Mikel (Så spiller vi bolden til den ene side, så til den anden side og til sidst bagud, mens vi lunter rundt i midtercirklen)
Sidste Sæsons Skuffelse: Fernando Torres (Jeg var ikke mange mål fra at tangere Torres’ målantal i ligaen, og jeg er pt. på en fri transfer)
Sidste Sæsons Overraskelse: Ramires
Bedste Køb: Edin Hazard
Bedste Salg: Raul Meireles

4. Arsenal (Afvigelse: 3-5)
Træner: Arséne Wenger (FRA)
Hjemmebane: Emirates Stadium (Kapacitet: 60,355)
Sidste sæsons placering: 3
Karakter for køb og salg denne sommer: 9

Ind: Lukas Podolski (TYS – Köln – IOP), Olivier Giroud (FRA – Montpellier – IOP), Santi Cazorla (SPA – Villarreal – £16,5 mio.), Dejan Iliev (MAK – Belasica – IOP)

Ud: Robin van Persie (HOL – Man Utd – £24 mio.), Alex Song (CAM – Barcelona – £15 mio.), Nicklas Bendtner (DAN – Juventus – Lån), Chu-Young Park (SYK – Celta Vigo – Lån), Carlos Vela (MEX – Real Sociedad – IOP), Manuel Almunia (SPA – Watford – Gratis), Oguzhan Ozyakup (TYR – Besiktas – IOP), Kyle Bartley (ENG – Swansea – IOP), Henry Lansbury (ENG – Not Forest – £1 mio.), Damian Martinez (ARG – Oxford – Lån), Joel Campbell (COS – Betis – Lån), Rhys Murphy (ENG – Telstar – Gratis), Denilson (BRA – Sao Paulo – Lån), Pedro Botelho (BRA – Atletico Paranaense – IOP), Gavin Hoyte (ENG – Dag and Red – Gratis), Benik Afobe (ENG – Bolton – Lån)

En uforudsigelig sæson venter Arsenal-fansene som så ofte før. Wenger har på papiret købt udmærket ind, men tabet af van Persie til en rival kan blive en dyr affære. Derudover har franskmanden beholdt stammen på holdet, og måske kan Arsenal få det trofæ, som fansene har hungret efter siden FA Cup-medaljerne tilbage i 2005 (hvis man ser bort fra en FA Youth Cup i 2009!).

Nye folk på Emirates tæller den franske landsholdsspiller Olivier Giroud, Köln-legenden Lukas Podolski og lille Santi Cazorla. Giroud har fået et forholdsvis sent gennembrud på topplan, og tiden må vise, om han er den rette til at skyde Arsenal ind i kampen om trofæer. Podolski behøver ingen introduktion, men tyskeren har efter min uforbeholdne mening stadig ikke ramt den form, som fik Bayern München til at give ti millioner Euro for frontløberen tilbage i 2006. Vævre Cazorla ligner til gengæld en klar forbedring fra hurtigløberne Gervinho og Theo Walcott. Den teknisk stærke spanier har evnerne til at udvikle sig til en markant bedre playmaker end eksempelvis Mikel Arteta, og ifølge Steve Bould har han allerede imponeret den tekniske stab til træning.

Udover Giroud og Podolski har Wenger marokkaneren Marouane Chamakh, men han er langt nede i hierarkiet, på trods af manglen på deciderede angribere i Arsenals trup. Letvægteren Chamakh og Premier League er lige så kompatible som bacon og isvafler (sounds delicious!), så han må også indstille sig på endnu en sæson på andetholdet, da han ikke blev skudt afsted denne sommer

Jeg er lidt forundret over, at Wenger ikke har styrket defensiven, som gang på gang volder Arsenal problemer i deres jagt efter succes. Wenger har i forsvaret tidligere hentet flere deciderede fejlkøb ind i form af bl.a. André Santos og Sébastien Squillaci,  så det kan eventuelt have afskrækket ham fra at foretage yderligere investeringer nu, hvor Thomas Vermaelen endelig har holdt sig skadesfri over en længere periode. Det tyske fyrtårn uden lys i pæren Per Mertesacker skal også oppe sig efter at have kostet en håndfuld mål i sin debutsæson, men han virker til at blive foretrukket frem for ordinære Laurent Koscielny. Foran bagkæden skal der hentes en erstatning ind for Alex Song, som Barcelona i en lidt besynderligt handel har investeret 15 millioner pund i. Skadesplagede Abou Diaby skal have skudt sin karriere i gang igen, og selvom Emmanuel Frimpong er en lovende spiller, er det måske for tidligt at sætte sin lid til ghaneseren som ny profil på den defensive midtbane.

På midtbanen spekulerer Arsenal-fansene i, om Jack Wilshere nogensinde bliver spilleklar igen, mens også Tomas Rosicky slås med skader efter en udmærket EM-slutrunde for Tjekkiet. Derfor kan både Aaron Ramsey, førnævnte Diaby og outcast Andrei Arshavin skiftevis få spilletid i starten af sæsonen ved siden af spanske Mikel Arteta.

Selvom Wenger har veget fra sin sædvanlige transferpolitik med køb af etablerede spillere, ligner Arsenal ikke en klub, der kommer i nærheden af mesterskabet. En gentagelse af sidste sæsons 3. plads er ikke umulig for Wenger, men kampen med Chelsea bliver en drabelig duel i løbet af de næste ti måneder. Og jeg skal ikke afvise, at Tottenham, Everton og Newcastle kan blande sig i festen.

Formodet Startopstilling

GK – Wojciech Szczęsny
LB – Kieran Gibbs
RB – Bacary Sagna
CD – Thomas Vermaelen
CD – Per Mertesacker
DMC – Abou Diaby
CM – Mikel Arteta
CM – Jack Wilshere
LW / LST- Lukas Podolski
RW / RST – Santi Cazorla
ST – Olivier Giroud / Lukas Podolski

Man To Watch: Santi Cazorla
Nøglespiller: Thomas Vermaelen
Overrated: Gervinho (Hovedløse driblinger en masse og intet slutprodukt)
Underrated: Tomáš Rosický
Young Gun: Alex Oxlade-Chamberlain
Unsung Hero: Tomáš Rosický
Forgotten Man: Sébastien Squillaci
Useless: Marouane Chamakh
Sidste Sæsons Skuffelse: André Santos
Sidste Sæsons Overraskelse: Alex Oxlade-Chamberlain (Tidligt gennembrud for den gennembrudsstærke brite)
Bedste Køb: Santi Cazorla
Bedste Salg: Alex Song (Virker til Arsenal-fansene er tilfredse med prisen på Song)

5. Tottenham (Afvigelse: 4-6)
Træner: André Villas-Boas (POR) (NY)
Hjemmebane: White Hart Lane (Kapacitet: 36,310)
Sidste sæsons placering: 4
Karakter for køb og salg denne sommer: 11

Ind: Mousa Dembélé (BEL – Fulham – IOP), Clint Dempsey (USA – Fulham – IOP), Gylfi Sigurdsson (ISL – Hoffenheim – IOP), Hugo Lloris (FRA – Lyon – IOP), Jan Vertonghen (BEL – Ajax – IOP), Emmanuel Adebayor (TOG – Man City – IOP),

Ud: Luka Modric (KRO – Real Madrid – £33 mio.), Niko Kranjcar (KRO – Dynamo Kiev – £2 mio.), Rafael van der Vaart (HOL – Hamburger SV – IOP), Steven Pienaar (RSA – Everton – £4,5 mio.), Gio dos Santos (MEX – Mallorca – IOP), Louis Saha (FRA – Sunderland – Gratis),  Sebastien Bassong (CAM – Norwich – IOP), Danny Rose (ENG – Sunderland – Lån), Harry Kane (ENG – Norwich – Lån), Ledley King (ENG – Pension), Ryan Nelsen (NZE – QPR – Gratis), Vedran Corluka (KRO – Lokomotiv Moskva – IOP), Ben Alnwick (ENG – Barnsley – Gratis), Bongani Khumalo (RSA – PAOK – Lån), Massimo Luongo (AUS – Ipswich – Lån), Oscar Jansson (SVE – Shamrock Rovers – Gratis), David Button (ENG – Charlton – £600.000), Kudus Oyenuga (ENG – Ingen klub), John Bostock (ENG – Swindon – Lån)

Chelsea-floppet André Villas-Boas er nu havnet hos London-rivalerne fra Spurs, og han har haft den helt store tegnebog fremme sommeren over. Fulham har bl.a. haft Spurs til bords to gange i løbet af august måned, da The Cottagers‘ store profiler fra seneste sæson, Clint Dempsey og Mousa Dembélé, er havnet i det nordlige London. Især sidstnævnte er der store forventninger til, da han anses som en af fremtidens store midtbaneprofiler i Premier League (hvis han da ikke allerede er det). Derudover har Villas-Boas hentet markante profiler i Gylfi Sigurdsson, Hugo Lloris, Jan Vertonghen og sidste sæsons succesfulde lejesvend Emmanuel Adebayor.

For mig har Tottenham klaret sig bedst hen over sommeren af alle Premier Leagues hold, hvor de har hentet folk til hver eneste kæde. Dembélé er for mig som Fulham-fan en klar forbedring fra Luka Modric. Sidstnævnte er en fremragende fodboldspiller, men Dembélé er ikke mindre end fantastisk. Begge spillere er forholdsvis ufarlige foran mål, pasningssikre og har et glimrende overblik, men belgierens driblekvaliteter er sin kroatiske forgænger overlegne. Tabet af Rafael van der Vaart er til at overkomme, da hollænderens karriere er på tilbagetog, mens flere tidligere stamspillere også er sendt videre i deres karriere. Med Fulham-øjne bliver det trods den bitre afsked også interessant, om Dempsey kan bide sig fast i startopstillingen på bekostning af lynhurtige Aaron Lennon.

Hvis Villas-Boas kan få sit fejlslagne spilkoncept fra Chelsea-tiden til at fungere hos Spurs, ser jeg store fremtidsperspektiver i Tottenhams talentfulde trup. Jeg anser klubben for at være en dark horse til tredjepladsen på papiret, men en regulær flopsæson plus trænerfyring er også en reel mulighed. Meget afhænger af, om den portugisiske træner kan få sin tvivlsomme mandskabsbehandling til at fungere.

Formodet Startopstilling

GK – Hugo Lloris
LB – Benoit Assou-Ekotto
RB – Kyle Walker
CD – Jan Vertonghen
CD – William Gallas
RW – Aaron Lennon / Clint Dempsey
LW – Gareth Bale
DMC – Scott Parker
CM – Mousa Dembélé
AMC – Gylfi Sigurdsson
ST – Emmanuel Adebayor

Man To Watch: Gylfi Sigurdsson
Nøglespiller: Scott Parker
Overrated: Kyle Walker
Underrated: Michael Dawson
Young Gun: Cristian Ceballos
Unsung Hero: Michael Dawson (Defensiv inspirator)
Forgotten Man: Iago
Useless: Jermaine Jenas
Sidste Sæsons Skuffelse: Steven Pienaar
Sidste Sæsons Overraskelse: Jack Livermore
Bedste Køb: Gylfi Sigurdsson (Spurs snuppede islændingen for næsen af Liverpool og Swansea)
Bedste Salg: Vedran Corluka (Lokomotiv Moskva betalte overpris for kroaten, der ofte lignede en hovedløs kylling i forsvaret)

6. Newcastle (Afvigelse: 5-7)
Træner: Alan Pardew (ENG)
Hjemmebane:  St. James Park (Kapacitet: 52,387)
Sidste sæsons placering: 5
Karakter for køb og salg denne sommer: 8

Ind: Romain Amalfitano (FRA – Reims – Gratis), Gael Bigirimana (CON – Coventry – IOP), Curtis Good (AUS – Melbourne Heart – IOP), Vurnon Anita (HOL – Ajax – £6 mio.)

Ud: Danny Guthrie (ENG – Reading – Gratis), Leon Best (ENG – Blackburn – IOP), Fraser Forster (ENG – Celtic – IOP),  Peter Løvenkrands (DAN – Birmingham – Gratis), Alan Smith (ENG – MK Dons – Gratis), Sammy Adjei (GHA – Ingen klub), Phil Airey (ENG – Ingen klub), Jeff Henderson (ENG – Sligo Rovers – Gratis), Tamas Kadar (UNG – Roda – Gratis), Ryan Donaldson (ENG – Gateshead – Gratis), Paul Dummett (ENG – St. Mirren

Newcastle har haft en upåklagelig sommer, hvor det er lykkedes at holde på profilerne samt få afhændet dødvægt som Peter Løvenkrands, Leon Best og Alan Smith. Holdet er endvidere forstærket ved talentfulde Gael Bigirimana, franske Romain Amalfitano og Ajax-spilleren Vurnon Anita.

Det vigtigste for Toon har været at holde på en række markante profiler. Især skarpretteren Papiss Cissé, den franske terrier Yohan Cabaye, kaptajn Fabricio Coloccini og ikke mindst St. James’ hårde hund Cheick Tiote er vitale for Newcastles udvikling i denne sæson.

Det bliver desuden interessant at se, om Demba Ba kommer tilbage på sporet efter sin måltørke i foråret. Heldigvis for Newcastle tog enmandshæren Cissé over, og han kan blive en af sæsonens helt store profiler med sit dødelige målinstinkt.

På midtbanen er Tiote eftertragtet af større klubber efter et par eminente år i Premier League, men Alan Pardew håber naturligvis at holde på ham indtil næste sommer. Elegantieren Hatem Ben Arfa er også tilbage i topform efter et bodyslam fra Citys Nigel de Jong, som kostede et brækket ben for et par sæsoner siden. Den franske enfant terrible er Newcastles kreative midtpunkt, men problemer uden for banen har tidligere forfulgt teknikeren i karrieren. Så længe franskmanden får spilletid, burde han dog ikke volde Pardew problemer.

Det svageste punkt hos Newcastle er højreback-pladsen, hvor man har måttet benytte Danny Simpson de seneste sæsoner. Simpson burde ryge på bænken, når Vurnon Anita har tilspillet sig en plads i venstre side. Det vil sandsynligvis betyde, at Davide Santon rykker over i højre side, hvor han i sin tid også fik sit gennembrud. I det centrale forsvar vender kontroversielle Steven Taylor tilbage efter et rædselsår på sidelinjen, og han er et skridt frem fra James Perch og Mike Williamson, uden at forklejne de to sidstnævnte. Perch startede sin Newcastle-karriere ud med at ligne en sardin i et hajfarvand, men han har udviklet sig til en kompetent back-up ikke ulig Chris Bairds historie i Fulham.

At Pardew har formået at holde på stammen i truppen og endda forstærket holdet med et par kvalitets-spillere, lover godt for stoltheden fra det nordøstlige England. Newcastle er et cheeky bud på en fjerdeplads, men må i denne optakt nøjes med pladsen under Champions League.

Formodet Startopstilling

GK – Tim Krul
LB – Davide Santon / Vurnon Anita
RB – Danny Simpson / Ryan Taylor
CD – Steven Taylor
CD – Fabricio Coloccini
RM – Jonás Gutiérrez
LM – Hatem Ben Arfa
CM – Yohan Cabaye
CM – Cheick Tiote
ST – Papiss Cissé
ST – Demba Ba

Man To Watch: Papiss Cissé
Nøglespiller: Fabricio Coloccini / Cheick Tiote
Overrated: Shola Ameobi
Underrated: Cheick Tiote
Young Gun: Davide Santon
Unsung Hero: Yohan Cabaye
Forgotten Man: Xisco (Forgotten since 2008)
Useless: Xisco
Sidste Sæsons Skuffelse: Dan Gosling
Sidste Sæsons Overraskelse: Papis Cissé (All hail the most deadly striker in the Premiership)
Bedste Køb: Gael Bigirimana (Kunne blive en fremtidig profil for Newcastle efter en lovende udvikling i Coventry)
Bedste Salg: Leon Best (Langt nede i hierarkiet og et logisk salg)

7. Everton (Afvigelse: 5-7)
Træner: David Moyes (SKO)
Hjemmebane: Goodison Park (Kapacitet: 40,157)
Sidste sæsons placering: 7
Karakter for køb og salg denne sommer: 8,5

Ind:  Steven Naismith (SKO – Rangers – Gratis), Steven Pienaar (RSA – Tottenham – £4,5 mio.), Kevin Mirallas (BEL – Olympiakos – £6 mio.), Bryan Oviedo (COS – FC København – IOP), Matthew Kennedy (SKO – Kilmarnock – Lån)

Ud: Jack Rodwell (ENG – Man City – £15 mio.), Tim Cahill (AUS – NY Red Bulls – £1 mio.), Joseph Yobo (NIG – Fenerbache – £2 mio.), James McFadden (SKO – Ingen klub), Denis Stracqualursi (ARG – Tigres – Retur fra lån), Steven Pienaar (RSA – Tottenham – Retur fra lån), Royston Drenthe (HOL – Real Madrid – Retur fra lån), James Wallace (ENG – Tranmere – IOP), Adam Davies (ENG – Ingen klub), Joao Silva (POR – Levski Sofia – Gratis), Araz Abdullayev (AZE – Neftchi – Lån), Connor Roberts (ENG – Ingen klub), Aristote Nsiala (RSA – Accrington – Gratis), Femi Orenuga (ENG – Ingen klub), Adam Forshaw (ENG – Brentford – IOP), Jose Baxter (ENG – Ingen klub), Marcus Hahnemann (USA – Ingen klub)

For et år siden var der dømt krise hos The Toffees efter endnu en sommer med minimale investeringer og salg uden mening. Men i dag ser det billede anderledes ud. Siden den fortabte sommer har klubben hentet en af ligaens skarpeste angribere i Nikica Jelavic og den måske mest undervurderede playmaker i form af Steven Pienaar. Derudover ser forsvaret stadig solidt ud med de samme spillere, som varetog opgaven i sidste sæson. Eneste tvivl op til sæsonstarten var Leighton Baines, som ifølge de altid hæderlige tabloid-medier var eftertragtet i United, men den angrebsivrige back forblev på Goodison Park.

På midtbanen er ligaens hårde (men tilregnelige) hund Marouane Fellaini stadig at finde med Darren “Sikker som en Volvo” Gibson ved sin side. Jack Rodwell er rykket til City, men det betyder ikke så meget for Everton på kort sigt, da den talentfulde defensive midtbanespiller har brugt mere tid på sidelinjen end på banen i de seneste to sæsoner. Gamle Phil Neville er stadig en habil spiller, så han sidder stand-by på bænken, men vil formodentlig også få en del spilletid fra start. Publikumsfavoritten Tim Cahill er lidt overraskende blevet afskibbet til USA efter en sæson, hvor han for første gang blev bænket i lange perioder. Det ventes, at Rangers-spilleren Steven Naismith snupper Cahills rolle på sigt, men skotten kan også rykke ud på kanten og bytte plads med enten tilbagevendte Steven Pienaar eller belgieren Kevin Mirallas. Med Naismith og Mirallas’ ankomst må Leon Osman nøjes med at udgøre en mere end kapabel back-up.

Everton har leveret kontinuerlige top ti placeringer i de seneste mange sæsoner (eller mere præcist 7. pladser), hvilket er en cadeau til manager David Moyes, og i den overskuelige fremtid ser jeg ingen ændringer, medmindre skaderne hagler ned over Goodison Park.

Formodet Startopstilling

GK – Tim Howard
LB – Leighton Baines
RB – Tony Hibbert / John Heitinga / Phil Neville
CD – Phil Jagielka
CD – Sylvain Distin
MC / AMC – Merouane Fellaini
MC – Darren Gibson
AMR – Kevin Mirallas
AML – Steven Pienaar
AMC – Steven Naismith / MC – Phil Neville
ST – Nikica Jelavic

Man To Watch: Nikica Jelavic (Kan han fortsætte sin dødbringende form?)
Nøglespiller: Tim Howard
Overrated: Tony Hibbert
Underrated: Steven Pienaar
Young Gun: Ross Barkley
Unsung Hero: Steven Pienaar
Forgotten Man: Magaye Gueye
Useless:  Tony Hibbert
Sidste Sæsons Skuffelse: Tim Cahill
Sidste Sæsons Overraskelse: Nikica Jelavic
Bedste Køb: Steven Pienaar (Stor profil for Everton som lejesvend og et fantastisk køb af Moyes)
Bedste Salg: Joseph Yobo (Nigerianeren har nået sin udløbsdato i Premier League)

8. Liverpool (Afvigelse: 8-11)
Træner: Brendan Rodgers (NY)
Hjemmebane: Anfield Road (Kapacitet: 45,362)
Sidste sæsons placering: 8
Karakter for køb og salg denne sommer: 8

Ind: Fabio Borini (ITA – Roma – IOP), Joe Allen (WAL – Swansea – IOP), Oussama Assaidi (MAR – Heerenveen – £3 mio.), Nuri Sahin (TYR – Real Madrid – Lån), Samed Yesil (TYS – Leverkusen – IOP)

Ud: Andy Carroll (ENG – West Ham – Lån), Alberto Aquilani (ITA – Fiorentina – IOP), Charlie Adams (SKO – Stoke – IOP), Maxi Rodriguez (ARG – Newells – Gratis), Craig Bellamy (WAL – Cardiff – Gratis), Dirk Kuyt (HOL – Fenerbahce – IOP), Fabio Aurelio (BRA – Gremio – Gratis), Jay Spearing (ENG – Bolton – Lån), David Amoo (ENG – Preston – Gratis), Stephen Darby (ENG – Bradford – Gratis), Lewis Hatch (ENG – Accrington – Gratis), Nathan Eccleston (ENG – Blackpool – IOP), Henoc Mukendi (CON – Northampton – Lån)

Liverpool er en klub i en transformationsfase. Brendan Rodgers har afløst King Flop Kenny, og det varsler i teorien nye og mere seværdige tider på Anfield, hvor publikumsvenlig fodbold sidst var på besøg i 80’erne. Levnet fra Dalglish-tiden har voldt Rodgers flere hovedpiner i startfasen, da hverken Andy Carroll, Jordan Henderson eller Stewart Downing formåede at overbevise selv den mest lalleglade Liverpool-tilhænger i forrige sæson. Ingen af disse ligner oplagte førstevalg til startopstillingen på trods af en samlet indkøbsværdi på godt og vel 80 millioner pund (plus minus, men hvem tæller?).

Rodgers har lejet Carroll ud til West Ham, hvilket sagtens kan komme tilbage og bide ham i rumpetten, da Liverpools offensiv er lige så tandløs som en nordsiberisk pingvin. Henderson har stadig udviklingspotentiale (skulle man tro), men med englænderens præstationer i sidste sæson ligner han ikke en spiller, der får en lang og gloværdig karriere på Anfield. Måske Hendersons kvaliteter mere er passende til Glanford Park hos Scunthorpe i League One. Den eneste af Dalglishs glorificerede køb, som har chancen for at starte inde, er overraskende nok Stewart “0 goals and 0 assists” Downing, som kan få chancen i højre side efter boldmongolen Dirk Kuyts afsked. At han sikkert bliver sat af inden månedens udløb er en anden sag, hvilket kan give plads til marokkanske Oussama Assaidi, der er hentet ind fra hollandske Heerenveen.

De to nyindkøb Fabio Borini og Joe Allen gør krav på de resterende to midtbanepladser, efter Steven Gerrard og Lucas også er blevet plottet på holdkortet. Lucas virker for alvor til at have spillet sig varm som bølgebryder og kommet sig over at have været fansenes foretrukne prügelknabe i flere sæsoner. Var det ikke for en uheldig skade i sidste sæson, kunne brasilianeren have udgjort lyset midt i elendigheden. På midtbanen er det mest interessant at se, om Joe Cole har en rolle at spille i denne sæson. Den 30-årige englænder var i sidste sæson udlejet til franske Lille, hvor han gjorde en udmærket figur. Lilles træner Rudi Garcia ville gerne have beholdt Cole, men Rodgers insisterede på, at Cole skulle returnere til Beatles-byen. Som den vævre type Cole er, er han også en spiller, der kan passe som fod i hose i Rodgers-filosofien, og måske kan kantspilleren få et sent Liverpool-gennembrud. Også talenterne Raheem Sterling og Jonjo Sterling presser sig på efter en glimrende indsats over sommeren.

I forsvaret er mesteren i den “stilige” kunstart hoofing Jamie Carragher endelig blevet reduceret til permanent bænkevarmer, da Daniel Agger og Martin Skrtel er det foretrukne stopperpar med Glen Johnson og den ellers skuffende José Enrique på backpladserne.

Jeg forventer ikke mirakler fra Rodgers i denne sæson, da han stadig slås med Dalglish-efterveerne, og den nordirske træner får store vanskeligheder med at leve op til Liverpool-fansenes urealistiske forventninger. Klubben skal slås med Newcastle og Tottenham om 4. pladsen, og jeg spår, at “storklubben” må vige for sine rivaler grundet en ujævn trup og tilpasning af en ny spillestil. Lad jer desuden ikke overraske, hvis også rivalerne fra Everton ender foran Liverpool igen i år.

Formodet Startopstilling

GK – José Reina
LB – José Enrique
RB – Glen Johnson
CD – Daniel Agger
CD – Martin Skrtel
DMC – Lucas
CM – Joe Allen
CM – Steven Gerrard / Nuri Sahin
RW – Stewart Downing / Oussama Assaidi / Steven Gerrard
LW – Fabio Borini
ST – Luis Suarez

Man To Watch: Luis Suarez (skuespilsevner som Keanu Reeves, en mund som et KKK-medlem og en verdensklasse teknik)
Nøglespiller: Lucas
Overrated: Jordan Henderson
Underrated: Lucas
Young Gun: Raheem Sterling
Unsung Hero: Lucas (Liverpools Chris Baird)
Forgotten Man: Brad Jones
Useless: Jamie Carragher (Over the hill)
Sidste Sæsons Skuffelse: Jordan Henderson, Andy Carroll, Stewart Downing, Charlie Adam, King Kenny plus mange flere!
Sidste Sæsons Overraskelse: Lucas (brasilianerens skade blev dyr for Liverpool)
Bedste Køb: Fabio Borini
Bedste “Salg”: Kenny Dalglish (King Kenny af Økonomi for Viderekommende)

9. Swansea (Afvigelse: 8-12)
Træner: Michael Laudrup (DAN) (NY)
Hjemmebane: Liberty Stadium (Kapacitet: 20,532)
Sidste sæsons placering: 11
Karakter for køb og salg denne sommer: 9

Ind: Pablo Hernandez (SPA – Valencia – £5,5 mio.), Jose Manuel Flores (SPA – Genoa – £2 mio.), Michu (SPA – Rayo – £2 mio.), Jonathan de Guzman (HOL – Villarreal – Lån), Ki Sung-Yueng (SYK – Celtic – IOP), Itay Shechter (ISR – Kaiserslautern – Lån), Kyle Bartley (ENG – Arsenal – IOP), Dwight Tiendalli (HOL – Twente – Gratis), Jamie Proctor (ENG – Preston – IOP)

Ud: Joe Allen (WAL – Liverpool – IOP), Gylfi Sigurdsson (ISL – Hoffenheim – Retur fra lån), Scott Sinclair (ENG – Man City – IOP), José Moreira (POR – Ingen klub), Steven Caulker (ENG – Tottenham – Retur fra lån), Josh McEachran (ENG – Chelsea – Retur fra lån), Andrea Orlandi (SPA – Brighton – IOP), Scott Donnelly (ENG – Ingen klub), Fede Bessone (ARG – Swindon – Gratis), Stephen Dobbie (ENG – Brighton – IOP), Ferrie Bodde (HOL – Ingen klub), Joe Walsh (WAL – Ingen klub), Casey Thomas (WAL – Ingen klub)

For ti år siden reddede Swansea livet i liga-systemet via en sejr over Hull på sidste spilledag. Det ved Michael Laudrup sikkert ikke, og han er sandsynligvis ligeglad. I dag ligger den walisiske klub komfortabelt i Premier League efter en prangende debutsæson, hvor The Swans henrykkede alt og alle (undtagen Fulham-fans da de smækkede The Cottagers 3-0 på udebane…). Nu er det op til danske Laudrup at føre arven videre fra den tidligere manager Brendan Rodgers, som er skiftet til galehuset i Liverpool.

Til den mission har Laudrup været på fangst i det land, hvor han har oplevet sine største triumfer, nemlig Spanien. Her har han hentet målfarlige Michu og midtbanespilleren Jonathan de Guzman, mens spanske Jose Manuel Flores er kommet til fra italienske Genoa. Laudrup har desuden måttet sige farvel til to markante profiler i Joe Allen og Gylfi Sigurdsson, men Swansea-fansene har store forventninger til Michu, som leverede en fantastisk 2011/12 sæson for Rayo. Derudover kan sydkoreanske Ki Sung-yueng også blive en interessant spiller at følge, på trods af jeg har svært ved at se, hvem han skal presse ud af startopstillingen efter sit skifte fra Celtic. Sidst men ikke mindst er den spanske ekvilibrist Pablo Hernandez hentet til klubben, og også han skal kæmpe en brav kamp for at kæmpe sig ind blandt Laudrups foretrukne. Midtbanen ser derfor ret så kompetent ud trods Allen og Sigurdssons exit, så det lover godt for sæsonen. Også en af sidste sæsons helt store profiler kantspilleren Scott Sinclair, har søgt nye græsgange og er havnet i City, men derudover har klubben formået at holde fast på kapable spillere som Michel Vorm, Ashley Wiliams, Leon Britton, Nathan Dyer og Danny Graham.

Uanset tabet af markante midtbaneprofiler virker Swansea som en klub i en god balance, og jeg kan ikke se, hvorfor det ikke skulle fortsætte under sympatiske Laudrup.

Formodet Startopstilling

GK – Michel Vorm
LB – Neil Taylor
RB – Angel Rangel
CD – Jose Manuel Flores
CD – Ashley Williams
CM – Leon Britton
CM – Jonathan de Guzman / Ki Sung-yueng
AMC/ST – Michu
RW – Nathan Dyer / Pablo Hernandez
LW – Wayne Routledge
ST – Danny Graham

Man To Watch: Michu
Nøglespiller: Michel Vorm
Overrated: Alan Tate
Underrated: Leon Britton
Young Gun: Ashley Richards
Unsung Hero: Leon Britton
Forgotten Man: Mark Gower
Useless: Luke Moore
Sidste Sæsons Skuffelse(r): Josh McEachran (Too much hype maybe?)
Sidste Sæsons Overraskelse: Leon Britton, Michel Vorm, Scott Sinclair, Danny Graham m.fl.
Bedste Køb: Michu (Målfarlig offensiv-spiller, der sagtens kunne være kommet til en større klub end Swansea)
Bedste Salg: Joe Allen (Dynamisk midtbanespiller, som Swansea fik et tilbud på, de ikke kunne sige “nej” til)

10. Sunderland (Afvigelse: 8-13)
Træner: Martin O’Neill (NIR)
Hjemmebane: Stadium of Light (Kapacitet: 49,000)
Sidste sæsons placering: 13
Karakter for køb og salg denne sommer: 9

Ind: Steven Fletcher (SKO – Wolves – £12 mio.), Adam Johnson (ENG – Man City – IOP), Carlos Cuellar (SPA – Aston Villa – Gratis), Louis Saha (FRA – Tottenham – Gratis), Danny Rose (ENG – Tottenham – Lån), David Ferguson (ENG – Darlington – IOP), Wade Joyce (ENG – Bury – IOP)

Ud: Kieran Richardson (ENG – Fulham – £2 mio.), Craig Gordon (SKO – Ingen klub), Nicklas Bendtner (DAN – Arsenal  – Retur fra lån), Michael Turner (ENG – Norwich – IOP), Wayne Bridge (ENG – Man City – Retur fra lån), Sotirios Kyrgiakos (GRÆ – Wolfsburg – Retur fra lån), Cristian Riveros (PAR – Kayserispor – IOP), Ahmed Elmohamady (EGY – Hull – Lån), George McCartney (NIR – West Ham – IOP), Marcos Angeleri (ARG – Estudiantes – IOP), Asamoah Gyan (GHA – Al-Ain – IOP), Trevor Carson (ENG – Bury – IOP), Michael Liddle (IRL – Accrington – IOP), Lewis King (ENG – Ingen klub), Liam Bagnall (NIR – Ingen klub), Jordan Lavender (ENG – Ingen klub), James Brace (ENG – Ingen klub), Brett Elliott (ENG – Ingen klub), Jordan Cook (ENG – Charlton – Gratis), Oumare Tounkara (FRA – Ingen klub)

Sunderland forbliver den sovende gigant efter endnu en ganske skuffende sæson, hvor Martin O’Neill dog fik hanket lidt op i Sunderland, efter Steve Bruce langsomt var ved at køre klubben i sænk. Men hverken O’Neill eller fansene kan være tilfreds med endnu en middelmådig placering, når potentialet er til meget mere. Sunderland har til denne sæson igen flekset deres muskler med købene af Steven Fletcher og Adam Johnson, som begge er udset til bærende spillere i en svingende startellever.

Offensivt halter det for Sunderland, hvor hverken Connor Wickham, Fraizer Campbell, Ji Dong-Won eller Saha er profilerede topangribere. Købet af Fletcher for en enorm sum, giver O’Neil en af de mere undervurderede frontløbere i Premier League, og skotten udgør en markant fare i hovedspillet, hvor han i tidligere sæsoner har domineret luftrummet for Wolves. Men hvis Fletcher bliver skadet i løbet af sæsonen, vil O’Neil have et kæmpe problem.

Defensivt er Sunderland solidt kørende med tidligere reserver fra andre klubber, som har gjort det udmærket siden deres første indtræden på Stadium of Light. Med Carlos Cuellars ankomst vil bagkæden sandsynligvis bestå af Cuellar, Wes Brown, John O’Shea og den aggressive terrier Phil Bardsley på venstre back. Men som i offensiven er reserverne ikke af samme kvalitet, og det kan blive dyrt, hvis man pludselig skal hive en rusten Titus Bramble frem fra kælderen.

På midten af banen er Sunderlands klart stærkeste trumfkort med sublime Stephane Sessegnon, den målfarlige midtbanemand Craig Gardner, Joey Barton-klonen Lee Cattermole, den svenske dødboldsspecialist Sebastian Larsson og kometen James McLean. Men der skal andre boller på suppen, hvis de skal hive klubben op af det dødvande, som Sunderland befinder sig i. Bredden på truppen er O’Neils helt store hovedpine, men de kommer stadig til at kæmpe med bl.a. Fulham om midten af tabellen. Det uforløste potentiale i nordøstlige hjørne af England er blevet kronisk.

Formodet Startopstilling:

GK – Simon Mignolet
LB – Phil Bardsley
RB – Wes Brown
CD – Carlos Cuellar
CD – John O’Shea
RM – Adam Johnson
LM – James McLean
DMC – Lee Cattermole
DMC – Jack Colback
AMC – Stéphane Sessègnon
ST – Steven Fletcher

Man To Watch: James McLean
Nøglespiller: Simon Mignolet
Overrated: Lee Cattermole
Underrated: Stéphane Sessègnon (Den beninske(!) Mousa Dembélé)
Young Gun: Connor Wickham
Unsung Hero: Phil Bardsley
Forgotten Man: David Meyler
Useless: Fraizer Campbell
Sidste Sæsons Skuffelse: Connor Wickham
Sidste Sæsons Overraskelse: James McLean
Bedste Køb: Adam Johnson
Bedste Salg: Marcos Angeleri (Argentinsk landsholdsspiller da han ankom, argentisk megaflop da han pakkede sin kuffert)

11. FULHAM (Afvigelse: 8-13)
Træner: Martin Jol (HOL)
Hjemmebane: Craven Cottage (Kapacitet: 25,678)
Sidste sæsons placering: 9
Karakter for køb og salg denne sommer: 8

Ind: Dimitar Berbatov (BUL – Man Utd – £4 mio.), Hugo Rodallega (COL – Wigan – Gratis), Mladen Petric (KRO – Hamburger SV – Gratis), Kieran Richardson (ENG – Sunderland – £2 mio.), Ashkan Dejagah (IRN – Wolfsburg – IOP), Sascha Riether (TYS – Köln – Lån), George Williams (WAL – MK Dons – IOP), Jordan Evans (ENG – Wrexham IOP), Liam Donnelly (NIR – Dungannon – IOP), Dean O’Halloran (IRL – Waterford – IOP), Moussa Dembele (FRA – Paris SG – IOP)

Ud: Mousa Dembélé (BEL – Tottenham – IOP), Clint Dempsey (USA – Tottenham – IOP), Andy Johnson (ENG – QPR – Gratis), Danny Murphy (ENG – Blackburn – Gratis), Dickson Etuhu (NIG – Blackburn – IOP), Pavel Pogrebnyak (RUS – Reading – Gratis), Marcel Gecov (TJE – Gent – IOP), Orlando Sá (POR – AEL Limassol – Gratis), Bjørn Helge Riise (NOR – Lillestrøm – Gratis), Rafik Halliche (ALG – Academica – Gratis), Danny Hoesen (HOL – Ajax – IOP), Corey Gameiro (AUS – FC Eindhoven – Lån), Richard Peniket (WAL – Kidderminster – Lån), Richard Barroilhet (FRA – RKC – Gratis), Jonathan Cosgrove (NIR – Ingen klub), Jack Dean (ENG), Courtney Harris (ENG – Ingen klub), Rob Maloney (ENG – Ingen klub), Oliver Monguel (ENG – Ingen klub)

Sommeren har været en blandet fornøjelse for fans af Fulham Football Club. Flere markante personligheder har forladt Craven Cottage, og nye potentielle profiler er kommet til.

Seks forstærkninger og et antal talenter er det blevet til per 1. september. Det var dog først på deadline-dagen, at Martin Jol for alvor foldede sig ud på transfermarkedet. Indtil da havde sommeren været lige så overvældende som neongrønne uldsokker i julegave. De seks nye spillere er:

Mladen Petric, 31 år
Kroat – Offensiv midtbane/Angriber
Fra Hamburger SV (Gratis – 1-årig kontrakt)

Petric huskes bedst på Craven Cottage for et kanonmål tilbage i Europa League-eventyret i 2009/10 sæsonen, da Fulham spillede mod kroatens daværende klub Hamburger SV. Siden da har han scoret regelmæssigt for sin tyske klub, men spørgsmålet er, om han ikke er i karrierens efterår. En et-årig kontrakt giver også en idé om, at Fulham ikke er helt sikre på kroatens holdbarhedsdato. Petric har på den positive side haft en glimrende optakt, hvor han har scoret i næsten samtlige kampe, så vi krydser fingre for, at den målstime fortsætter.

Sascha Riether, 29 år
Tysker – Højreback
Fra FC Köln (1-årig lejekontrakt)

Forholdsvis ukendt højreback lejet i nedrykkede Köln, hvor han ikke var en overvældende succes. Riether er tidligere tysk mester med Wolfsburg og har opnået to landskampe for det tyske landshold. Det vidner om kvalitet, men personligt tror jeg ikke, han er et skridt frem fra solide Stephen Kelly, som havde en glimrende 2011/12 sæson.

Hugo Rodallega, 27 år
Colombianer – Angriber/Wing
Fra Wigan (Gratis – 3-årig kontrakt)

Colombianer som har været rygtet til Fulham i de seneste to sæsoner. Rodallega startede stærkt ud i sin Wigan-tid, hvor han bl.a. blev topscorer med 10 mål i 2009/10. Desværre har han været langt fra topformen i den seneste sæson, men forhåbentlig kan han få karrieren tilbage på rette køl med skiftet til Fulham.

Dimitar Berbatov, 31 år
Bulgarer – Angriber
Fra Manchester United (£4 millioner – 2-årig kontrakt)

Den bulgarske superstar Berbatov var den højst overraskende kanin, som Martin Jol hev op af hatten på deadline-dagen den 31. august. Han er måske blevet 31 år, men købet er alligevel lidt af et kup for den lille klub ved Themsens bred.

Ashkan Dejagah, 26 år
Iraner – Wing
Fra Wolfsburg (Ikke offentliggjort beløb – 3-årig kontrakt)

Det er måske de færreste, der kender til Dejagah, men han kan komme til at spille en markant rolle for Fulham med Dembélé og Dempseys exit. Kantspilleren er kendt for sine mange assists og er også relativt målfarlig.

Kieran Richardson, 27 år
Englænder – Venstre back, venstre midtbane, offensiv midtbane
Fra Sunderland (Ikke offentliggjort beløb – 3-årig kontrakt)

Richardson kan blive en vigtig breddespiller på baggrund af sin alsidighed, hvilket kan give Jol flere muligheder i tilfælde af skader i startelleveren.

Sats på ungdomsfronten
Udover de seks ovenstående har klubbens hårdtsatsende akademi hentet fem unge talenter i skikkelse af George Williams (MK Dons), Jordan Evans (Wrexham), Liam Donnelly (Dungannon), Dean O’Halloran (Waterford) og den franske U16-landsholdsspiller Moussa Dembele version 2.0 (PSG), som pudsigt nok er næsten identisk navnebror med den tidligere belgiske Fulham-spiller! Samtidig er akademiet blevet kåret til et såkaldt “Category One Academy” af organisationen bag Premier League, hvilket giver klubben flere fordele i rekrutteringen af unge spillere. Bl.a. sender det et signal om, at akademiet er blandt de bedste i England både i træning og facilitets henseende.

For bare fem år siden var kontrasten til at få øje på i forhold til i dag. Dengang efterlyste fansene større fokus på talentudviklingen, og der var langt mellem talenter, som fik debut på førsteholdet. I dag er vævre Kerim Frei (18 år), den svenske kantspiller Alex Kacaniklic (20 år), schweizeren Pajtim Kasami (20 år) og kraftfulde Marcello Trotta (19 år) alle en fast del af førsteholdstruppen efter en tid under akademiets vinger. De to førstnævnte spås en stor karriere, og med uroen på førsteholdet, kan de gå hen og blive vigtige brikker i jagten på europæisk deltagelse eller kampen mod nedrykning (som Fulham-fan kan man aldrig vide sig sikker!). Udover Frei, Kacaniklic, Kasami og Trotta har defensivspilleren Alex Brister (18 år) og den lynhurtige portugiser Mesca (19 år) gjort sig positivt bemærket i optaktsfasen, så de kan eventuelt også blive en del af Martin Jols ungdomsrevolution i den kommende sæson.

Cheerio
Ud af klubben er dele af den gamle garde forsvundet; repræsenteret ved aldrende Danny Murphy, upopulære Dickson Etuhu og målfattige Andy Johnson, som er skiftet til henholdsvis Blackburn (x2) og lokalrivalerne QPR. Selvom Johnson i hver eneste kamp gav sig 100 procent, kan han sagtens erstattes, mens Murphy bliver sværere at afløse. Sidstnævnte var kaptajn i klubben, og var manden som støbte kuglerne til offensiven. Jeg kan dog sagtens se fornuften i at skifte den gamle styrmand ud og fremtidssikre holdet, men det bliver interessant at se, hvordan medspillerne reagerer spillemæssigt på kaptajnens farvel. Marginalspillere som letvægteren Orlando Sá, norske Bjørn Helge Riise og den udmærkede Marcel Gecov er alle også sendt videre i deres karriere, uden at de bliver synderligt savnet blandt fansene.

En spiller, som jeg personligt gerne ville beholde, var den store russer Pavel Pogrebnyak. “The Pog”, som han kærligt bliver kaldt, blev hentet til Fulham i foråret på en kortvarig lejekontrakt fra Stuttgart og var indledende et kæmpehit i Fulham med fem mål i sine første tre kampe. Derefter kæmpede han en del med skader, men en statistik på seks mål i 12 kampe er stadig ganske udmærket. Desværre valgte Fulham ikke at forhandle kontrakt med russeren efter den glimrende start, på trods af han var kontraktfri bare fem måneder senere. Derfor skiftede han kvit og frit til ligarivalerne fra Reading, som lagde en stor pose penge på bordet efter Fulhams indledende tøven. Jol manglede inden Pogs ankomst tyngde i angrebet, men heldigvis for Fulham var amerikanske Clint Dempsey i dødbringende form, og derfor ænsede vi ikke, at offensiven var et ømt punkt breddemæssigt. Nu vil tiden vise, om Hugo Rodallega, Mladen Petric og ikke mindst Dimitar Berbatov overtager, hvor Dempsey slap.

Med vores mange forstærkninger i front er vores store svaghed flyttet ned på midten af banen, hvor vi i teorien kun har Steve Sidwell og Mahamadou Diarra som deciderede centrale midtbanespillere. Enten vil der blive brug for et skifte i formationen eller måske vil unge Pajtim Kasami få en chance i maskinrummet. En udlejning af Kasami virker dog mere realistisk for at give den talentfulde schweizer tiltrængt spilletid, da han endnu ikke virker klar til en bærende rolle i Premier League. Men også solide Chris Baird kan komme i spil centralt, hvor han tidligere har imponeret undertegnede med et imponerende øje for spillet, mens Petric og Richardson eventuelt også kan flyttes ned grundet deres tidligere erfaringer på den offensive midtbane.

Dempsey-sagaen
Det mest frustrerende for Martin Jol og co. siden sæsonafslutningen har været sagaen omkring Dempsey. Den hårdtarbejdende amerikaner slog for alvor sit navn fast blandt de bedste i sidste sæson, hvor det blev til imponerende 17 sæsonscoringer i Premier League (alle i åbent spil!). Derfor var det ventet, at amerikaneren ville være eftertragtet i det netop overståede transfervindue.. Liverpool gjorde deres bedste for at utilpasse angriberen, hvor træner Brendan Rodgers offentligt gav udtryk for sin beundring af amerikaneren, mens LFC-ejerne fra Fenway Sports Group (FSG) offentliggjorde et fiktivt skifte for 29-årige Dempsey på deres hjemmeside midt i juli. Liverpool blev i sidste ende snydt af Tottenham, der angiveligt købte amerikaneren for £6 mio., hvilket må siges at være billigt for den mest scorende midtbanespiller i ligaen. Men efter at amerikaneren angiveligt nægtede at spille for Fulham, var der ingen fremtid for Dempsey i Fulham.

Eftertragtet Dembélé
Udover Dempsey-affæren har der også forekommet rygter omkring superteknikeren Moussa Dembélés fremtid, som blev rygtet til alverdens storklubber fra spanske Real Madrid til Alex Fergusons Manchester United. Det endte dog overraskende med, at Tottenham løb med offensiv-spilleren. Belgieren gav modsat Dempsey udtryk for, at han gerne blev hos Fulham, men med kontraktudløb næste sommer var han hele tiden i fare for at blive skudt af. Dembélé, der regnes som en af Premier Leagues bedste driblere (det siges, han kan drible sig igennem tyve mennesker i en Fiat 500), har i den forgangne sæson udviklet sig til en eminent playmaker, og tabet af ham er ikke mindre end katastrofalt for klubben. Prisen på 25-årige Dembélé er blevet gættet fra 15 til 25 millioner pund, men der spekuleres også i, at belgieren havde en frikøbsklausul i sin kontrakt. Jeg vil ønske Dembélé alt mulig held og lykke i, hvad der kun kan blive en storslået fremtid for den talentfulde belgiske landsholdsspiller.

Glæderne ved at være Fulham-fan i en adrenalinfremmende rutsjebanetur der aldrig stopper!

Formodet Startopstilling:

GK – Mark Schwarzer
LB – John Arne Riise
RB – Sascha Riether
CD – Brede Hangeland
CD – Aaron Hughes
RM – Damien Duff / Ashkan Dejagah
LM – Kieran Richardson / Alex Kacaniklic
CM – Mahamadou Diarra
CM – Steve Sidwell
AMC/ST – Bryan Ruiz / Mladen Petric
ST – Dimitar Berbatov

Man To Watch: Bryan Ruiz
Nøglespiller: Brede Hangeland
Overrated: Bryan Ruiz
Underrated: Aaron Hughes
Young Gun: Kerim Frei
Unsung Hero: Chris Baird / Simon Davies
Forgotten Man: Simon Davies
Useless: We’ve got none!
Sidste Sæsons Skuffelse: Bryan Ruiz
Sidste Sæsons Overraskelse: Stephen Kelly
Bedste Køb: Dimitar Berbatov
Bedste Salg: Dickson Etuhu (Den bomstærke nigerianer havde udspillet sin rolle på den centrale midtbane)

12. West Bromwich Albion (Afvigelse: 8-13)
Træner: Steve Clarke (SKO)  (NY)
Hjemmebane: The Hawthorns (Kapacitet: 26,500)
Sidste sæsons placering: 10
Karakter for køb og salg denne sommer: 8,5

Ind: Ben Foster (ENG – Birmingham – IOP), Claudio Yacob (ARG – Racing Club – Gratis), Romelu Lukaku (BEL – Chelsea – Lån), Yassine El Ghanassy (BEL – Gent – Lån), Marcus Rosenberg (SVE – Werder Bremen – Gratis), Goran Popov (MAK – Dynamo Kiev – Lån)

Ud: Marton Fulop (UNG – Asteras Tripoli – Gratis), Simon Cox (IRL – Not Forest – IOP), Nicky Shorey (ENG – Reading – Gratis), Joe Mattock (ENG – Shef. Wednesday – Gratis) , Somen Tchoyi (CAM – Ingen klub), Lateef Elford-Alliyu (ENG – Bury – Gratis), Keith Andrews (IRL – Bolton – Gratis), Paul Scharner (ØST – Hamburger SV – Gratis), Paul Downing (ENG – Walsall – Gratis)

Mirakelmager Roy Hodgson er en saga blot for WBA, som indledende så ud til at hente den tyske toptræner Ralf Rangnick, men i sidste ende faldt valget på den uprøvede Steve Clarke. Lidt af en lotteriseddel efter min uforbeholdne mening, da det er Clarkes første “rigtige” job inden for manager-professionen, hvis man ser bort fra en enkelt kamp som Newcastle-træner efter Ruud Gullits afsked tilbage i 1999. På den anden side er Clarke kendt for sine kompetencer i defensiv-træningen, ikke ulig Hodgson, så derfor kan skottens ansættelse være en geni-streg af formand Jeremy Peace.

Af indkøb har WBA vekslet lejeaftalen med Ben Foster til en permanent en af slagsen, mens den argentinske landsholdsspiller Claudio Yacob er hentet i Racing Club og kantspilleren Yassine El Ghanassy er kommet til på lån fra Gent. Et blik ned over den formodede startopstilling giver et indtryk af, at det er solidt men bestemt ikke prangende.

Defensivt er WBA især godt kørende centralt, hvor store Gareth McAuley og hårdføre Jonas Olsson udgør en bomstærk britisk/skandinavisk mur. Olsson har tidligere udtrykt, at han gerne vil prøve noget nyt, men han bliver kontrakten ud i WBA (måske en afløser for Aaron Hughes næste sommer?). De to back-pladser ligner svage punkter i form af den svingende Liam Ridgewell og langsomme Billy Jones som førstevalg. Længere nede i hierarkiet bliver det ikke synderligt bedre med den defensivt flagrende Gonzalo Jara og aldrende Steven Reid, hvilket godt kan volde Clarkes tropper problemer længere henne i sæsonen. Den indgåede aftale med Ben Foster er ekstremt vigtig for Clarke, da målmanden stod en pragtsæson før sommerferien, og han er da også trænerens klare nøglespiller i defensiven.

På midtbanen skal det blive interessant at se Claudio Yacob i aktion ved siden af Youssuf Mulumbu, mens Graham Dorrans, James Morrison, Jerome Thomas, Chris Brunt, Zoltan Gera og El Ghanassy skal kæmpe om de to resterende pladser. Hvis Gera kan vende tilbage til sin form fra 2009/10 sæsonen, kan han blive jokeren, men indledende ligner det en kamp mellem Dorrans, Brunt og Morrison. Brunt vil som kaptajn sandsynligvis glide ind foran sine konkurrenter, mens kampen mellem de to skotter Dorrans og Morrison kan blive tæt. Sidstnævnte var uforståeligt lidt af en favorit hos Hodgson, mens Dorrans endnu ikke har overbevist i Premier League på trods af forudsigelser om det modsatte.

Lidt uventet fik WBA forstærkning på angriberfronten her på falderebet, da den kraftfulde Romelu Lukaku blev shanghaiet i Chelsea på en lejeaftale. Det ventes, at han indtager pladsen ved siden af Peter Odemwingie. Det er også i angrebet, at WBA ser klart stærkest ud med back-ups som energibundtet Shane Long, store Marc-Antoine Fortuné og prettyboyen Marcus Rosenberg, mens også El Ghanassy og den tidligere Fulham-favorit Gera kan operere i front.

Et af de sværere hold at forudsige, da det kan blive stork eller blåhval for WBA.

Formodet Startopstilling

GK – Ben Foster
LB – Liam Ridgewell
RB – Billy Jones
CD – Gareth McAuley
CD – Jonas Olsson
DMC – Youssuf Mulumbu
DMC – Claudio Yacob
CM – James Morrison / Graham Dorrans / Zoltan Gera
AMC – Chris Brunt
ST – Romelu Lukaku
ST – Peter Odemwingie

Man To Watch: Yassine El Ghanassy
Nøglespiller: Ben Foster
Overrated: Liam Ridgewell
Underrated: Zoltan Gera
Young Gun: George Thorne
Unsung Hero: Chris Brunt
Forgotten Man: Zoltan Gera
Useless: Steven Reid
Sidste Sæsons Skuffelse: Graham Dorrans
Sidste Sæsons Overraskelse: Marc Antoine Fortune
Bedste Køb: Ben Foster (Nødvendigt køb af lejesvenden, som var en af WBA’s bedste i sidste sæson)
Bedste Salg: Simon Cox (Optimalt at få et pengebeløb for en jævn Championship-spiller)

13. West Ham (Afvigelse: 12-18)
Træner: Sam Allardyce (ENG)
Hjemmebane: The Boleyn Ground (Kapacitet: 35,016)
Sidste sæsons placering: 3 i Championship
Karakter for køb og salg denne sommer: 9

Ind: Andy Carroll (ENG – Liverpool – Lån), Matt Jarvis (ENG – West Ham – £10,75 mio.), Alou Diarra (FRA – Marseille – Gratis), Jussi Jääskeläinen (FIN – Bolton – Gratis), Modibo Maïga (MLI – Sochaux – IOP)  Stephen Henderson (ENG – Portsmouth – IOP), Mohamed Diame (SEN – Wigan – Gratis), George McCartney (NIR – Sunderland – IOP), James Collins (WAL – Aston Villa – IOP), Raphael Spiegel (SCH – Grasshopper – IOP), Yossi Benayoun (ISR – Chelsea – Lån)

Ud: Julien Faubert (FRA – Elzigspor – Gratis), John Carew (NOR – Ingen klub), Abdoulaye Faye (SEN – Hull – Gratis), Papa Bouba Diop (SEN – Ingen klub), Ruud Boffin (HOL – Eskisehirspor – Gratis), Frank Nouble (ENG – Wolves – Gratis), Robert Green (ENG – QPR – Gratis), Pablo Barrera (MEX – Cruz Azul – IOP),  Ravel Morrison (ENG – Birmingham – Lån), Sam Baldock (ENG – Bristol City – IOP), Sam Cowler (ENG – Barnet – Gratis), Marek Stech (TJE – Yeovil – Gratis), Danny Collins (WAL – Stoke – Retur fra lån), Freddie Sears (ENG – Colchester – Gratis), Oliver Lee (ENG – Barnet – Gratis)

West Ham er lidt af en uforudsigelig faktor i denne sæson. Med den snu Sam Allardyce ved roret, kan The Hammers tænkes at redde sig ved hjælp af et solidt taktisk defensivt udgangspunkt (aka awful football with a lot of long balls). På den anden side er truppen breddemæssigt blandt Premier Leagues svageste, på trods af Allardyce har hentet kompetente spillere til startelleveren. Faktisk udgør de startende elleve en udmærket stamme, hvor især midtbanen ligner West Hams stærkeste kort med folk som Alou Diarra, Matt Jarvis, Modibo Maïga, Mark Noble, Matt Taylor, Ricardo Vaz Te, Kevin Nolan og Mohamed Diame repræsenteret. Kun Noble ligner en sikker starter af de folk, hvor også energiske Gary O’Neil og stortalentet Jack Collison byder sig til om resten af pladserne. Kampen om pladserne er derfor hård, mens det ser radikalt anderledes ud både defensivt og offensivt.

Forsvaret ligner akilleshælen for West Ham, ikke ulig sidst de lå i Premier League. Førstekædefirekløveret James Tomkins, Winston Reid, James Collins og George McCartney får ikke just angribere til at ryste i bukserne af skræk. Talentfulde Tomkins virkede usikker sidst, han var i Premier League, men englænderen har et stort udviklingspotentiale, så der kan vente et gennembrud i løbet af sæsonen. Reid har ikke meget erfaring fra højeste niveau, hvor det kneb med spilletid for et par år siden. Collins startede godt ud i Villa, men blev upopulær efter flere problemer uden for banen, som samtidig virkede til at have indflydelse på formen. Hans erfaring kan blive vigtig for holdet, men han er langt fra det mest sikre kort at spille på, og vil få problemer over for teknisk stærke spillere. McCartney er tidligere blevet vraget hos bedre Premier League-klubber, men han skal forsøge at følge op på en god sidste sæson hos Hammers. Det bliver dog langt værre, hvis man ser på reserverne, hvor skadesplagede Guy Demel er den altoverskyggende “profil”. Ellers er det unge urutinerede og forholdsvis ukendte folk som Jordan Spence, Callum Driver, Daniel Potts og den tidligere Bolton-reserve Joey O’Brien.

Offensiven er også en forholdsvis mager fisk (evt. en havtaske), hvor det langsomme fyrtårn Andy Carroll er førstevalget med tvillingefyrtårnet Carlton Cole som back-up. Hvis de to ikke slår til, er det muligt for Allardyce at rykke Vaz Te op fra den massive midtbane, hvor også nyindkøbte Maïga er i stand til at spille angriber. Vaz Te viste målfarlighed før sommerpausen, hvor han var lidt af et uventet hit med 10 mål i 15 kampe efter sit skifte fra Barnsley. Derudover har Hammers Nicky Maynard og Frédéric Piquionne, hvor førstnævnte ikke engang slog til i The Championship, mens sidstnævnte har set bedre tider og var udlejet til Doncaster i sidste sæson.

Umiddelbart ligner West Ham den stærkeste af oprykkerne, og med Allardyce som styrmand kan det vel ikke gå helt galt?

Formodet Startopstilling

GK – Jussi Jääskeläinen
LB – George McCartney
RB – Guy Demel / Winston Reid
CD – James Tomkins
CD – Winston Reid / James Collins
RW – Matt Jarvis
LW – Modibo Maïga / Matt Taylor
CM – Mohamed Diame / Jack Collison / Alou Diarra
CM – Mark Noble
AMC – Kevin Nolan
ST – Andy Carroll

Man To Watch: Ricardo Vaz Te
Nøglespiller: Mark Noble
Overrated: George McCartney
Underrated: Matt Taylor
Young Gun: Robert Hall
Unsung Hero: Mark Noble
Forgotten Man: Frederic Piquionne
Useless: James Collins (big chief of the Useless tribe)
Sidste Sæsons Skuffelse: Nicky Maynard
Sidste Sæsons Overraskelse: George McCartney
Bedste Køb: Modibo Maïga (Eftertragtet af flere større klubber, så lidt af et kup for West Ham)
Bedste Salg: Pablo Barrera (Fik aldrig tilpasset sig det engelske spil og tager nu retur til Mexico)

14. Queens Park Rangers (Afvigelse: 12-18)
Træner: Mark Hughes (WAL)
Hjemmebane: Loftus Road (Kapacitet: 18,360)
Sidste sæsons placering: 17
Karakter for køb og salg denne sommer: 9

Ind: Park Ji-Sung (SYK – Man Utd – £2 mio.), Junior Hoilett (CAN – Blackburn – Gratis), Stephane Mbia (CAM – Marseille – IOP), Esteban Granero (SPA – Real Madrid – IOP), Julio Cesar (BRA – Inter – IOP), Ryan Nelsen (NZE – Tottenham – Gratis), Andy Johnson (ENG – Fulham – Gratis), Robert Green (ENG – West Ham – Gratis), Samba Diakite (MLI – Nancy – IOP), José Bosingwa (POR – Chelsea – Gratis), Fabio (BRA – Man Utd – Lån), Sam Magri (ENG – Portsmouth – IOP)

Ud: Paddy Kenny (IRL – Leeds – IOP), Joey Barton (ENG – Marseille – Lån), Heidar Helguson (ISL – Cardiff – Gratis), Jay Bothroyd (ENG – Sheffield Wednesday – Lån), Danny Gabbidon (WAL – Ingen klub), Danny Shittu (NIG – Millwall – Gratis), Fitz Hall (ENG – Watford – Gratis), Gary Borrowdale (ENG – Ingen klub), Peter Ramage (ENG – Crystal Palace – Gratis), Lee Cook (ENG – Leyton – Gratis), Rowan Vine (ENG – St. Johnstone – Gratis), Patrick Agyemang (GHA – Ingen klub), Bruno Perone (BRA – Ingen klub), Akos Buzsaky (UNG – Ingen klub), Tommy Smith (ENG – Cardiff – IOP), Matt Connolly (ENG – Cardiff – IOP), Elvijs Putnins (LET – Ingen klub)

Det har været en sommer i kontrastens tegn for QPR, som har hentet profilerne Park Ji-Sung og Junior Hoilett samt forlænget kontrakten med den menneskelige benskade Kieron Dyer(!) Dyer fik hele tre minutter på banen i sidste sæson, og det må have været magiske minutter, siden Turncoat Hughes valgte at forlænge aftalen med midtbanespilleren. Klubben kan håbe på en fordobling af antal minutter i den kommende sæson, så de får lidt for pengene.

Efter rigmand Tony Fernandes’ greb i lommen har QPR udover Park og Hoilett hvervet to keepere (Green og Cesar), en målfattig angriber (AJ), Mr. Unibrow (Bosingwa), en tidligere lejesvend (Diakite), en new zealandsk oldtimer (Nelson), en stærk afrikansk forsvarer (Mbia), en overvurderet spanier (Granero) og en brasiliansk spirrevip (Fabio). Altså en gang blandede bolsjer fra den lokale købmand! Af dem er Green allerede utilfreds, da han formodentlig kommer til at agere andetvalg med brasilianske Julio Cesars ankomst. Samme Cesar sagde ved sin ankomst, at han håber QPR kommer til at vinde Premier League i fremtiden (den lader vi lige stå et øjeblik, mens folk ruller rundt på gulvet af grin). Udover de mange transfers er der blevet luget ud i reservespillerne, hvilket bl.a. er gået ud over det tidligere Fulham-flop Lee Cook og fodboldens største mandebryster Danny Shittu.

Selvom jeg mildest talt ikke er QPR’s største fan, må jeg indse, at klubben er rykket betragteligt frem i kvalitet siden sæsonafslutningen, og de vil formodentlig også forstærke holdet i januar. Andet end moneygrabber Hoilett og kraftfulde Stephane Mbia er det dog ikke just spillere i starten af deres karriere, som Hughes har rekrutteret. Og det er sandsynligvis ikke en nem opgave at få de mange nye ansigter til at fungere som en enhed.

Så det kan ende med en fyreseddel til Turncoat, når QPR stadig er bundhold i slutningen af oktober. Vi krydser fingre, så han ambitiøst kan tage et job i Qatar.

Formodet Startopstilling

GK – Julio Cesar
LB – Armand Traore / Fabio
RB – Nedum Onuoha / José Bosingwa
CD – Stephane Mbia
CD – Anton Ferdinand
CDM – Alejandro Faurlin
CDM – Samba Diakite / Shaun Derry
LM – Park Ji-Sung
RM – Junior Hoilett
AMC – Esteban Granero
ST – Djibril Cissé

Man To Watch: Junior Hoilett
Nøglespiller: Robert Green
Overrated: Esteban Granero
Underrated: Alejandro Faurlin
Young Gun: Michael Harriman
Unsung Hero: Alejandro Faurlin
Forgotten Man: DJ Campbell
Useless: Joey Barton
Sidste Sæsons Skuffelse: Shaun Wright-Phillips / Joey Barton
Sidste Sæsons Overraskelse: Clint Hill
Bedste Køb: Junior Hoilett (Når man griber dybt i lommerne, lykkes det til tider at lokke grådige kvalitetsspillere til)
Bedste Salg: Paddy Kenny (Med Robert Greens ankomst var der ingen anden udvej end at sælge Kenny)

15. Aston Villa (Afvigelse: 12-18)
Træner: Paul Lambert (SKO) (NY)
Hjemmebane: Villa Park (Kapacitet: 42,640)
Sidste sæsons placering: 16
Karakter for køb og salg denne sommer: 8,5

Ind: Ron Vlaar (HOL – Feyenoord – IOP), Brett Holman (AUS – AZ – Gratis), Karim El Ahmadi (MAR – Feyenoord – IOP), Brad Guzan (USA – Aston Villa – Gratis), Christian Benteke (BEL – Genk – IOP), Matthew Lowton (ENG – Sheffield Utd – IOP), Joe Bennett (ENG – Middlesbrough – IOP), Ashley Westwood (ENG – Crewe – IOP), Jordan Bowery (ENG – Chesterfield – £500.000)

Ud: Carlos Cuellar (SPA – Sunderland – Gratis), James Collins (WAL – West Ham – IOP), Emile Heskey (ENG – Ingen klub), Brad Guzan (USA – Aston Villa – Gratis), Nathan Delfouneso (ENG – Blackpool – Lån), Jean ll Makoun (CAM – Rennes – Lån), Ebby Nelson Addy (ENG – Ingen klub), Connor Taylor (ENG – Walsall – Gratis), Charlie Ward (ENG – Ingen klub), Reece Caira (AUS – Sydney – Gratis), Richard Bryan (ENG – Ingen klub), Matthew Coton (ENG – Ingen klub), Darious Darkin (ENG – Ingen klub), Seb Jenkins (ENG – Ingen klub)

Ligesom for flere andre klubber er det også begyndelsen på et nyt kapitel for The Villans, når de indleder denne sæson med dygtige Paul Lambert ved roret. Lambert styrede i sidste sæson Norwich til en overraskende 12. plads, hvilket stred mod den almene forventning om nedrykning til de blåøjede oprykkere. Det fik Villa til at afløse trænerfadæsen Alex McLeish med Lambert, som burde kunne forbedre den lidet flatterende 16. plads fra sidste sæson.

Shay Given får ganske givet travlt i den kommende sæson, hvis gumpetunge Richard Dunne er det fortsatte førstevalg i forsvaret. Den irske forsvarsspiller er efter en fortrinlig 2009/10 sæson igen at finde på sit vante niveau fra sin sidste tid i City, og det er ikke gode nyheder for Villas fanbase. Til at afhjælpe Dunnes mangel på mobilitet har Lambert hentet den hollandske landsholdsspiller Ron Vlaar i Feyenoord som afløser for den upopulære James Collins, der er skiftet til West Ham. Vlaar er ligesom Dunne en kraftfuld forsvarer, men begge spillere mangler i den grad hurtighed i benene, så det bliver interessant at se, om den konstellation er lig med succes. En anden udskældt herre, benbrækkeren Alan Hutton, som via medierne har fået at vide, at han ikke er en del af Lamberts planer for fremtiden, bliver sandsynligvis afløst af et andet nyindkøb, nemlig uerfarne Matthew Lowton fra Sheffield United.

På midtbanen har kaptajn Stiliyan Petrov stadig lange udsigter, før han gør comeback efter sin kræftsygdom. Derfor er der hård kamp om Petrov’s position, hvor den ellers skuffende Stephen Ireland måske kommer tilbage i varmen med Lamberts ansættelse. Også de unge Gary Gardner, Barry Bannan, Chris Herd og Fabian Delph er givetvis inde i overvejelserne omkring den centrale midtbaneplads. Som defensiv bølgebryder vil nyindkøbet Karim El Ahmadi være et oplagt valg, da den tilbagevendte Jean ll Makoun igen er skibbet ud på lån efter aldrig at have fået en fair chance hos Villa.

Det lidt bemærkelsesværdige ved Villa er deres mangel på kreative spillere. Charles N’Zogbia er på sine dage en teknisk god spiller, men Villa-fansene var ikke specielt imponerede over den klejne franskmand i sidste sæson. På den anden kant er Marc Albrighton en glimrende spiller, men hans store force er hurtigheden og ikke de tekniske kvaliteter. Den nye angriber Brett Holman har jeg ikke det helt store kendskab til, men det rygtes, at han også har værktøjerne til at give Villa lidt tiltrængt flair.

I angrebet er målmaskinen Darren Bent stadig suverænt førstevalg, mens australske Holman formodentlig starter sæsonen ud lige bag Bent, da lynhurtige Gabriel Agbonlahor starter august ud med en længerevarende skade. Den ubekendte faktor er belgieren Christian Benteke, som scorede efter behov i Belgien, men som får det langt sværere i Premier League. Han kunne måske gå hen og blive efterårets overraskelse i Villa.

På trods af Lamberts ankomst tror jeg ikke, Villa-fansene skal stile efter en Europa-plads, men de kan håbe, at Vlaar og Lowton vil lukke nogle huller i en svag defensiv. Villa er af nogle medier dømt som en potentiel nedrykker, men det vil overraske mig, hvis det går så galt. Der skal være fremgang fra sidste sæson, men en top 10 placering er langt uden for rækkevidde for The Villans.

Formodet Startopstilling

GK – Shay Given
LB – Stephen Warnock
RB – Matthew Lowton
CD – Richard Dunne
CD – Ron Vlaar
RM – Marc Albrighton
LM – Charles N’Zogbia
DM – Karim El Ahmadi
CM – Stiliyan Petrov
ST – Darren Bent
ST – Gabriel Agbonlahor / Christian Benteke

Man To Watch: Christian Benteke
Nøglespiller: Shay Given
Overrated: Richard Dunne
Underrated: Marc Albrighton
Young Gun: Gary Gardner
Unsung Hero: Stephen Warnock
Forgotten Man: Brad Guzan
Useless: Richard Dunne
Sidste Sæsons Skuffelse: Stephen Ireland, Charles N’Zogbia, Richard Dunne, Gabriel Agbonlahor m.fl.
Sidste Sæsons Overraskelse: Stephen Warnock (Var dømt færdig i Villa under Houllier, men spillede næsten alle kampe under McLeish)
Bedste Køb: Ron Vlaar (Vigtigt at få udfyldt hullet ved siden af Dunne)
Bedste Salg: James Collins (Upopulær blandt fansene for løjer uden for banen og ikke en spiller, der ligefrem bliver savnet for sit gudsbenådede fodboldtalent)

16. Wigan (Afvigelse: 13-18)
Træner: Roberto Martinez (SPA)
Hjemmebane: DW Stadium (Kapacitet: 25,138)
Sidste sæsons placering: 15
Karakter for køb og salg denne sommer: 8,5

Ind: Ivan Ramis (SPA – Mallorca – £4 mio.), Arouna Koné (IVO – Levante – £2,7 mio.), Ryo Miyaichi (JAP – Arsenal – Lån), Fraser Fyvie (SKO – Aberdeen – £500,000), Filip Oršula (SLK – Twente – Gratis)

Ud: Victor Moses (ENG – Chelsea – £7 mio.), Hugo Rodallega (COL – Fulham – Gratis), Chris Kirkland (ENG – Sheffield Wednesday – Gratis), Conor Sammon (IRL – Derby – IOP), Steve Gohouri (IVO – Ingen klub), Mohamed Diame (SEN – West Ham – Gratis), Hendry Thomas (HON – Colorado Rapids – Gratis), Jordan Robinson (ENG – Ingen klub), Lee Nichols (ENG – Northampton – Lån), Nouha Dicko (FRA – Blackpool – Lån), Roman Golobart (SPA – Tranmere – Lån)

Meget muligt, at eksperter dømmer Wigan til nedrykning i denne sæson. Det gjorde de også i sidste sæson, sæsonen før den og sæsonen 2009/10 (samt alle sæsoner siden Wigan rykkede op…). Men jeg er deltidsoptimist på Roberto Martinez’ vegne. Den spanske manager har handlet fornuftigt ind, og holdet kan meget vel stadig leve på den optur, de havde i foråret, hvor Fulham og Chelsea var de eneste mandskaber, som brød en stime på syv sejre i træk.

Eneste malurt i bægeret er Victor Moses-sagen. Moses (og Jesus gik ind på en bar…) blev efter en lang transferaffære sendt til Chelsea, hvilket er et stort tab for Wigans offensive bid. I front ligner det imponerende nyindkøb Arouna Koné afløseren. Den ivorianske angriber havde en kanonsæson med 17 scoringer for Levante i sidste sæson, hvor han var på lån fra Sevilla. Sidstnævnte havde indsat en klausul i Konés kontrakt, så han var røget retur til Sevilla, hvis han scorede 18 sæsonmål, men heldigvis for Levante fik angriberen både en karantæne og en mindre “skade” i løbet af de sidste tre kampe. At de så straks solgte ham til Wigan for discountpris! er en anden vinkel på den sag, men sikke et kup for Martinez og co.

Udover Koné råder Wigan over den målfattige Franco Di Santo, som havde en udmærket 2011/12 sæson samt enigmaen Mauro Boselli. Sidstnævnte er Wigans dyreste køb nogensinde, men argentineren har været et enormt flop i sin tid på DW Stadium. Det ligner en frisk start efter flere lejemål for argentineren, som i den grad har revanche til gode. Men det er muligt, at han (igen) bliver afskibbet til en argentinsk fjerde divisionsklub nær grænsen til Chile.

Med Ivan Ramis’ ankomst er flere år med ivorianske Steve Gohouri som pauseklovn slut, og hvis Gary Caldwell og Antolin Alcaraz fortsætter deres fine samarbejde, kan Wigan overraskende nok blive svær at nedbryde defensivt. Der skal dog ikke mange skader til, før Martinez må sætte sin lid til knap sin knap så sikre landsmand i form af breddespilleren Adrian Lopez.

På midten hersker rapgruppen J.Mc i form af James McArthur og James McCartney, mens den lille Shaun Maloney sandsynligvis vil indtage rollen som offensiv midtbane. Lidt usædvanligt spiller Martinez med wingbacks, som fungerede sublimt i foråret, hvor stabile Emmerson Boyce og den ellers offensive Jean Beausejour drønede op og ned af sidelinjen.

Jeg spår Wigan til lige akkurat at redde livet og derved igen røvrende bookmakerne – like a boss!

Formodet Startopstilling

GK – Ali Al-Habsi
CD – Antolin Alcaraz
CD – Gary Caldwell
CD – Ivan Ramis
RWB – Emmerson Boyce
LWB – Jean Beausejour
DMC – James McArthur
MC – James McCarthy
AMC – Shaun Maloney
ST – Franco Di Santo
ST – Arouna Koné

Man To Watch: Arouna Koné
Nøglespiller: Ali Al-Habsi
Overrated: David Jones
Underrated: Albert Crusat
Young Gun: Ryo Miyaichi
Unsung Hero: James McCarthy
Forgotten Man: Mauro Boselli
Useless: David Jones
Sidste Sæsons Skuffelse: Mauro Boselli (det argentinske rekordkøb blev afskibbet for anden gang på en lejeaftale)
Sidste Sæsons Overraskelse: James McArthur (“Mc-hvem?”, spurgte folk inden sæsonen startede)
Bedste Køb: Arouna Koné
Bedste Salg: Victor Moses

17. Southampton (Afvigelse: 15-19)
Træner: Nigel Adkins (ENG)
Hjemmebane: St. Mary’s Stadium (Kapacitet: 32,690)
Sidste sæsons placering: 2 i Championship
Karakter for køb og salg denne sommer: 9

Ind: Gaston Ramirez (URU – Bologna – £12 mio.), Jay Rodriguez (ENG – Burnley – IOP), Steven Davis (NIR – Rangers – Gratis), Emmanuel Mayuka (ZAM – Young Boys – IOP), Maya Yoshida (JAP – VVV Venlo – £2 mio.), Nathaniel Clyne (ENG – Crystal Palace – Gratis+Kompensation), Paulo Gazzaniga (ARG – Gillingham – IOP)

Ud: David Connolly (IRL – Ingen klub), Lee Holmes (ENG – Prestion – Gratis), Radhi Jaidi (TUN – Pension), Ryan Doble (ENG – Ingen klub), Bartosz Bialkowski (POL – Notts – Gratis), Billy Sharp (ENG – Not Forest – Lån), Dean Hammond (ENG – Brighton – Lån), Ryan Doble (ENG – Shrewsbury – Gratis), Aaron Martin (ENG – Crystal Palace – Lån), Harlee Dean (ENG – Brentford – Gratis), Tommy Forecast (ENG – Gillingham – Lån), Aarran Racine (ENG – Forest Green – Gratis), Lee Bernard (ENG – Bournemouth – Lån), Jonathan Forte (ENG – Crawley – Lån)

Generelt har jeg ikke meget indsigt i oprykkernes udsigter for at overleve i Premier League. Men på papiret har Nigel Adkins’ Southampton klaret sig ganske udmærket i transfervinduet, hvor de bl.a. har brudt klubbens transferrekord af to omgange!

Ligesom med de to andre oprykkere ser defensiven lettere vakkelvoren ud, men Adkins har forsøgt at forstærke træværket med indkøbene af Maya Yoshida og Nathaniel Clyne. Sidstnævnte går direkte ind i startopstillingen, mens japanske Yoshida sikkert skal vænne sig til tempoet, før han bliver kastet ud i den dybe ende. Southamptons midtbane ser kvalificeret ud med hårdtkæmpende Adam Lallana, franske Morgan Schneiderlin, det tidligere Fulham-flop Steven Davis og nyindkøbet Gaston Ramirez. Sidstnævnte er der store forventninger til, efter Adkins lagde hele £12 millioner på bordet for den kreative sydamerikaner. I angrebet hærger Grant Holt-klonen Rickie Lambert, som har fået selskab af unge Jay Rodriguez og jokeren Emmanuel Mayuka.

Oprykkerne ser bortset fra Reading ud til at have potentialet til at klare skærerne i år, men det bliver en hård kamp i bunden af ligaen, hvor et stort antal klubber kan blande sig i nedrykningsstriden.

Formodet Startopstilling

GK – Kelvin Davis
LB – Danny Fox
RB – Nathaniel Clyne
CD – José Fonte / Maya Yoshida
CD – Jos Hooiveld
RM – Gaston Ramirez
LM – Adam Lallana
DMC – Morgan Schneiderlin / Jack Cork
CM – Steven Davis
ST – Rickie Lambert
ST – Jay Rodriguez

Man To Watch: Gaston Ramirez
Nøglespiller: Jos Hooiveld
Overrated: Jack Cork
Underrated: Rickie Lambert
Young Gun: James Ward-Prowse
Unsung Hero: Adam Lallana
Forgotten Man: Tadanari Lee
Useless: Guly
Sidste Sæsons Skuffelse: …
Sidste Sæsons Overraskelse: Oprykningen!
Bedste Køb: Steven Davis (Et mindre scoop af oprykkeren, da de hentede den tidligere Fulham-spiller til sydkysten)
Bedste Salg: Ingen

18. Stoke (Afvigelse: 15-19)
Træner: Tony Pulis (WAL)
Hjemmebane: Brittania Stadium (Kapacitet: 28,383)
Sidste sæsons placering: 14
Karakter for køb og salg denne sommer: 7

Ind: Jamie Ness (SKO – Rangers  – Gratis), Michael Kightly (ENG – Wolves – IOP), Michael Owen (ENG – Man Utd – Gratis), Geoff Cameron (USA – Houston – IOP), Maurice Edu (USA – Rangers – IOP), Steven N’Zonzi (FRA – Blackburn – £3,5 mio.), Charlie Adam (SKO – Liverpool – IOP)

Ud: Jonathan Woodgate (ENG – M’Boro – Gratis), Danny Collins (WAL – Not Forest – IOP), Andrew Davies (ENG – Bradford – Gratis), Dave Parton (ENG – Worcester – IOP), Salif Diao (SEN – Ingen klub), Ricardo Fuller (JAM – Charlton – Gratis), Tom Soares (ENG – Ingen klub), Louis Moult (ENG – Northampton – Gratis), Matthew Lund (NIR – Bristol Rovers – Lån), Florent Cuvelier (FRA – Walsall – Lån), Ryan Brunt (ENG – Leyton – Lån)

Knoldesparkerne fra Stoke har ikke haft en synderlig god sommer på transfermarkedet. Fire sekunda-forstærkninger, en over-the-hill angriber, en talentfuld franskmand og en formsvag englænder er det blevet til, så det kan ligne en hård sæson for den menneskelige leprechaun Tony Pulis og det aldrende mandskab. Af positivt nyt har Pulis kun sagt farvel til fodboldpensionisten Jonathan Woodgate og en række marginalspillere, så stammen er bevaret i det midtengelske.

Stokes force er det centrale forsvar, hvor Robert Huth og Ryan Shawcross udgør en kompakt enhed. De to backs i form af irske Marc Wilson og den begrænsede Andy Wilkinson lever ikke op til deres kollegaers kvalitet, og reserver som Matthew Upson og Danny Higginbotham har set bedre tider. På midtbanen bliver det ikke meget bedre, hvor Matthew Etheringtons dominans langsomt er ved at fordufte. Nyerhvervede Michael Kightly har masser af talent, men kantspilleren har brugt mere tid på sidelinjen end på banen i sin korte professionelle karriere. Centralt ligner nytilkomne Charlie Adam førstevalget sammen med lovende Steven N’Zonzi, mens back-ups som den elendige Wilson Palacios, enorme Dean Whitehead, indkasteksperten Rory Delap og skotten Jamie Ness mildest talt ikke imponerer mig. Maurice Edu, som sidst i august kom til klubben, vil formodentlig overhale alle tre indenom, og den amerikanske landsholdsspiller kan i længere perspektiv presse Adam og Whitehead. Ukuelige Glenn Whelan er også i spil, men med Adams tilgang kan han hænde at søge nye græsgange i januar.

Frontløberen Peter Crouch scorede et drømmemål i sidste sæson, men også han er langsomt ved at nærme sig enden på karrieren, og han har aldrig været nogen målsluger. Det kan man heller ikke sige om angrebsmakker Jon Walters, og med Kenwyne Jones, Cameron Jerome og Mamady Sidibe på bænken ved jeg ikke, hvor målene skal komme fra. Michael Owen? Hah!

Kan det blive sæsonen, hvor Stoke endelig forlader det fine selskab? Et farvel ligner en mulig konklusion, og det bliver ved gud ikke et vemodigt et af slagsen.

Formodet Startopstilling

GK – Asmir Begovic
LB – Marc Wilson
RB – Andy Wilkinson
CD – Robert Huth
CD – Ryan Shawcross
RM – Michael Kightly
LM – Matthew Etherington
CM – Charlie Adam
CM – Steve N’Zonzi
ST – Jon Walters / Michael Owen
ST – Peter Crouch

Man To Watch: Michael Kightly
Nøglespiller: Asmir Begovic
Overrated: Rory Delap (hvis man havde uendelige indskiftninger, ville Delap kun få spilletid ved indkast)
Underrated: Glenn Whelan
Young Gun: Matthew Lund
Unsung Hero: Glenn Whelan
Forgotten Man: Michael Tonge
Useless: Wilson Palacios (“WIIIIILSOOOOON”, blev ofte råbt på midtbanespillerens tidligere hjemmebane White Hart Lane i frustration og ikke i glædesrus)
Sidste Sæsons Skuffelse: Wilson Palacios (£8 millioner for en elendig midtbanespiller, der ikke havde præsteret i halvanden sæson! Hvad kunne man forvente?)
Sidste Sæsons Overraskelse: Ryan Shotton
Bedste Køb: Jamie Ness (Ville gerne sige Michael Kightly, men hvor lang tid holder kantspilleren, før han går i stykker?)
Bedste Salg: Danny Collins (Championship-kvalitetsspiller, som man rent faktisk fik penge for)

19. Reading (Afvigelse: 17-19)
Træner: Brian McDermott
Hjemmebane: Madejski Stadium (Kapacitet: 24,161)
Sidste sæsons placering: 1 i Championship
Karakter for køb og salg denne sommer: 8

Ind: Chris Gunter (WAL – Not Forest – IOP), Adrian Mariappa (JAM – Watford – IOP), Garath McCleary (ENG – Not Forest – Gratis), Pavel Pogrebnyak (RUS – Fulham – Gratis), Danny Guthrie (ENG – Newcastle – Gratis), Pierce Sweeney (IRL – Bray Wanderers – IOP), Nicky Shorey (ENG – WBA – Gratis), Stuart Taylor (ENG – Man City – Gratis)

Ud: Mathieu Manset (FRA – Sion – IOP), Brian Howard (ENG – Portsmouth – Gratis), Tomasz Cywka (POL – Barnsley – Gratis), Michail Antonio (ENG – Sheffield Wednesday – IOP), Andy Griffin (ENG – Ingen klub), Mikkel Andersen (DAN – Portsmouth – Lån), Jack Mills (ENG – Ingen klub), Joseph Mills (ENG – Burnley – Lån), Gozie Ugwu (ENG – Yeovil – Lån), Michael Hector (IRL – Shrewsbury – Lån), Jordan Obita (ENG – Portsmouth – Lån), Karl Sheppard (ENG – Accrington – Lån), Jacob Walcott (ENG – Ingen klub), Simon Locke (ENG – Ingen klub), Cedric Baseya (CON – Ingen klub)

Med den nye ejer Anton Zingarevich om bord har Readings træner Brian McDermott haft en forholdsvis stor sum til rådighed i transfervinduet. Om pengene er givet godt ud, må den enkelte bedømme, men umiddelbart har McDermott prioriteret solide frem for profilerede indkøb.

Den største nyhed i barakkerne er Fulhams tidligere angrebses Pavel Pogrebnyak, som anså Reading for en bedre løsning, da han valgte med . Træfsikre Pog er udset som suverænt førstevalg i angrebet, hvor det mildest talt skorter på kvalitetsspillere. Derudover er bl.a. Newcastles Danny Guthrie, Forest’s Chris Gunter og Watford-spilleren Adrian Mariappa kommet til, og det forventes, at de alle går ind i idealopstillingen.

Kigger man på den resterende startellever, er det næsten alle spillere, som de senere år har fristet en tilværelse i The Championship. Det er umiddelbart ikke nok til at holde Reading kørende i Premier League, og jeg spår dem ikke mange chancer i den hårde konkurrence om at blive blandt de bedste.

Formodet Startopstilling:

GK – Adam Federici
LB – Nicky Shorey / Ian Harte
RB – Chris Gunter
CD – Adrian Mariappa / Kaspars Gorkss
CD – Alex Pearce
RM – Garath McCleary / Hal Robson-Kanu / Jimmy Kébé
LM – Jobi McAnuff
CM – Danny Guthrie
CM – Jem Karacan
ST – Adam le Fondre / CM – Mikele Leigertwood
ST – Pavel Pogrebnyak

Man To Watch: Pavel Pogrebnyak
Nøglespiller: Alex Pearce
Overrated: Adam Federici
Underrated: Jem Karacan
Young Gun: Alex McCarthy (Ikke mange at vælge mellem!)
Unsung Hero: Danny Guthrie
Forgotten Man: Brynjar Gunnarsson
Useless: Stuart Taylor
Sidste Sæsons Skuffelse: Spørgsmålstegn
Sidste Sæsons Overraskelse: Adam le Fondre (Intet problem med at tilpasse sig et højere niveau)
Bedste Køb: Pavel Pogrebnyak (Hapset for næsen af Fulham)
Bedste Salg: Mathieu Manset (Marginalspiller som Reading fik et godt tilbud på)

20. Norwich (Afvigelse: Ingen)
Træner: Chris Hughton (IRL) (NY)
Hjemmebane: Carrow Road (Kapacitet: 27,033)
Sidste sæsons placering: 12
Karakter for køb og salg denne sommer: 8

Ind:  Robert Snodgrass (SKO – Leeds – IOP), Steven Whittaker (SKO – Rangers – Gratis), Jacob Butterfield (ENG – Barnsley – IOP), Michael Turner (ENG – Sunderland – IOP), Sebastien Bassong (CAM – Tottenham – IOP), Alexander Tettey (NOR – Rennes – IOP), Javier Garrido (SPA – Lazio – Lån), Mark Bunn (ENG – Blackburn – £1 mio.), Harry Kane (ENG – Tottenham – Lån)

Ud: Zak Whitbread (USA – Leicester – Gratis), Aaron Wilbraham (ENG – Crystal Palace – Gratis), Daniel Ayala (SPA – Not Forest – Lån), Richard Brindley (ENG – Ingen klub), Adam Drury (ENG – Leeds – Gratis), Ritchie De Laet (HOL – Manchester United – Retur fra lån), Matt Ball (ENG – Stevenage – Gratis), Andrew Crofts (ENG – Brighton – £400.000), Josh Dawkin (WAL – Braintree – Gratis), George Francomb (ENG – AFC Wimbledon – Lån)

Den store overraskelse i 2011/12 sæsonen var Norwich. Med Paul Lambert som inspirationskilde gik klubben hen og fik en fremragende 12. plads i ligaen på trods af, de var spået en “stensikker” 20. plads. Men kan Norwich fortsætte de gode takter under den nye træner Chris Hughton, der har haft en udmærket periode som Birmingham-træner efter sin fyring fra Newcastle?

Et af Norwichs farligste våben er deres evne til at komme til kvalificerede indlæg, hvor især Anthony Pilkington i sidste sæson brillerede. Inde foran har de tankcenterforwarden Grant Holt til at heade indlæggene i kassen, og det vil Chris Hughton sandsynligvis ikke lave om på. Til at supplere den imponerende Pilkington er Leeds’ Robert Snodgrass stødt til Norwich-truppen, og den skotske landsholdsspiller har vist i de seneste sæsoner, at han også har masser af assists i støvlerne. De to kantspillere kan blive forskellen på liv eller død i den ofte skæbnesvangre anden sæson for en overlevende oprykker.

Defensivt havde Norwich, hvis man ser bort fra de tre nedrykkere, den svageste forsvarskæde i Premier League, hvor de lukkede hele 66 mål ind (delt med QPRakkerpak). Nyindkøbte Michael Turner vil forhåbentlig for The Canaries kunne forbedre den statistik i det centrale forsvar, hvor han afløser den usikre Zak Whitbread, der er sendt til Leicester. Turner har tidligere været tæt på den engelske landsholdstrup, men var efterhånden nede som fjerde-femte valg i Sunderland. Derudover er camerounske Sebastien Bassong hvervet i Tottenham, men også han har været i en seriøs formkrise de sidste par sæsoner. I højre side har Norwich desuden hentet Steven Whittaker fra fallitboet Rangers, men han startede sin Premier League-karriere ud med at pådrage sig en skade, som holder ham ude i den indledende fase af turneringen.

Kigger man ned over startelleveren, synes jeg stadig, det er en enestående bedrift, at dette uimponerede profilløse mandskab kunne placere sig så højt i tabellen. Derfor tror jeg, at Norwich får seriøse problemer med at leve op til jomfrurejsen. Selv om Hughton har handlet fornuftigt ind med solide indkøb som eksempelvis Snodgrass, Bassong, Whittaker og Turner, vil Norwich være et godt bud på en nedrykker. Men det forudsagde vi jo også i sidste sæson.

Formodet Startopstilling

GK – John Ruddy
LB – Marc Tierney / Javier Garrido
RB – Steven Whittaker
CD – Russell Martin
CD – Michael Turner / Sebastien Bassong
CM – Wes Hoolahan
CM – David Fox
LW –  Anthony Pilkington
RW – Robert Snodgrass
ST – Steve Morison / CM – Jacob Butterfield / CM – Bradley Johnson
ST – Grant Holt

Man To Watch: Robert Snodgrass
Nøglespiller: John Ruddy
Overrated: Bradley Johnson
Underrated: Grant Holt
Young Gun: Tom Adeyemi
Unsung Hero: Grant Holt
Forgotten Man: James Vaughan
Useless: Bradley Johnson
Sidste Sæsons Skuffelse: Ritchie De Laet
Sidste Sæsons Overraskelse: Anthony Pilkington
Bedste Køb: Michael Turner (Hvis Hughton kan få Turner tilbage på sporet, kan han blive livsvigtig i defensiven)
Bedste Salg: Andrew Crofts

Kilder: TEAMtalk.com, Transfermarkt.de

PL Optakt Sæson 2010/11

Premier League sæsonen 2010/11 venter den fodbold-glade pøbel, og på trods af et piv-stille transfervindue, ser ligaen ud til at blive mere spændende end nogensinde (hvilket jeg selvfølgelig skal påstå)! Jeg har haft denne optakt i støbeskeen i længere tid, men et par af holdene er blevet negligeret og derfor er det ikke rigtig lykkedes mig at færdiggøre dette store stykke læsestof før nu.

Jeg vil i artiklen prøve at give et nuanceret blik på den kommende sæson, trupperne samt forudsigelser omkring klubbernes endelige placering på trods af mine manglende evner som clairvoyant.

Mine forudsigelser for sæsonen ser dog foreløbig således ud:

* IOP = Ikke offentliggjort pris
** Formodede startopstillinger går ud fra, at alle spillere er skadesfri

1. Chelski! (Afvigelse: 1-2)
Træner: Carlo Ancelotti (ITA)
Hjemmebane: Stamford Bridge (Kapacitet: 42,055)
Sidste sæsons placering: 1
Punchline: Blueski championski againski?
Karakter for køb og salg denne sommer (efter 13- skalaen): 7

Ind: Yossi Benayoun (ISR – Liverpool – £5.5 mio.), Matej Delac (KRO – Inter Saprecic – £2.7 mio. – Forbliver hos Inter til 2011), Tomas Kalac (TJE – Sigma Olomouc – IOP), Ramires (BRA – Benfica – £18 mio.)

Ud: Joe Cole (ENG – Liverpool – Fri transfer), Michael Ballack (TYS – Leverkusen – Fri transfer), Juliano Belletti (BRA – Fluminense – Fri transfer), Miroslav Stoch (SLK – Fenerbache – £4.95), Seth Nana Ofori-Twumasi (ENG – Peterborough United – Fri transfer), Tomas Kalac (TJE – Sigma Olomouc – Lån), Rhys Taylor (ENG – Carlisle – Lån), Ben Gordon (ENG – Kilmarnock – Lån), Ryan Bertrand (ENG – Nottingham Forest – Lån), Deco (POR – Fluminense – Fri transfer), Scott Sinclair (ENG – Swansea – IOP), Ricardo Carvalho (POR – Real Madrid – £6.6 mio.), Michael Mancienne (ENG – Wolverhampton – Lån), Jeffrey Ntuka (RSA – Kaizer Chiefs – Fri transfer), Liam Bridcutt (ENG – Ingen klub), Franco Di Santo (ARG – Wigan – IOP), Jack Cork (ENG – Burnley – Lån), Slobodan Rajkovic (SER – Vitesse – Lån), Nemanja Matic (SER – Vitesse – Lån)

Efter en svag indsats i Community Shield finalen mod United og en horribel opstart med nederlag til Ajax, HSV og Frankfurt(!), er folk begyndt at sætte spørgsmålstegn ved Chelseas chancer for at generobre titlen i den kommende sæson.

Indkøbsmæssigt har træner Carlos Ancelotti givet Joe Cole, Michael Ballack, Ricardo Carvalho og Deco løbepas inden sæsonen, mens Yossi Benayoun og Ramires er stødt til truppen som nævneværdige forstærkninger.

Med Carvalhos exit mener jeg, at ambitiøse Chelski i høj grad mangler en central forsvarsspiller, hvilket også Community Shield finalen viste, hvor gumpetunge Branislav Ivanovic fejlede offside-fælden i to tilfælde, hvilket gav United to kasser i anden halvleg. Unge Jeffrey Bruma er nævnt som en kommende stjerne af Ancelotti, men det er måske lige tidligt nok at smide den talentfulde hollænder ind i mesterskabskampen på trods af en tidlig landsholdsdebut i juli (!)

Med ligaens måske stærkeste midtbane, hvis vi ser bort fra Citys vanvittige spillertrup, er der dog store forhåbninger til den kommende sæson. Frank Lampard havde en stormer, som briterne vil sige, i den seneste sæson og med Michael Essien tilbage i topform, efter en skadesplaget 2009/10 sæson, ser det for alvor godt ud for Chelsea. Det bliver desuden interessant at se brasilianske Ramires i aktion, mens Benayoun ligner en kompetent back-up til kanterne eller som en eventuel starter.

Rekordmæssige 103 mål i 38 kampe (2.71 per kamp) i sidste sæson siger dog en del om Chelseas offensiv, som må betegnes som den skarpeste i divisionen. Det er her op til urutinerede Daniel Sturridge at presse det altoverskyggende frontpar, Anelka og Drogba, men i tilfælde af skader er Salomon Kalou også en mulighed i frontkæden.

På trods af en elendig optakt ligner Chelseas efterhånden sammentømrede trup igen et oplagt bud på en mester, hvor United sandsynligvis bliver de nærmeste konkurrenter til titlen, mens lureren City og blotteren Arsenal er placeret i busken bagved.

**Formodet Startopstilling

GK – Petr Cech
LB – Ashley Cole
RB – José Bosingwa / Branislav Ivanovic
CD – Alex / Branislav Ivanovic
CD – John Terry
RCM/RW –  Yossi Benayoun / Salomon Kalou / Nicolas Anelka
LCM/LW – Florent Malouda
DMC – Michael Essien / Ramires
AMC – Frank Lampard
ST – Nicolas Anelka / CM – John Obi Mikel
ST – Didier Drogba

Man To Watch: Ramires
Nøglespiller: Frank Lampard
Overrated: John Obi Mikel
Underrated: Yuri Zhirkov
Young Gun: Gaël Kakuta
Forgotten Man: Ross Turnbull
Useless: Paulo Ferreira
Sidste Sæsons Skuffelse: Deco
Sidste Sæsons Overraskelse: Branislav Ivanovic

2. Manchester United (Afvigelse: 1-3)
Træner: Alex Ferguson (SKO)
Hjemmebane: Old Trafford (Kapacitet: 76,212)
Sidste sæsons placering: 2
Punchline: Same old story!
Karakter for køb og salg denne sommer: 7

Ind: Chris Smalling (ENG – Fulham – ca. £10 mio.), Javier Hernandez (MEX – Chivas de Guadalajara – IOP), Marnick Vermijl (BEL – Standard Liege – IOP), Bébé (POR – Vitória de Guimarães – £7.4 mio.)

Ud: Zoran Tosic (SER – CSKA Moskva – £8 mio.), Ben Foster (ENG – Birmingham City – £6 mio.), Tom Heaton (ENG – Cardiff City – Fri transfer), Ron-Robert Zieler (TYS – Hannover – Fri transfer), Matthew James (ENG – Preston North End – Lån), Daniel Drinkwater (ENG – Cardiff City – Lån), Febian Brandy (ENG – Ingen klub), Sam Hewson (ENG – Ingen klub), Scott Moffatt (ENG – Ingen klub), David Gray (ENG – Preston North End – Fri transfer), Mame Biram Diouf (SEN – Blackburn – Lån), Danny Welbeck (ENG – Sunderland – Lån), Rodrigo Possebon (BRA – Santos – IOP), Tom Cleverly (ENG – Wigan – Lån), Craig Cathcart (NIR – Blackpool – Lån)

United må som sædvanligt regnes som mesterskabskandidat, men denne sommer har de brugt pengene på unge indkøb, der ikke går direkte ind på holdet, men en overbevisende indsats i Community Shield opgøret mod Chelsea lover dog godt for den kommende sæson.

Aldrende kræfter som Paul Scholes, Ryan Giggs, Gary Neville og Edwin van der Sar er alle i karrierens sene efterår, men to af disse (Scholes og van der Sar) kan dog stadig regnes som fast inventar i startopstillingen. Neville vil formodentlig rotere med spirrevippen Rafael, mens Giggs’ rolle udgør den rutinerede joker.

Den af Fulham-fans bekendte Chris Smalling er købt ind i Fulham som backup til makkerparret Ferdinand/Vidic, men foran ham står sandsynligvis også nordirske Jonny Evans i det interne hierarki.

Javier Hernandez kan tænkes at skulle spille en rolle i løbet af sæsonen, men må indledningsvis betegnes som tredjevalg efter Rooney og den ellers skuffende Dimitar Berbatov, mens den ubekendte, men interessante, Bébé også har meldt sig ind i kampen om angrebspladserne.

Ellers er det the usual suspects, der præger United, og det skal eventuelt blive interessant, om Nani nogensinde får sit endelige gennembrud efter endnu en, mildest talt, svingende sæson. At de fleste spillere har været holdkammerater i en årrække er også en af Uniteds store styrker, og til tider har de en nærmest telepatisk forbindelse til hinanden, som andre hold kun kan drømme om.

På den centrale midtbane mangler United dog en frontfigur udover Paul Scholes, der er i karrierens efterår, da Darren Fletcher og Michael Carrick efter min mening ikke er topholds-materiale. Det kunne pynte med en Mesut Özil/Xavi/Wesley Sneijder type, men indtil videre har jagten været forgæves for Alex Ferguson.

United ender dog sandsynligvis i top 2 endnu engang, men uanset hvad skal formsvage Wayne Rooney finde opskriften på succes, hvis de skal have en chance for at støde Chelsea fra tronen.

Formodet Startopstilling

GK – Edwin van der Sar
LB – Patrice Evra
RB – Gary Neville / Rafael
CD – Rio Ferdinand
CD – Nemanja Vidic
RM- Luis Valencia
LM – Park Ji-Sung / Nani
CM – Michael Carrick / ST – Dimitar Berbatov
CM – Paul Scholes
CM – Darren Fletcher
ST – Wayne Rooney

Man To Watch: Javier Hernandez
Nøglespiller: Wayne Rooney
Overrated: Michael Carrick
Underrated: Park Ji-Sung
Young Gun: Chris Smalling
Forgotten Man: Anderson
Useless: Wes Brown
Sidste Sæsons Skuffelse: Dimitar Berbatov
Sidste Sæsons Overraskelse: Darren Gibson

3. Manchester City (Afvigelse: 2-5 )
Træner: Roberto Mancini (ITA)
Hjemmebane: City of Manchester Stadium (Kapacitet: 47,726)
Sidste sæsons placering: 5
Punchline: We’re going for gold and are still rich like a motherfucker!
Karakter for køb og salg denne sommer: 11

Ind: Jerome Boateng (TYS – Hamburger SV – £1o mio.), Alex Henshall (ENG – Swindon – £250.000), David Silva (SPA – Valencia – £25 mio.), Yaya Touré (IVO – Barcelona – £24 mio.), Albert Rusnak (SLK – Kosice – IOP), Aleksandar Kolarov (SER – Lazio – £16 mio.), Mario Balotelli (ITA – Inter – £24 mio.), James Milner (ENG – Aston Villa – £26 mio. + Stephen Ireland)

Ud: Martin Petrov (BUL – Bolton – Fri transfer), Benjani Mwaruwari (ZIM – Blackburn – Fri transfer), Sylvinho (BRA – Ingen klub), Karl Moore (IRL – UCD – Fri transfer), Valeri Bojinov (BUL – Parma – IOP), Robert Mak (TYS – Nürnberg – IOP), Paul Marshall (ENG – Walsall – Fri transfer), Filip Mentel (SLK – Dundee United – Fri transfer), Andrew Mitchell (SKO – Rangers – Fri transfer), Jack Redshaw (ENG – Rochdale – Fri transfer), Tobias Johansen (NOR – Kongsviger – Fri transfer), David Ball (ENG – Swindon – Lån), Gunnar Nielsen (FÆR – Tranmere – Lån), Nedum Onuoha (ENG – Sunderland – Lån), Craig Bellamy (WAL – Cardiff – Lån), Stephen Ireland (IRL – Aston Villa – Bytte), Robinho (BRA – Milan – IOP), Javier Garrido (SPA – Lazio – £2.5 mio.), Adam Clayton (ENG – Leeds – IOP), Vladimir Weiss (SLK – Rangers – Lån)

Igen i år er City gået fuldstændig bananas på transfermarkedet, og det har været ganske underholdende at følge Mancini og Dubai’erne i transfervinduet so far på trods af deres lettere kritisable rolle i moderne fodbold.

De lyseblå har mindst en klasse back-up på hver eneste plads, hvilket kan illustreres ved følgende: Hart/Given, Kolarov/Bridge, Richards/Zabaleta, K.Toure/Lescott/Kompany/Boateng/Boyata, Johnson/Wright-Phillips/Milner, Barry/Silva, Y.Toure/de Jong/Vieira, Adebayor/Tevez/Balotelli(!)

Det er generelt svært at gennemskue, hvem City ikke har registreret, men bl.a. sidste sæsons store oplevelse Craig Bellamy og den tidligere midtbaneprofil Stephen Ireland er blevet sorteret fra i det store puslespil, efter de nye regler om 25 registrerede spillere (inkl. otte “home-grown”) er trådt i kraft. Derudover kan Shay Given være på vej væk inden for det næste år, efter det er blevet bekræftet, at Joe Hart er ny førstekeeper, mens Aston Villas James Milner har tjekket ind for et absurd beløb fra Villa.

De nye regler laver dog ikke om på, at Mancini på papiret har den stærkeste trup i Premier League, men betyder det også, at det er den bedste? I don’t think so!

For det første tager det formodentlig lidt tid, før alle de nye stjerner fra diverse andre ligaer vænner sig til Premier League.

Desuden skal Mancini have dem til at blende ind med resten af truppen, hvilket i høj grad sætter den 45-åriges manager-evner på prøve. Endvidere har Carlos Tevez luftet sin utilfredshed med Mancini pga. nogle nedladende kommentarer, mens det største ego og problembarn i fodbold, Mario Balotelli, formodentlig bliver svær at styre på trods af det tidligere samarbejdsforhold med den italienske træner.

Mere utilfredshed ventes i løbet af sæsonen, når flere af de højprofilerede spillere savner spilletid, og på det tidspunkt kan Mancini allerede være fortid i Manchester-klubben! Jeg spår dog lidt flabet, at City overvinder de fleste problemer og ender på en tredjeplads; dette konkluderer jeg på baggrund af den bredde de har på de forskellige pladser (en klassespiller skadet; vi sætter da bare en ny på banen!) og så kan man ikke bare ignorere et økonomisk power-house som City i kampen om mesterskabet (eller i hvert fald de sekundære pladser).

Formodet Startopstilling

GK – Joe Hart
LB – Aleksandar Kolarov
RB – Pablo Zabaleta / Micah Richards
CD – Kolo Toure
CD – Jerome Boateng / Vincent Kompany
RW – Adam Johnson / Shaun Wright-Phillips
LW – Gareth Barry / James Milner / David Silva
DMC- Nigel de Jong
CM – Yaya Toure
ST – Carlos Tevez
ST – Mario Balotelli

Man To Watch: Adam Johnson
Nøglespiller: Yaya Touré
Overrated: Emmanuel Adebayor
Underrated: Wayne Bridge
Young Gun: Dedryck Boyata
Forgotten Man: Michael Johnson
Useless: Jô
Sidste Sæsons Skuffelse: Robinho/Stephen Ireland
Sidste Sæsons Overraskelse: Craig Bellamy

4. Arsenal (Afvigelse: 3-5)
Træner: Arséne Wenger (FRA)
Hjemmebane: Emirates Stadium (Kapacitet: 60,355)
Sidste sæsons placering: 3
Punchline: We need a goalie!
Karakter for køb og salg denne sommer: 8

Ind: Marouane Chamakh (MAR – Bordeaux – Fri transfer), Laurent Koscielny (FRA – Lorient – £9.7 mio.), Phil Roberts (ENG – Norwich – Fri transfer), Kyle Ebecillo (HOL – Feyenoord – Fri transfer), Sebastian Squillaci (FRA – Sevilla – £4 mio.)

Ud: William Gallas (FRA – Tottenham – Fri transfer), Phillippe Senderos (SCH – Fulham – Fri transfer), Sol Campbell (ENG – Newcastle – Fri transfer), Eduardo (BRA – Shakhtar Donetsk – £6 mio.), Fran Merida (SPA – Atletico Madrid – Fri transfer), Luke Ayling (ENG – Yeovil – Fri transfer), Alie Sesay (SLE – Leicester – Fri transfer), Francis Coquelin (FRA – Lorient – Lån), Luke Freeman (ENG – Yeovil – Lån), Sam Byles (ENG – Ingen klub), James Dunn (ENG – Ingen klub), Mickael Silvestre (FRA – Werder Bremen – Fri transfer), Rhema Obed (ENG – Ingen klub), Sanchez Watt (ENG – Leeds – Lån), Kyle Bartley (ENG – Sheffield United – Lån), Nacer Barazite (HOL – Vitesse – Lån), Armand Traore (FRA – Juventus – Lån), Samuel Galindo (SPA – Salamanca – Lån), Kerrea Gilbert (ENG – Ingen klub), Pedro Botelho (POR – Catragena – Lån)

Gooners fans har endnu engang store forhåbninger til den kommende sæson efter en hektisk sommer, der især huskes for de evige rygter omkring Cesc Fabregas og et skifte til spanske Barcelona. På stående fod virker det dog til, at rygterne er forstummet, og et skifte kan formodentlig først komme på tale næste sommer, hvor hele cirkusset starter igen.

Et andet cirkus, der i høj grad florerede, var Almunia-krøniken. Det har bl.a. betydet, at Fulhams Mark Schwarzer indleverede et transferønske til ledelsen på Craven Cottage, og det satte gang i rygterne om en større målmandsrokade i Premier League, som også involverede Shay Given i City, Brad Friedel i Villa og uvorne Asmir Begovic i Stoke(!) Almunia forblev dog i hovedstaden, men mon ikke spanierens selvtillid har fået nogle ordentlige skrammer efter Wengers desperate jagt på en afløser?

Efter at have mistet Gallas, Senderos, Campbell og Silvestre har Wenger hentet de ganske udmærkede franskmænd Laurent Koscielny og Sebastian Squillaci fra henholdsvis Lorient og Sevilla, hvilket var krævet, da Thomas Vermaelen var den eneste deciderede midterforsvarer udover det uforløste schweiziske talent Johan Djourou. På venstreback pladsen kan Gäel Clichy godt begynde at føle sig truet efter Kieran Gibbs pludselig er blevet engelsk landsholdsspiller, mens den ellers ganske udmærkede Armand Traoré har måttet søge andetsteds for at få spilletid.

På midtbanen virker Denilson til at have udspillet sin rolle efter Alex Songs opstandelse i sidste sæson, hvor afrikaneren havde sin absolutte gennembrudssæson efter et par mindre gode år i London. Wenger satser stadig på de små vævre spillere, og Arshavin, Nasri, Rosicky, Walcott og Vela hører vel alle under det prædikat, mens Cesc stadig er motoren i Arsenals maskinrum.

Eneste nævneværdige afsked i angrebet er kroatiske Eduardo, der aldrig kom tilbage til storformen efter sin horrible skade mod Birmingham tilbage i 2008. Marouane Chamakh kan vise sig at være lidt af et kup på en fri transfer, mens glasben Robin van Persie og danske Nicklas Bendtner også er med i kampen om angrebspladserne.

Trods tilgangen af nye kræfter til midterforsvaret samt Chamakhs indtræden i angrebet vil Arsenal stadig ikke kunne slås med de rigtig store drenge, og Gunners skal derfor efter min overbevisning kæmpe om tredjepladsen endnu engang i kamp med de rige kapitalister fra City og til dels ærkerivalerne fra Spurs.

Formodet Startopstilling

GK – Manuel Almunia
LB – Gaël Clichy
RB – Bacary Sagna
CD – Thomas Vermaelen
CD – Laurent Koscielny / Sebastian Squillaci
CM – Alex Song
CM – Cesc Fábregas
LW- Samir Nasri
RW – Andrei Arshavin
ST – Marouane Chamakh / Nicklas Bendtner
ST – Robin van Persie

Man To Watch: Andrei Arshavin
Nøglespiller: Cesc Fábregas
Overrated: Bacary Sagna
Underrated: Alex Song
Young Gun: Jack Wilshere
Forgotten Man: Johan Djourou
Useless: Denilson
Sidste Sæsons Skuffelse: Eduardo
Sidste Sæsons Overraskelse: Alex Song

5. Tottenham (Afvigelse: 4-6)
Træner: Harry Redknapp (ENG)
Hjemmebane: White Hart Lane (Kapacitet: 36,310)
Sidste sæsons placering: 4
Punchline: Champions League, here we come!
Karakter for køb og salg denne sommer: 10

Ind: Sandro (BRA – Internacional – ca. £10 mio.), William Gallas (FRA – Arsenal – Fri transfer), Stipe Pletikosa (KRO – Spartak Moskva – Lån), Rafael van der Vaart (HOL – Real Madrid – £8 mio.)

Ud: Lee Butcher (ENG – Leyton Orient – Fri transfer), Sam Cox (ENG – Barnet – Fri transfer), Jimmy Walker (ENG – Ingen klub), Adel Taarabt (MAR – QPR – £1 mio.), John Bostock (ENG – Hull – Lån), Andros Townsend (ENG – Ipswich – Lån), David Button (ENG – Plymouth – Lån), Dean Parrett (ENG – Plymouth – Lån), Dorian Dervite (FRA – Villarreal – Fri transfer)

Spurs har haft et forrygende år, hvor Harry Stoneface førte vores naboer fra det nordlige London til en glimrende fjerdeplads og mulig Champions League deltagelse. Over sommeren har der været ro omkring truppen, hvor ingen nævneværdige har forladt White Hart Lane, mens brasilianske Sandro, målmand Stipe Pletikosa og kontroversielle William Gallas er stødt til Redknapps tropper. Lige efter deadlinen lykkedes det også Redknapp at fuldføre et vaskeægte scoop, da den rutinerede manager hentede den hollandske playmaker Rafael van der Vaart for sølle £8 millioner i Real Madrid.

Det efterlader Redknapp med lidt af et luksusproblem, da han i forvejen råder over Luka Modric, der i høj grad minder om van der Vaart. Begge er små vævre teknikere, der helst bevæger sig rundt i en fri rolle på den offensive midtbane og støber boldene til frontløberne. Modric er dog også i stand til at spille på venstrekanten, men den plads sidder den fænomenale Gareth Bale solidt på. Hvis der skal være plads til begge spillere, må Redknapp se sig nødsaget til at spille med en decideret angriber, men med fire klasseangribere i form af Crouch, Defoe, Keane og Pavlyuchenko er dét træk en smule flabet.

Balance-spilleren på midtbanen kan Redknapp formodentlig ikke undvære, og her skal Tom “The House” Huddlestone kæmpe med den vildt overvurderede pasningsmongol Wilson Palacios (Spurs’ Danny Murphy) om førsteretten. Så luksus-problemet “van der Vaart eller Modric” er vedvarende ligemeget, hvordan man kigger på sagen…

Problemer af den karat har Redknapp også i det centrale forsvar, hvor han ret imponerende kan mønstre fire landsholdssspillere i form af Dawson, King, Bassong og Gallas. Om tudeprinsen Gallas stadig er landsholdsspiller må vi dog vente at se, men ikke desto mindre er han landsholdsspiller-ish! Endvidere står Younes Kaboul som femtevalg til centerforsvaret, hvilket han formodentlig er ret utilfreds med på stående fod, mens skadesplagede Jonathan Woodgate er udeladt af 25-mandstruppen (Karrierestop på vej?).

Aaron Lennon og førnævnte Bale er klare førstevalg på hver sin kant-position, med kroatiske Modric, landsmanden Niko Kranjcar, det permanente bænkevarmer-rekordkøb David Bentley og lille hurtige Giovani dos Santos er en mildest talt stærk back-up kæde.

Hr. Potato Head Redknapp har generelt en ufattelig stærk trup, og er igen i år en potentiel top-4 placering værdig. På trods af min mindre svaghed for Spurs, må de efter min mening rykke en plads ned grundet Citys vanvittige indkøbs holabalooza. Spurs er dog en mere sammentømret klub, og det kan vise sig at give dem fordelen i kampen om Champions League pladserne, men det vil tiden vise…

Formodet Startopstilling

GK – Heurelho Gomes
LB – Benoit Assou-Ekotto
RB – Vedran Corluka
CD – Ledley King
CD – Michael Dawson
RM – Aaron Lennon
LM – Gareth Bale
CM – Wilson Palacios / Tom Huddlestone
AMC – Luka Modric / Rafael van der Vaart
ST – Peter Crouch
ST – Jermain Defoe

Man To Watch: Gareth Bale
Nøglespiller: Michael Dawson
Overrated: Vedran Ćorluka / Wilson Palacios
Underrated: Robbie Keane
Young Gun: Sandro
Forgotten Man: Jonathan Woodgate
Useless: Wilson Palacios
Sidste Sæsons Skuffelse: Jermaine Jenas
Sidste Sæsons Overraskelse: Michael Dawson

6. Liverpool (Afvigelse: 5-7)
Træner: Roy Hodgson (ENG) (NY)
Hjemmebane: Anfield Road (Kapacitet: 45,362)
Sidste sæsons placering: 7
Punchline: Old ‘Woy is the saviour!
Karakter for køb og salg denne sommer: 8.5

Ind: Jonjo Shelvey (ENG – Charlton – £1.8 mio.), Joe Cole (ENG – Chelsea – Fri transfer), Milan Jovanovic (SER – Standard Liege – Fri transfer), Fabio Aurelio (BRA – Liverpool! – Fri transfer), Christian Poulsen (DAN – Juventus – £4.5 mio.), Brad Jones (AUS – Middlesbrough – £2.3 mio.), Raul Meireles (POR – Porto – £11 mio.) Paul Konchesky (ENG – Fulham – £3 mio. + Kacaniklic og Dalla Valle), Suso (SPA – Cadiz – IOP), Adam Hajdu (UNG – MTK Budapest – Lån), Danny Wilson (SKO – Rangers – £2-5 mio.), Iaia Embarlo (POR – Oldham – IOP)

Ud: Yossi Benayoun (ISR – Chelsea – £5.5 mio.), Mikel San Jose (SPA – Athletic Bilbao – IOP), James Ellison (ENG – Burton Albion – Fri transfer), David Martin (ENG – Milton Keynes Dons – Fri transfer), Robbie Threlfall (ENG – Bradford City – Fri transfer), Christopher Oldfield (ENG – Ingen klub), Francisco Duran (SPA – Ingen klub), Fabio Aurelio (BRA – Liverpool – Fri transfer), Albert Riera (SPA – Olympiakos – £3.3 mio.), Philip Degen (SCH – Stuttgart – Lån), Diego Cavalieri (BRA – Cesena – IOP), Alberto Aquilani (ITA – Juventus – Lån), Javier Mascherano (ARG – Barcelona – £18 mio.), Damien Plessis (FRA – Panathinaikos – IOP), Alex Kacaniklic (SVE – Fulham – Bytte), Lauri Dalla Valle (FIN – Fulham – Bytte), Emiliano Insua (ARG – Galatasaray – Lån)

Med Roy Hodgson ved roret, er Liverpool klar til at starte en ny æra, hvor de helst skal kæmpe med om mesterskabet, men det er måske at forlange lige lovligt meget i Hodgsons første sæson, hvor den tidligere Fulham-manager samtidig slås med økonomiske restriktioner.

Hodgson har indtil videre hentet Joe Cole, Fabio Aurelio(!), Raul Meireles, Paul Konchesky, Brad Jones og Christian Poulsen til klubben, mens Milan Jovanovics skifte var en realitet allerede for cirka et halvt år siden.

Danske Christian Poulsen vil formodentlig gå ind på den defensive midtbane med over-hypede Javier Mascheranos exit, men hvor står argentinske Maxi Rodriguez i hele spillet? Maxi blev hentet i Atletico Madrid tilbage i januar, men har endnu ikke overbevist det kræsne Reds-publikum og er mest blevet brugt som indskifter på trods af hans åbenlyse kvaliteter. Poulsen har desuden mistet en anden konkurrent i mega-floppet Alberto Aquilani, der skifter tilbage til moderlandet og Juventus på en lejeaftale. Ved siden af Poulsen går portugisiske Meireles ind med et prisskilt på £11.5 millioner, og han er et væsentligt skridt frem fra miserable Lucas.

Jeg formoder, at Hodgson fortsætter med en enkelt på toppen med Gerrard liggende i en fremskudt midtbanerolle, hvor Poulsen og Meireles er arbejdsmændene bag kaptajnen.

Forsvarsmæssigt er den menneskelige skovsnegl Jamie Carragher formodentlig stadig stensikker i startopstillingen, mens solide Martin Skrtel og hårdføre Daniel Agger må slås om den anden centrale forsvarsplads.

En stor udfordring venter for Roy Hodgson på Anfield, hvor presset er enormt, forventningerne store (jf. urealistiske) og pengene små! Forhåbentlig for Hodgson har både ledelse og fans indset, at Liverpool ikke bliver mester foreløbig!

Formodet Startopstilling

GK – José Reina
LB – Paul Konchesky
RB – Glen Johnson
CD – Jamie Carragher
CD – Martin Skrtel / Daniel Agger
RW – Dirk Kuyt
LW – Joe Cole
DMC – Christian Poulsen
DMC – Raul Meireles
AMC – Steven Gerrard
ST – Fernando Torres

Man To Watch: Joe Cole
Nøglespiller: Steven Gerrard
Overrated: Jamie Carragher
Underrated: Martin Skrtel
Young Gun: Jonjo Shelvey
Forgotten Man: Philip Degen
Useless: Lucas
Sidste Sæsons Skuffelse: Alberto Aquilani
Sidste Sæsons Overraskelse: Sotirios Kyrgiakos

7. Everton (Afvigelse: 6-8)
Træner: David Moyes (SKO)
Hjemmebane: Goodison Park (Kapacitet: 40,157)
Sidste sæsons placering: 8
Punchline: We don’t believe in transfers!
Karakter for køb og salg denne sommer: 00

Ind: Joao Silva (POR – Aves – £500.000), Jermaine Beckford (ENG – Leeds – Fri transfer), Magaye Gueye (FRA – Strasbourg – £900.000), Jan Mucha (POL – Legia Warshawa – Fri transfer)

Ud: Dan Gosling (ENG – Newcastle – Fri transfer), Carlo Nash (ENG – Stoke – Fri transfer), Anton Peterlin (USA – Plymouth – Fri transfer), Cody Arnoux (USA – Vancouver – Fri transfer), John Ruddy (ENG – Norwich – IOP), Joseph Yobo (NIG – Fenerbache – Lån), Lukas Jutkiewicz (ENG – Coventry – £1 mio.)

Igen i år har Everton formået at hente et minimum antal spillere ind, hvilket uden tvivl er positivt i henhold til kontinuiteten i truppen, men om det rykker Everton op i stillingen er tvivlsomt.

The Toffees har et udmærket mandskab, men så længe de undlader at hente deciderede forstærkninger ind, mens de lejer deres eneste deciderede back-up til det centrale forsvar ud (jf. Yobo), så kan man vel ikke forvente, at Everton rykker sig ud af stedet. Generelt virker det til Everton træder vande i deres nuværende udvikling, og det kan en talentfuld manager som David Moyes ikke blive ved med at have tålmodighed til. Lur mig ikke, om ginger-bossen vil have et skift i omgivelserne til næste sommer, og det kan en storklub jo så lukrere på.

Men tilbage til truppen… Der er egentlig ikke det helt store at sige grundet de få transfers!

Jack Rodwell er spået sit helt store gennembrud denne sæson, hvor han formodentlig sætter sig på den defensive midtbane på bekostning af kaptajn Phil Neville, der dog er så alsidig, at han kan bruges på et hav af andre pladser. Mr. Yellow Fro Card Merouane Fellaini vil formodentlig indtage pladsen ved siden af Rodwell, mens Tim Cahill stadig er Evertons farligste våben på den offensive midtbane eller som hængende angriber.

Kreatøren Arteta og spirrevippen Pienaar er også stadig på Goodison på trods af en del rygter denne sommer, og de to må siges at udgøre en kompetent duo på kanterne, som samtidig er Evertons stærkeste punkt med afløserne Diniyar Bilyaletdinov, Victor Anichebe og Leon Osman, der også kan betegnes som af international format.

I front er sidste sæsons topscorer Louis Saha suverænt førstevalg foran nyindkøbet Jermaine Beckford og den efterhånden marginaliserede Yakubu, der har haft en del skadesproblemer i sin Everton-tid. En af Evertons store styrker er dog, at de fleste midtbanespillere også er i stand til at score mål i ny og næ, hvilket giver holdet en helt anden dimension offensivt og tager lidt af presset fra angriberne.

Everton vil efter min mening overhale Villa indenom og avancere en enkelt plads i stillingen, men det sammentømrede mandskab får efter min overbevisning svært ved at bryde ind i en nærmest skræmmende top 6.

Formodet Startopstilling

GK – Tim Howard
LB – Leighton Baines
RB – Tony Hibbert / John Heitinga
CD – Phil Jagielka
CD – Sylvain Distin
RM – Mikel Arteta
LM – Steven Pienaar
DMC – Jack Rodwell
MC – Merouane Fellaini
AMC – Tim Cahill
ST – Louis Saha

Man To Watch: Magaye Gueye
Nøglespiller: Phil Jagielka
Overrated: Tony Hibbert
Underrated: Steven Pienaar
Young Gun: Jack Rodwell
Forgotten Man: James Vaughan
Useless:  Tony Hibbert
Sidste Sæsons Skuffelse: Jô (Nu City)
Sidste Sæsons Overraskelse: Jack Rodwell

8. Aston Villa (Afvigelse: 7-10)
Træner: Kevin MacDonald (SKO) (NY)
Hjemmebane: Villa Park (Kapacitet: 42,640)
Sidste sæsons placering: 6
Punchline: Old MacDonald had a farm!
Karakter for køb og salg denne sommer: 03

Ind: Stephen Ireland (IRL – Manchester City – Bytte)

Ud: Marlon Harewood (ENG – Blackpool – Fri transfer), Wilfred Bouma (HOL – PSV – Fri transfer), Stephen O’Halloran (IRL – Coventry – Fri transfer), Jack Dyer (ENG – Burton – Fri transfer), David Bevan (ENG – Walsall – Fri transfer), Nicky Shorey (ENG – West Bromwich Albion – £1.5 mio.), James Milner (ENG – Manchester City – £26 mio. + Stephen Ireland), Harry Forrester (ENG – Kilmarnock – Lån)

Uha uha, Aston Villa! Med en uge inden sæsonstart smed Martin O’Neill en tonstung bombe og forlod klubben i vrede efter uenighed med ejer Randy Lerner. Det efterlader Villa lidt i limbo, og klubben kan sagtens blive sorteper i det store europæiske puslespil.

Om afløser Kevin MacDonald bliver fuldtidsmanager er tvivlsomt, men han vil formodentlig få en håndfuld kampe til at imponere, før Lerner tager en endelig beslutning vedrørende hans fremtid.

Bekymrende for Villa-fansene er det, at The Villans næsten har undladt at opruste, men de har dog forstærket i midtbanens epicenter med terrieren Stephen Ireland, hvor de i høj grad også manglede en makker til Stiliyan Petrov. Både ginger-kid Steve Sidwell og det omvandrende frispark Nigel Reo-Coker var inde og ude af holdet i den seneste sæson på pladsen, og begge er rygtet væk i løbet af transfervinduet, uden at de dog skiftede klub.

I kulissen til at afløse Milner har Villa den lynhurtige, men urutinerede, Marc Albrighton, mens Fabian Delph også er med i spillet om midtbanepladserne. Men det ville pynte på Villas hold, hvis de havde hentet en (alsidig) midtbanespiller, så de ikke er nødsaget til at børste togolesiske Moustapha Salifou af for støv (4 PL-kampe i løbet af tre år(!)).

Defensivt står Aston Villa ganske udmærket med James Collins og Richard “Calamity” Dunne, der begge har fundet formen i Birmingham efter knap så heldige præstationer for henholdsvis West Ham og Manchester City. Ciaran Clark og Curtis Davies agerer reserver, mens Carlos Cuellar også gå ind i det centrale forsvar, men har under O’Neill været placeret på en uvant plads som højreback på bekostning af Luke Young, hvor jeg personligt synes, at spanieren virker akavet.

I angrebet må tandløse Emile Heskey formodentlig (og forhåbentlig) nøjes med en bænketjans, mens det norske fyrtårn John Carew og lynet Gabby Agbonlahor udgør en lettere skræmmende frontduo med unge Nathan Delfouneso på spring.

I kampen om europæiske pladser tror jeg “desværre” The Villans trækker sorteper i den tætte kamp efter top 5-holdene på grund af manglende bredde på især midtbanen, og jeg har derfor valgt at placere dem på 8. pladsen.

Formodet Startopstilling

GK – Brad Friedel
LB – Stephen Warnock
RB – Carlos Cuellar / Luke Young
CD – Richard Dunne
CD – James Collins
RM – Ashley Young
LM – Stewart Downing
CM – Stephen Ireland
CM – Stiliyan Petrov
ST – John Carew
ST – Gabriel Agbonlahor

Man To Watch: Fabian Delph
Nøglespiller: Richard Dunne
Overrated: Stewart Downing
Underrated: James Collins
Young Gun: Marc Albrighton
Forgotten Man: Moustapha Salifo
Useless: Emile Heskey
Sidste Sæsons Skuffelse: Habib Beye
Sidste Sæsons Overraskelse: James Collins

9. Sunderland (Afvigelse: 8-13)
Træner: Steve Bruce (ENG)
Hjemmebane: Stadium of Light (Kapacitet: 49,000)
Sidste sæsons placering: 13
Punchline: Finally waking up!
Karakter for køb og salg denne sommer: 10

Ind: Simon Mignolet (BEL – Sint-Truiden – £2 mio.), Christian Riveros (PAR – Cruz Azul – IOP), Ahmed Al-Muhammadi (EGY – ENPPI – Lån), Marcos Angeleri (ARG – Estudiantes – £2 mio.), Titus Bramble (ENG – Wigan – £1 mio.), John Mensah (GHA – Lyon – Lån), Danny Welbeck (ENG – Manchester United – Lån), Nedum Onuoha (ENG – Manchester City – Lån), Asamoah Gyan (GHA – Rennes – £13 mio.)

Ud: Lorik Cana (ALB – Galatasaray – £5 mio.), Daryl Murphy (IRL – Celtic – IOP), Nyron Nosworthy (ENG – Sheffield United – Lån), Jamie Chandler (ENG – Darlington – Fri transfer), Roy O’Donovan (IRL – Coventry – Fri transfer), Marton Fulop (UNG – Ipswich – IOP), John Mensah (GHA – Lyon – Retur fra lån), Oumare Tounkara (FRA – Oldham – Lån), Jean-Yves M’Voto (FRA – Oldham – Lån), Kenwyne Jones (T&T – Stoke – £8 mio.), Teemu Tainio (FIN – Ajax – Fri transfer), Martyn Waghorn (ENG – Leicester – £3 mio.), Matthew Kilgallon (ENG – Middlesbrough – Lån), Conor Hourihane (IRL – Ipswich – Lån)

Sunderland har skuffet undertegnede i de seneste to sæsoner med en lidet flatterende 16. plads i sæsonen 2008/09 med kødhovedet Keane/tungerulleren Sbragia ved roret og en jævn 13. plads sidste år under Steve Bruce. Måske bliver det endelig i år, hvor den sovende gigant i nordøst vågner op til dåd!

Som forberedelse til sæsonen har Steve Bruce dog hentet et par ganske hæderlige navne til især forsvaret, hvor solide John Mensah endnu engang er blevet lejet i Lyons overskudslager, mens den tidligere cirkusklovn Titus Bramble, unge Nedum Onuoha og argentinske Marcos Angeleri også er flyttet til det nordøstlige England. Med Mensah, Onuoha og Brambles indtræden i truppen, er der for alvor kamp om pladserne i det centrale forsvar, hvor Michael Turner (til at starte med) ligner en sikker mand i startopstillingen, mens Bramble, Mensah, Onuoha, Anton Ferdinand og paraguayanske Paulo da Silva skal slås om den anden plads.

George McCartney er også i stand til at spille i det centrale forsvar, men kan også foretrækkes på venstreback, hvor det dog ser ud til, at den ellers offensive Kieran Richardson løber med pladsen ligesom i den seneste sæson. På den anden backplads kan Onuoha eller Phil Bardsley foretrækkes, hvis Angeleri skal have tid til at tilpasse sig det engelske.

Også på midtbanen kan Steve Bruce rotere rundt med nyindkøbene Christian Riveros og Ahmed Al-Muhammadi i stand til at gå direkte ind på de to kanter, mens Steed Malbranque stadig er en solid performer (som Martin Birn vil udtrykke det), der også kan spille på både højre- og venstrekanten. Et problem kan dog findes på den defensive midtbane, hvor Bruce indtil videre kun har kaptajn Lee Cattermole til rådighed efter Lorik Canas farvel, mens den oplagte afløser David Meyler er langtidsskadet.

I angrebet har Danny Welbeck afløst den ellers glimrende Kenwyne Jones, der er skiftet til rivalerne fra Stoke, men han må i første omgang finde sig i at være bag Fraizer Campbell og topscorer Darren Bent i den interne rangorden. Med rekordkøbet Asamoah Gyans ankomst ser det generelt mørkt ud for Welbeck, der ellers tog til det nordøstlige England for at få spilletid.

Alt i alt ser det dog ganske lyst ud for Sunderland på papiret, men om det fungerer i praksis er en anden sag. Jeg ser dog optimistisk på Steve Bruces chancer for at forbedre gevaldigt på den underpræsterende 2009/10 sæson, hvilket kan være en trussel mod bl.a. Fulham.

Formodet Startopstilling:

GK – Craig Gordon
LB – Kieran Richardson
RB – Marcos Angeleri / Nedum Onuoha
CD – Michael Turner / Nedum Onuoha
CD – Titus Bramble / John Mensah
RM – Steed Malbranque / Ahmed Al-Muhammadi
LM – Christian Riveros / Steed Malbranque
DMC – Lee Cattermole
AMC – Jordan Henderson
ST – Asamoah Gyan
ST – Darren Bent

Man To Watch: Asamoah Gyan
Nøglespiller: Darren Bent
Overrated: Anton Ferdinand
Underrated: Kenwyne Jones
Young Gun: Jordan Henderson
Forgotten Man: David Healy
Useless: David Healy
Sidste Sæsons Skuffelse: George McCartney
Sidste Sæsons Overraskelse: Jordan Henderson

10. FULHAM (Afvigelse: 9-14)
Træner: Mark Hughes (WAL) (NY)
Hjemmebane: Craven Cottage (Kapacitet: 25,678)
Sidste sæsons placering: 12
Punchline: Are we in store for another surprise?
Karakter for køb og salg denne sommer: 9

Ind: Philippe Senderos (SCH – Arsenal – Fri transfer), Jonathan Greening (ENG – West Bromwich Albion – £3 mio.(!)), Moussa Dembele (BEL – AZ – IOP), Rafik Halliche (ALG – Benfica – IOP), Carlos Salcido (MEX – PSV Eindhoven – £1.6 mio.), Lauri Dalla Valle (FIN – Liverpool – Bytte), Alex Kacaniklic (SVE – Liverpool – Bytte)

Ud: Erik Nevland (NOR – Viking – IOP), Nicky Shorey (ENG – Aston Villa – Retur fra lån), Stefano Okaka (ITA – Roma – Retur fra lån), Christopher Buchtmann (TYS – Köln – IOP) King Osei-Gyan (GHA – Ingen klub), Chris Smalling (ENG – Manchester United – £10 mio.), Elliot Omozusi (ENG – Leyton Orient – Fri transfer), Luca Moscatiello (ITA – Ingen klub), Andranik Teymourian (IRN – Ingen klub), Dan Owusu (ENG – Ingen klub), Stefan Payne (ENG – Gillingham – Fri transfer), Toni Kallio (FIN – Viking – Fri transfer), Paul Konchesky (ENG – Liverpool – £4 mio. + Dalla Valle og Kacaniklic), Michael Uwezu (NIG – Ingen klub), Wesley Foderingham (ENG – Crystal Palace – Fri transfer), Wayne Brown (ENG – Bristol Rovers – Fri transfer)

Ny spurv i fuglehuset, Mark Hughes, arvede en af de mest sammenspillede trupper i divisionen, da han tog over efter Roy Hodgson i juli, og dette kan vise sig at være “guld” værd i kampen om trofæer (og her taler jeg ikke PL…)! Hughes har dog en del at leve op til, efter succes-manager ‘Woy Hodgson kunne se sit Fulham-hold gå hele vejen til Europa League finalen sidste sæson. I år må Fulham kigge langt efter europæisk fodbold, men man kunne forvente, at The Cottagers satser på en af cupperne som genvej til næste års europæiske turnering.

Kølige Nevland, stortalentet Smalling, solide Shorey og utilregnelige Okaka har alle pakket kufferterne, men de var ikke en del af den startopstilling, der har haft et par eminente sæsoner på det seneste; Schwarzer, Konchesky, Pantsil, Hangeland, Hughes, Davies, Duff/Dempsey, Murphy, Etuhu/Baird, Gera/A. Johnson, Zamora. Den eneste afgang fra startelleveren er solide Paul Konchesky, der er taget med Roy Hodgson til Liverpool. Hans afløser er dog af international format, da mexicanske Carlos Salcido har skiftet hollandsk fodbold ud med engelsk og nu er at finde på Craven Cottage.

En smule bekymrende på midtbanen er det, at aldrende Murphy ikke just har vist storform det seneste år, og man kan så små se enden på en gloværdig karriere. Afløseren i øjeblikket må siges at være den tidligere så udskældte Chris Baird, der fuldstændigt tog alle med storm i den seneste sæson, når han vikarierede på den centrale midtbane.

I det lange løb mangler Fulham dog i høj grad yngre kræfter, der kan tage over efter de nuværende stamspillere, der, med få undtagelser, alle er et mulehår fra eller har overskredet de magiske 30 år. Det er dog positivt, at Mark Hughes har hentet to spillere på 23 somre (Dembele og Halliche) og planlægger yderligere forstærkninger på ungdomsfronten, som Roy Hodgson havde det med at negliciere. På sidstedagen af transfervinduet kunne Fulham faktisk byde velkommen til hele to unge skandinaviske talenter, Lauri Dalla Valle og Alex Kacaniklic, der begge var en del af Konch-handlen, og man må håbe, de har større held med at bryde ind på førsteholdet end Christopher Buchtmann, der også kom fra Liverpool og som kun holdt et halvt år i London.

Derfor gælder det for Hughes, hvis han henter yderligere forstærkninger ind, at købe spillere med en lidt længere holdbarhedsdato end en person med 1980 på fødselsattesten. Det kan dog være nødvendigt for Hughes at finde en ny rutineret målmand, da Mark Schwarzer er ivrig efter et skifte til Arsenal, men reserven David “Steady Hands” Stockdale har dog før overbevist om sine evner på trods af manglende erfaring mellem stængerne, så det kunne være værre.

Nyindkøbet Philippe Senderos er hentet ind som arvtager til midterstopperne Hughes & Hangeland, men schweizeren fik en alt andet end heldig optakt, da han beskadigede sin akillessene og nu er ude i 6-8 måneder (Great!)… Det betyder, at nordirske Chris Baird også er reserve til midterforsvaret, men med indkøbet af endnu en midterforsvarer, Rafik Halliche, ser Fulham også ud til at være dækket godt af på det punkt.

Som nævnt før er Danny Murphy ved at nærme sig udløbsdatoen, og det er da også på den centrale midtbane, at Fulhams akilleshæl ligger. Den gamle kaptajn bliver stadig rost til skyerne, men det forstår jeg ikke en flyvende røv med ører af. Murphys pasningsspil er noget af det mest sløsede i truppen på trods af en genial aflevering i ny og næ, og i flere tilfælde bliver den centrale akse overløbet, fordi den aldrende midtbanespiller simpelthen ikke kan følge sine lynhurtige modstandere.

Ved hans side har Fulham den nigerianske Goliat, Dickson Etuhu, som er en udmærket spiller på sine gode dage, men som har et af de laveste bundniveauer på holdet, hvilket koster i flere kampe. Udover forstærkninger til midterforsvaret, burde Hughes derfor se lidt nærmere på emner til den centrale midtbane, da heller ikke Kagisho Dikgacoi eller Jonathan “Spiller Udelukkende Bolden Bagud” Greening har kvaliteten til at være spilstyrer. Bjørn Helge Riise er også en mulighed, men han må formodentlig igen indstille sig på en sæson fra bænken på trods af et fænomenalt fighter-instinkt.

Luksusproblemet finder vi i det offensive, hvor Simon Davies, Damien Duff, Moussa Dembele, Clint Dempsey, Zoltan Gera og Diomansy Kamara slås om kanterne og pladsen som hængende angriber, mens Bobby Zamora er suverænt førstevalg i angrebet med Andy Johnson og den genopstandne Eddie Johnson ventende i kulissen. Det bliver dog højst interessant, om Mark Hughes vil rotere mellem spillerne bag Zamora. De fleste Fulham-fans er ikke i tvivl om Dempseys talent, men han har måttet spille andenviolin siden en skade først i 2010, da Gera, Davies og Duff har været i fantastisk form for The Cottagers. Og med den imponerende Moussa Dembeles tilgang er der kommet endnu større konkurrence om pladserne, men mon ikke Hughes ser det som et udelukkende positivt aspekt.

En plads midt i ligaen ligner det sandsynlige for mine mates fra Fulham, der heller ikke i år skal bekymre sig om nedrykningsstregen.

Formodet Startopstilling:

GK – Mark Schwarzer
LB – Carlos Salcido
RB – John Pantsil
CD – Brede Hangeland
CD – Aaron Hughes
RM/LM – Damien Duff
LM/RM – Clint Dempsey
CM – Dickson Etuhu
CM – Danny Murphy
AMC – Zoltan Gera / ST – Moussa Dembele
ST – Bobby Zamora

Man To Watch: Moussa Dembele
Nøglespiller: Mark Schwarzer
Overrated: Danny Murphy
Underrated: Aaron Hughes
Young Gun: Alex Kacaniklic
Forgotten Man: Fredrik Stoor
Useless: Jonathan Greening
Sidste Sæsons Skuffelse: Andy Johnson
Sidste Sæsons Overraskelse: Zoltan Gera / Bobby Zamora

Birmingham-City-256x256

11. Birmingham (Afvigelse: 9-14)
Træner: Alex McLeish (SKO)
Hjemmebane: St. Andrews Stadium (Kapacitet: 30,009)
Sidste sæsons placering: 9
Punchline: Ginger-power
Karakter for køb og salg denne sommer: 10

Ind: Ben Foster (ENG – Manchester United – £4 mio. stigende til £6 mio.), Nikola Zigic (SER – Valencia – £6 mio.), Enric Vallés (SPA – NAC Breda – Fri transfer), Matt Derbyshire (ENG – Olympiakos – Lån), Alyaksandr Hleb (HVI – Barcelona – Lån), Jean Beausejour (MEX – Club America – IOP), Martin Jiranek (TJE – Spartak Moskva – Fri transfer)

Ud: Joe Hart (ENG – Man City – Retur fra lån), Gary McSheffrey (ENG – Coventry – Fri transfer), Gregory Vignal (FRA – Ingen klub), Lee Carsley (IRL – Coventry – Fri transfer), Artur Krysiak (POL – Exeter – Fri transfer), Frank Queudrue (FRA – Ingen klub), Teemu Tainio (FIN – Sunderland – Retur fra lån), Christian Benitez (ECU – Santos Laguna – Retur fra lån), Jared Wilson (ENG – Ingen klub), Jake Jervis (ENG – Notts – Lån), Robin Shroot (NIR – Cheltenham – Lån), Luke Hibbins (ENG – Notts – Lån), Colin Doyle (IRL – Coventry – Lån), Marcus Bent (ENG – Wolverhampton – Lån), Jacob Rowe (ENG – Ingen klub)

Brum var en af overraskelserne i sidste sæson, hvor det blev til en imponerende 9. plads på trods af mangel på profiler i Alex McLeishs trup. Makkerskabet mellem de to tidligere Championship-profiler Scott Dann og Roger Johnson var ikke mindre end eminent, hvilket man bl.a. må kreditere McLeishs evner og øjne for.

Bagved de to PL-rookies stod en fortræffelig Joe Hart, men op til denne sæson er han blevet afløst af Ben Foster, der ikke havde nogen synderlig lys fremtid på Old Trafford efter at have leget spark-til-luften i adskillelige tilfælde. Det skal den talentfulde keeper have rettet op på, nu hvor han bliver ubestridt førstevalg i Birmingham-klubben.

På backpladserne mener jeg, der er plads til forbedringer på trods af højreback Stephen Carrs udmærkede 2009/10 sæson, og især på venstreback pladsen, hvor hverken Liam Ridgewell eller David Murphy har imponeret.

I midten af parken skal Barry Ferguson helst fortsætte sin gode form fra sidste sæson, men ellers må jeg indrømme, at midtbanen ligner en flok letvægtere, og jeg er ganske enkelt forundret over Birminghams placering i sidste sæson, da det var samme folk som skaffede 9. pladsen. James McFadden har aldrig helt realiseret sit potentiale, Sebastian Larsson er ganske middelmådig, mens kæmpekeglen Lee Bowyer efterhånden nærmer sig slutningen på en broget karriere.

På bænken sidder Michel, Keith Fahey, Craig Gardner og Enric Vallés, hvilket heller ikke just får modstanderne til at skælve i deres bedstemortrusser. I Barcelonas overskudslager har McLeish dog hentet hviderussiske Alyaksandr Hleb, hvis karriere var kommet ud på lidt af et sidespor i den spanske klub. Hleb imponerede dog ikke synderligt på lån i Stuttgart den seneste sæson, og det er efterhånden en rum tid siden, hviderusseren har præsteret på fodboldbanen. Måske ginger-boss McLeish kan få kreatørens karriere tilbage på ret køl; det vil tiden vise! Desuden lykkedes det også McLeish at få sig en mexicansk forstærkning i den drible-stærke Jean Beausejour, der efter lidt tilvænningstid sandsynligvis snupper venstrekanten fra James McFadden.

I angrebet har skotten dog gjort lidt af et kup i form af tårnhøje Nikola Zigic, der gerne skulle passe som fod i hose i Birminghams lang-bolds-taktik, men ved siden af ham er der kamp om pladsen. Matt Derbyshire kan have formatet til at udgøre en kompetent makker til den garderhøje serber, men ellers målfattige Cameron Jerome havde en ganske udmærket 09/10 sæson og vil slås med negle og kløer for at beholde pladsen.

På trods af de solide forstærkninger, tror jeg, at Birmingham får problemer med at leve op til sidste sæsons meritter, og de vil derfor tage et mindre dyk ned i tabellen.

Formodet Startopstilling

GK – Ben Foster
LB – Liam Ridgewell / David Murphy
RB – Stephen Carr / Martin Jiranek
CD – Scott Dann
CD – Roger Johnson
RW – Sebastian Larsson / Craig Gardner
LW – Jean Beausejour
CM – Alyaksandr Hleb
CM – Barry Ferguson
ST – Cameron Jerome / Matt Derbyshire
ST – Nikola Zigic

Man To Watch: Nikola Zigic
Nøglespiller: Roger Johnson
Overrated: Lee Bowyer
Underrated: Roger Johnson
Young Gun: Enric Vallés
Forgotten Man: Marcus Bent
Useless: Lee Bowyer
Sidste Sæsons Skuffelse: Garry O’Connor
Sidste Sæsons Overraskelse: Roger Johnson

12. Stoke (Afvigelse: 11-15)
Træner: Tony Pulis (WAL)
Hjemmebane: Brittania Stadium (Kapacitet: 28,383)
Sidste sæsons placering: 11
Punchline: Pulling for Pulis
Karakter for køb og salg denne sommer: 9.5

Ind: Carlo Nash (ENG – Everton – Fri transfer), Florent Cuvelier (FRA – Portsmouth – IOP), Kenwyne Jones (T&T – Sunderland – £8 mio.), Jon Walters (IRL – Ipswich – £2.75 mio.), Eidur Gudjohnsen (ISL – Monaco – Lån), Jermaine Pennant (ENG – Zaragoza – Lån), Marc Wilson (IRL – Portsmouth – £4 mio. + Kitson & Lawrence)

Ud: Andy Griffin (ENG – Reading – £250.000), Steve Simonsen (ENG – Sheffield United – Fri transfer), Nathaniel Wedderburn (ENG – Northampton – Fri transfer), Diego Arismendi (URU – Barnsley – Lån), Ibrahima Sonko (SEN – Portsmouth – Lån), Amdy Faye (SEN – Ingen klub), Louis Moult (ENG – Bradford – Lån), James Beattie (ENG – Rangers – IOP), Liam Lawrence (IRL – Portsmouth – Bytte), Dave Kitson (ENG – Portsmouth – Bytte), Rod McDonald (ENG – Oldham – Fri transfer), Carl Dickinson (ENG – Portsmouth – Lån), Ibrahima Sonko (SEN – Portsmouth – Lån)

Stoke har siden deres indtræden i Premier League for to år siden gjort det ganske udmærket med en 12. plads i sæsonen 2008/09 og en 11. plads sidste år, og Tony Pulis vil endnu engang i år prøve at opretholde den kontinuitet.

The Potters har haft spenderbukserne på denne sommer og har langet hele £8 millioner ud for Kenwyne Jones i Sunderland, mens både Jon Walters og Marc Wilson også har kostet en større sum. Derudover er Jermaine Pennant og Eidur Gudjohnsen hentet til Britannia på lejeaftaler, og Tony Pulis råder, efter min mening, nu over et ganske habilt Premier League mandskab, der uden problemer skulle kunne holde sig i Premier League.

Holdet er næsten intakt fra de seneste sæsoner, og i år får frontløber Ricardo Fuller fornyet konkurrence med indkøbet af Jones og lejemålet af Gudjohnsen, der dog også er i stand til at gå ind på midtbanen. Pulis er dog næsten nødsaget til at spille med to angribere med de mange prominente alternativer til frontlinjen, der også tæller den skuffende Sanli Tuncay, nyindkøbte Jon Walters og langtidsskadede Mamady Sidebe.

Midtbanen er forstærket med Portsmouth-kaptajn Marc Wilson, der formodentlig nemt går ind og overtager en stamplads fra enten Dean “Horsehead” Whitehead eller den bevægelige Glenn Whelan. Utilregnelige Pennant overtager højrekanten, og det skal blive interessant at se, om han endelig får sit gennembrud i Premier League efter endnu en underpræsterende sæson, denne gang i spanske Zaragoza. Den anden side tager den højst undervurderede Matthew Etherington sig af, mens powerkasteren Rory Delap udgør sidstemanden på firemands-midtbanen.

Som sagt er Stoke kun kommet styrket ud af sommerpausen, men uheldigvis for Tony Pulis’ mandskab gælder dette også for de nærmeste konkurrenter. Så i stedet for at tage et skridt op ad rangstien, forventer jeg Stoke falder mindst en plads i stillingen fra sidste års 11. plads.

Formodet Startopstilling

GK – Thomas Sørensen
LB – Danny Higginbotham
RB – Robert Huth / Andy Wilkinson
CD – Abdoulaye Faye
CD – Ryan Shawcross / Robert Huth
RM – Jermaine Pennant
LM – Matthew Etherington
CM – Rory Delap
CM – Marc Wilson
CM/ST – Eidur Gudjohnsen
ST – Kenwyne Jones

Man To Watch: Matthew Etherington
Nøglespiller: Thomas Sørensen
Overrated: Rory Delap
Underrated: Ryan Shawcross
Young Gun: Florent Cuvelier
Forgotten Man: Michael Tonge
Useless: Salif Diao
Sidste Sæsons Skuffelse: Sanli Tuncay
Sidste Sæsons Overraskelse: Matthew Etherington

Wolverhampton-Wanderers-256x256

13. Wolverhampton (Afvigelse: 12-18 )
Træner: Mick McCarthy (IRL)
Hjemmebane: Molineux Stadium (Kapacitet: 29,303)
Sidste sæsons placering: 15
Punchline: Howling at the table!
Karakter for køb og salg denne sommer: 9.5

Ind: Stephen Hunt (IRL – Hull – IOP), Steven Mouyokolo (FRA – Hull – IOP), Steven Fletcher (SKO – Burnley – £6.5 mio.), Jelle van Damme (BEL – Anderlecht – £2.5 mio.), Adlene Guedioura (ALG – Charleroi – IOP), Geoffrey Mujangi Bia (BEL – Charleroi – Lån), Michael Mancienne (ENG – Chelsea – Lån), Marcus Bent (ENG – Birmingham – Lån)

Ud: Andrew Surman (ENG – Norwich – £1.5 mio.), Chris Iwelumo (SKO – Burnley – £500.000), Jason Shackell (ENG – Barnsley – IOP), Daniel Jones (ENG – Sheffield Wednesday – Fri transfer), George Friend (ENG – Doncaster – Fri transfer), Mark Little (ENG – Peterborough – Fri transfer), Nathaniel Mendez-Laing (ENG – Peterborough – Lån), Sam Vokes (WAL – Bristol City – Lån), Matt Murray (ENG – Pension), Carl Ikeme (NIG – Leicester – Lån), Kyle Bennett (ENG – Bury – Fri transfer)

Micky McCarthy har for alvor været på shopping denne sommer, og hele otte (mere eller mindre) nye spillere har tjekket deres bagage ind på Molineux efter en godkendt 2009/10 sæson.

I målet står death metal-fanatikeren Marcus Hahnemann stadig forrest i kampen med talentfulde Wayne Hennessey, men den gamle amerikaner holder ikke evigt, og det kunne måske være tid til et generationsskifte, hvis Hahnemann ikke overbeviser i de indledende runder.

På venstreback-positionen er den belgiske landsholdsspiller, Jelle van Damme, et væsentligt skridt op af rangstien fra Stephen Ward og det menneskelige superbrød George Elokobi, mens bund-rutinerede Jody Craddock virker til at opleve sin anden ungdom i det centrale forsvar. Det skal desuden blive interessant at se, om talentfulde Richard Stearman kan slå flyvske Ronald Zubar af højreback-pladsen på trods af sidstnævntes kultstatus blandt klubbens fans. Den i-Chelsea-lånte engelske ungdomslandsholdsspiller, Michael Mancienne, kan desuden gå ind på alle fire pladser i fireback-kæden, og er også i stand til at agere defensiv midtbane.

På kanten er den excentriske vildmand Stephen Hunt udset som førstevalg på kanten, mens Matthew Jarvis ligner førstevalget i højre side. På højrekanten bliver det desværre ikke til et PL-gennembrud for talentfulde Michael Kightly, der i første omgang er blevet sorteret fra den 25-mandstrup, som Mick McCarthy har indleveret til det engelske fodboldforbund. Efter en skadesplaget debutsæson blandt de bedste, er uheldene blevet ved med at ramle ned over Kightly, og han kan nu koncentrere sig om at blive fit og bryde ind i truppen til januar.

Offensiven er styrket betydeligt med købet af Steven Fletcher, som havde en udmærket 09/10 sæson for nedrykkerne fra Burnley. Det kan betyde, at McCarthy vælger at skifte sin 4-5-1 opstilling ud med en 4-4-2’er, så både Fletcher og den fremragende Kevin Doyle begge starter på toppen. Desværre mangler Wolves dybde i angrebet, hvis en af de to angrebsesser brækker et skinneben, da hverken Marcus Bent, målfattige Andy Keogh eller den walisiske rookie Sam Vokes (nu Bristol City) har den fornødne kvalitet til Premier League. Sylvan Ebanks-Blake er en mulighed efter en rædselsfuld debutsæson blandt de bedste, men det betyder også, at den tidligere topscorer skal holde sig skadesfri og ikke mindst holde målformen ved lige, når han får chancen.

En lille fremgang kan anes for Wolverhamptons fodboldflagskib, men et kig over skulderen i ny og næ vil ikke skade!

Formodet Startopstilling:

GK – Marcus Hahnemann
LB – Jelle van Damme
RB – Michael Mancienne
CD – Christophe Berra
CD – Jody Craddock
RM – Kevin Foley / Matthew Jarvis
LM – Stephen Hunt
CM – David Jones / Adlene Guedioura
CM – Karl Henry
ST – Kevin Doyle
ST – Steven Fletcher

Man To Watch: Steven Fletcher
Nøglespiller: Kevin Doyle
Overrated: George Elokobi
Underrated: Kevin Doyle
Young Gun: Geoffrey Mujangi Bia
Forgotten Man: Greg Halford
Useless: George Elokobi
Sidste Sæsons Skuffelse: Nenad Milijas
Sidste Sæsons Overraskelse: Jody Craddock

14. West Ham (Afvigelse: 12-18)
Træner: Avram Grant (ISR) (NY)
Hjemmebane: Boleyn Ground (Kapacitet: 35,303)
Sidste sæsons placering: 17
Punchline: Back from the bottom?
Karakter for køb og salg denne sommer: 9

Ind: Thomas Hitzlsperger (TYS – Lazio – Fri transfer), Pablo Barrera (MEX – Pumas – £4 mio.), Frederic Piquionne (FRA – Lyon – £1 mio.), Tal Ben-Haim (ISR – Portsmouth – Lån), Winston Reid (NZL – FC Midtjylland – £4 mio.), Victor Obinna (NIG – Inter – Lån), Lars Jacobsen (DAN – Blackburn – IOP)

Ud: Ilan (BRA – Internacional – Fri transfer), Mido (EGY – Middlesbrough – Retur fra lån), Bondz N’Gala (ENG – Plymouth – Fri transfer), Guillermo Franco (MEX – Ingen klub), Daniel Kearns (ENG – Ingen klub), Josh Payne (ENG – Doncaster – Fri transfer), Matt Fry (ENG – Charlton – Lån), Alessandro Diamanti (ITA – Brescia – £1.8 mio.), Fabio Daprela (ITA – Brescia – IOP)

Efter en sæson på randen af katastrofe, for at bruge en slidt kliché, skal West Ham nu tilbage på sporet med en ny manager på bænken og en flok ganske udmærkede indkøb.

Avram Grant havde ikke mange chancer for at undgå nedrykning som overhoved for dødsdømte Pompey, og i sommerpausen valgte han at skifte til Hammers, der har fået en kompetent manager i israeleren.

Indkøbsmæssigt har det set yderst interessant ud for West Ham, som, efter min kyndige mening, udelukkende har foretaget fornuftige køb i skikkelse af Hitzlsperger, Barrera, Piquionne, Ben-Haim og Reid.

Forsvarsmæssigt har Grant især i midterforsvaret et utal af strenge at spille på, hvor Upson, Tomkins, Ben-Haim, da Costa, Reid, Gabbidon og til dels den udprægede højreback Spector skal slås om de to centrale forsvarspositioner. Både i højre og venstre side er der også kamp om pladserne, og dette kan vise sig yderst positivt for Hammers, der lukkede femte flest mål ind på deres slingrekurs i den forgangne sæson.

På midtbanen er Barrera og the hammer Hitzlsperger tjekket ind, og begge går direkte ind i startopstillingen ved siden af Noble, Parker og Behrami, mens folk som Collison, Kovac, Stanislas, Dyer og Boa Morte.

I angrebet sidder Carlton Cole stadig tungt på den ene angrebsplads, men Grant kan vælge at spille med to frontløbere, hvilket kan give chancen til nyindkøbte Piquionne, den i-Inter-lejede Victor Obinna, veteranen Benni McCarthy eller en af de utallige unge talenter, som West Ham-skolen har produceret. Underligt nok har West Ham solgt italienske Alessandro Diamanti for sølle £1.8 mio. efter at have købt ham for cirka. £5.5 mio. for et år siden; og det selvom Diamanti havde en solid sæson med otte mål til følge i 2009/10(!) Forretningssans eller rendyrket vanvid, your choice?

Alt i alt ser den kommende sæson dog lysere ud for West Ham på papiret, men forsvaret skal dog oppe sig gevaldigt, hvis den forudsigelse skal holde stik! Den nederste halvdel venter dog formodentlig igen!

Formodet Startopstilling

GK – Robert Green
LB – Herita Ilunga
RB – Jonathan Spector / Julian Faubert
CD – James Tomkins / Tal Ben-Haim / Winston Reid
CD – Matthew Upson
CM – Scott Parker
CM – Thomas Hitzlsperger
CM – Mark Noble
RW – Valon Behrami
LW – Pablo Barrera
ST – Carlton Cole

Man To Watch: Pablo Barrera
Nøglespiller: Scott Parker
Overrated: Matthew Upson
Underrated: Carlton Cole
Young Gun: Junior Stanislas
Forgotten Man: Kieron Dyer
Useless: Luis Boa Morte
Sidste Sæsons Skuffelse: Matthew Upson
Sidste Sæsons Overraskelse: Ilan

15. Newcastle (Afvigelse: 13-18)
Træner: Chris Hughton (IRL)
Hjemmebane:  St. James Park (Kapacitet: 52,387)
Sidste sæsons placering: 1 i Championship
Punchline: We’re back in business!
Karakter for køb og salg denne sommer: 8.5

Ind: Dan Gosling (ENG – Everton – Fri transfer), James Perch (ENG – Nottingham Forest – £1 mio.), Sol Campbell (ENG – Arsenal – Fri transfer), Hatem Ben Arfa (FRA – Marseille – Lån), Cheikh Tiote (ELF – Twente – £3.5 mio.)

Ud: Wesley Ngo-Baheng (FRA – Ingen klub), Nicky Butt (ENG – Ingen klub), Frank Danquah (FRA – Ingen klub), Jonny Godsmark (ENG – Ashington – Fri transfer), Darren Lough (ENG – Ingen klub), Callum Morris (ENG – Ingen klub), Fabrice Pancrate (FRA – Ingen klub), Fraser Forster (ENG – Celtic – Lån), Kazenga Lua-Lua (CON – Brighton – Lån), Max Johnson (ENG – Iverness – Fri transfer), Michael McCrudden (IRL – Derry City – Fri transfer)

Efter en enkelt sæson i “mørket” er Newcastle tilbage i det fine selskab, og der er stadig en del velkendte ansigter at finde i Toons trup fra sidst de spillede med blandt de bedste.

Økonomien er stadig et stort rod, og derfor har spenderingen været holdt på et minimum med to frie transfers i form af talentfulde Dan Gosling og tyksakken Sol Campbell, et højprofileret lån i Hatem Ben Arfa samt to deciderede køb i skikkelse af den-i-PL-sammenhæng uprøvede James Perch og Cheikh Tiote fra Elfenbenskysten.

Newcastle har dog masser af rutinerede PL-kræfter, hvilket giver dem en ballast, som de andre nyoprykkere ikke har, og som samtidig er en mindre fordel i nedrykningsspillet.

Fabricio Coloccini havde en mareridtssæson i sit første år som Newcastle-spiller, men forhåbentlig for The Magpies har den krølhårede argentiner vænnet sig til det engelske efter et år blandt de næstbedste.

Bredden i forsvaret er acceptabel med flere spillere i stand til at dække det centrale forsvar, mens nyindkøbte Perch og Danny Simpson besætter højreback-pladsen med flittige José Enrique og unge Támas Kádár i venstre side.

På den centrale midtbane og i angrebet er kampen om pladserne dog til at overse. Den dummeste mand i showbizz, Joey Barton (og til dels Danny Guthrie), er et alternativ til den centrale midtbane, og er også et bud i startopstillingen, hvis Hughton vælger en 4-4-1-1 opstilling med Andy Carroll på toppen.

På højre midtbane kan flere profiler dog komme i spil med vævre Wayne Routledge, det tidligere Everton-talent Dan Gosling og hårdføre Guthrie alle i stand til at gå direkte ind på pladsen. På den anden fløj skal problembarnet Hatem Ben Arfa vise, at hans talent ikke er spildt på barnlig opførsel. Manden, Ben Arfa skal udfordre, er argentinske Jonás Gutiérrez, der er klar til endnu en tørn for Toon. En mulighed for at begge starter på banen, kunne også være at rykke Gutiérrez over på højrekanten, så Ben Arfa kan glide ind i venstre side.

I angrebet har Hughton ikke just en stor flok klassespillere at vælge imellem, og med al ære og respekt til makkerparret Ameobi/Løvenkrands, så besidder de, efter min mening, ikke PL-kvalitet. Tårnhøje Carroll kan i fremtiden blive en udmærket PL-angriber, men danske Løvenkrands og luddovne Ameobi vil have bedre af at bruge sine kræfter i Championship eller eventuelt den skotske liga.

Jeg har i sidste ende valgt at placere Newcastle på 15. pladsen grundet deres store PL-rutine,  et hjemmebanepublikum på 52,000 der støtter dem i tykt og tyndt samt den ro der endelig hersker over Toon efter polemikken med ejer Mike Ashley.

Formodet Startopstilling

GK – Steve Harper
LB – José Enrique
RB – Danny Simpson
CD – Steven Taylor
CD – Fabricio Coloccini
RM – Dan Gosling / Wayne Routledge / Jonás Gutiérrez
LM – Jonás Gutiérrez / Hatem Ben Arfa
CM – Joey Barton
CM – Alan Smith
AMC – Kevin Nolan
ST – Andy Carroll

Man To Watch: Andy Carroll
Nøglespiller: Kevin Nolan
Overrated: Joey Barton
Underrated: Danny Simpson
Young Gun: Támas Kádár
Forgotten Man: Xisco
Useless: Shola Ameobi
Sidste Sæsons Skuffelse: Joey Barton
Sidste Sæsons Overraskelse: Andy Carroll

16. Bolton (Afvigelse: 14-18)
Træner: Owen Coyle (IRL)
Hjemmebane: Reebok Stadium (Kapacitet: 28,723)
Sidste sæsons placering: 14
Punchline: The Coyle Effect
Karakter for køb og salg denne sommer: 8.5

Ind: Martin Petrov (BUL – Manchester City – Fri transfer), Robbie Blake (ENG – Burnley – Fri transfer), Ivan Klasnic (KRO – Nantes – Fri transfer), Marcos Alonso (SPA – Real Madrid – IOP), Tom Eaves (ENG – Oldham – £350.000), Rodrigo Moreno (BRA – Benfica – Lån)

Ud: Ali Al Habsi (OMA – Wigan – Lån), Ivan Klasnic (KRO – Nantes – Retur fra lån), Chris Basham (ENG – Blackpool – IOP), Zoltán Harsány (UNG – Dunajska – Fri transfer), Nicky Hunt (ENG – Bristol City – Fri transfer), Ricardo Vaz Tê (POR – Panionios – Fri transfer), Danny Shittu (NIG – Ingen klub)

Realistisk set, ville Bolton være rykket ned, hvis Gary Megson stadig sad i trænersædet, men heldigvis for The Trotters fans blev Owen Coyle hentet ind og landede holdet på en solid 14. plads.

Reeboks helte har stadig stærke Gary Cahill i truppen, der ellers er en eftertragtet herre ude i det store fodbold-land til stor fortrydelse for englænderens tidligere klub Aston Villa, der solgte ham for en slik. Han er igen udset til at holde sammen på en nogenlunde forsvar, hvor jeg dog ikke ser det store lys i Bambi på glatis Zat Knight, der hører hjemme på en basketball-bane fremfor en fodbold-pitch. I kulissen står kluntede Andy O’Brien, hvilket gør Bolton udsat på de pladser, og hvis Cahill bliver langtidsskadet, kan det hurtigt gå ned ad bakke for The Trotters.

På midtbanen er toppen af elendighed Gavin McCann endelig blevet kastet ud af truppen, mens sublime Lee Chung-Yong stadig er at finde på Reebok efter en fantastisk debut-sæson i det engelske. Matty Taylor må formodentlig indse, at han er degraderet til andetvalg efter Owen Coyles indkøbskup Martin Petrov er ankommet til klubben. Om den glimrende Taylor finder sig i det over længere tid er tvivlsomt, og mon ikke han søger væk i januar, hvor jeg gerne ser Fulham blive en af bejlerne.

På den centrale midtbane har Coyle en del spillere at vælge imellem uden at de går over i international klasse kategorien. Stuart Holden, Sean Davis, Fabrice Muamba, Joey O’Brien, Mark Davies og Tamir Cohen er habile spillere, men med Davis’ skade mangler der en af de mere rutinerede kræfter, og pludselig står Coyle med en meget grøn central akse, hvilket igen kan blive Boltons undergang.

For at være helt ærlig er det yderst svært at forudsige de sidste syv pladser, da holdene ligger særdeles tæt, og det ligner den tætteste bund i årevis, hvis man ser bort fra Blackpool. Bolton har dog holdt fast ved stærke spillere som Jääskeläinen, Steinsson, Cahill, Chung-Yong, Taylor og Davies, og med den stamme mener jeg, holdet har kvaliteten til at blive i Premier League, men det er umuligt at sige, og sæsonen kan vise sig at blive lidt af en thriller i den nederste halvdel. Boltons sæson afhænger i høj grad af, at stamspillerne forbliver skadesfri.

Formodet Startopstilling

GK – Jussi Jääskeläinen
LB – Paul Robinson
RB – Gretar Steinsson / Sam Ricketts
CD – Zat Knight
CD – Gary Cahill
RM – Lee Chung-Yong
LM – Martin Petrov
DMC – Fabrice Muamba
CM – Sean Davis
ST – Ivan Klasnic / Johan Elmander
ST – Kevin Davies

Man To Watch: Martin Petrov
Nøglespiller: Jussi Jääskeläinen
Overrated: Zat Knight
Underrated: Lee Chung-Yong
Young Gun: Danny Ward
Forgotten Man: Mustapha Riga
Useless: Johan Elmander
Sidste Sæsons Skuffelse: Johan Elmander (Igen…)
Sidste Sæsons Overraskelse: Lee Chung-Yong

17. Blackburn (Afvigelse: 15-19)
Træner: Sam Allardyce (ENG)
Hjemmebane: Ewood Park (Kapacitet: 31,367)
Sidste sæsons placering: 10
Punchline: Could this be it for Fat Sam?
Karakter for køb og salg denne sommer: 03

Ind: Hugo Fernandez (SPA – Cornella – IOP), Mame Biram Diouf (SEN – Manchester United – Lån), Benjani Mwaruwari (ZIM – Manchester City – Fri transfer)

Ud: Steven Reid (IRL – West Bromwich – Fri transfer), Marcus Marshall (ENG – Rotherham – Fri transfer), Andrew Howarth (ENG – Bury – Fri transfer), Michael Hall (ENG – Accrington Stanley – Fri transfer), Jordan Bowen (ENG – Ingen klub), Josh Swann (ENG – Ingen klub), Yildiray Bastürk (TYR – Ingen klub), Nick Blackman (ENG – Motherwell – Lån), Alex Marrow (ENG – Crystal Palace – Lån), Zurab Khizanishvili (GEO – Reading – Lån), Lars Jacobsen (DAN – West Ham – IOP)

En ganske elendig sommer for Rovers er overstået, hvor Fat Sams tropper ikke fik tilgang af særlig mange nye ansigter. To angribere og en ung spanier er alt, hvad der kunne blive til i budgettet, og det kan vise sig at være begyndelsen til enden for et svagt Blackburn-mandskab.

Det aldrende mandskabs stærke side er dog en trup, der har spillet sammen over længere tid, og de kender derfor hinanden ud og ind, bare for at bruge en velkendt fodboldoptaktskliché.

Ryan Nelsen og Chris Samba er stadig et storartet stopperpar i det bagerste geled, men desværre kan de ikke redde den overordnede kvalitet fra at være under middel. Givet og Salgado på back-pladserne er udmærkede uden at være fantastiske, og det kniber lidt med reserverne bare at leve op til prædikatet “okay”.

Midtbanemæssigt er Morten Gamst ved at være oppe i omdrejninger igen efter en mindre formkrise i løbet af sidste sæson, mens unlikeable El Hadji Diouf vel har haft en formkrise i løbet af den seneste årrække…

Derudover har Vince Grella, Brett Emerton og David Dunn alle set bedre tider, mens Keith Andrews slet ikke har kvaliteten til PL. Steven N’zonzi havde en udmærket 2009/10 sæson, og han skal prøve at leve op til større forventninger i de næste 12 måneder.

Med indkøbene af Benjani og Mame Biram Diouf har angrebet fået tiltrængt bredde, hvor Nikola Kalinic var den eneste deciderede PL-angriber med et par unge spirrevipper som reserver.

Det ser alt sammen en smule sort ud for Fat Sam og hans boldtonsere, og lur mig ikke, om dette bliver en kataklysmisk katastrofesæson for Rovers.

Formodet Startopstilling

GK – Paul Robinson
LB – Gael Givet
RB – Michel Salgado
CD – Ryan Nelsen
CD – Christopher Samba
RM – El Hadji Diouf
LM – Morten Gamst Pedersen
CM – Vince Grella
CM – Steven N’zonzi
AMC – David Dunn / ST – Nikola Kalinic
ST – Mame Biram Diouf

Man To Watch: Nikola Kalinic
Nøglespiller: Ryan Nelsen
Overrated: Paul Robinson
Underrated: Gael Givet
Young Gun: David Hoilett
Forgotten Man: Maceo Rigters
Useless: Lars Jacobsen
Sidste Sæsons Skuffelse: Nikola Kalinic
Sidste Sæsons Overraskelse: Steven N’zonzi

18. West Bromwich Albion (Afvigelse: 16-19)
Træner: Roberto Di Matteo (ITA)
Hjemmebane: The Hawthorns (Kapacitet: 26,500)
Sidste sæsons placering: 2 i Championship
Punchline: Elevator-team Numero Uno!
Karakter for køb og salg denne sommer: 9

Ind: Pablo Ibanez (SPA – Atletico Madrid – Fri transfer), Steven Reid (IRL – Blackburn – Fri transfer), Gabriel Tamas (RUM – Auxerre – IOP), Nicky Shorey (ENG – Aston Villa – IOP), Peter Odemwingie (NIG – Lokomotiv Moskva – IOP), Marc Antoine-Fortune (FRA- Celtic – £2.5), Paul Scharner (ØST – Wigan – Fri transfer), Boaz Myhill (WAL – Hull – £1.5 mio.), Somen Tchoyi (CAM – Red Bull Salzburg – IOP), Craig Dawson (ENG – Rochdale – IOP)

Ud: Jonathan Greening (ENG – Fulham – £3 mio.), Andwele Slory (HOL – Levski Sofia – Fri transfer), Joss Labadie (ENG – Tranmere – Fri transfer), Luke Daniels (ENG – Bristol Rovers – Lån), Robert Koren (SLV – Hull – Fri transfer), Filipe Teixeira (POR – Metallurg – Fri transfer), Borja Valero (SPA – Villarreal – Lån), Marcus Haber (CAN – St. Johnstone – Lån), Leon Barnett (ENG – Norwich – Lån), Craig Dawson (ENG – Rochdale  – Lån)

Di Matteo er manden i spidsen for “yoyo-klubben” West Bromwich, der netop skal forsøge at smide det prædikat i den Engelske Kanal til den kommende sæson, hvor de igen står med ryggen mod muren.

På papiret ser det egentlig fornuftigt ud, hvor de især defensivt har gjort nogle udmærkede handler i form af Pablo Ibanez, Nicky Shorey, Paul Scharner og Gabriel Tamas. Hvis Pablo kan få sin karriere tilbage på rette spor, vil spanieren stå som et absolut klassekøb, mens Tamas også har værktøjerne til at gå direkte ind i startopstillingen, eventuelt på bekostning af ellers stærke Jonas Olsson. Alsidige Paul Scharner foretrækker selv midtbanen, og det er måske også her den rutinerede østriger kommer til at spille en rolle.

På backpladserne er der også kamp til stregen, og Di Matteo må især fryde sig over at være i besiddelse af chilenske Gonzalo Jara, der kan spille de fleste pladser i det defensive. Gianni Zuiverloon og Marek Cech er stadig at finde i WBA’s spillertrup og også disse er velkvalificerede til PL-niveau, mens det ventes, at den tidligere Fulham-lejesvend Nicky Shorey overtager venstreback-pladsen i det lange løb.

På midtbanen udnævnes Graham Dorrans til den bedste WBA-spiller siden Bryan Robson, hvilket må siges at give lidt forventninger til den unge skotske landsholdsspiller. Derudover er Youssuf Mulumbu en solid oprydder på den defensive midtbane, mens teknisk stærke Chris Brunt har været eftertragtet hos flere Premier League-klubber over flere sæsoner.

Der hvor WBA er svagest er på angrebsfronten, hvor hverken Roman Bednar, Luke Moore, Chris Wood, Simon Cox eller Ishmael Miller er i nærheden af Premier League-klasse. Di Matteo har dog hentet den tidligere WBA-frontmand Marc Antoine-Fortune og nigerianske Peter Odemwingie, og de overhaler begge de andre angribere indenom. Om det er nok til at klare sig i Premier League, er et umuligt spørgsmål at svare på, men indledende tror jeg det desværre ikke, på trods af jeg finder WBA’s romantiserede fodboldstil ganske charmerende.

Formodet Startopstilling

GK – Scott Carson
LB – Gonzalo Jara / Joe Mattock / Marek Cech / Nicky Shorey
RB – Gianni Zuiverloon / Gonzalo Jara
CD – Gabriel Tamas
CD – Pablo Ibanez / Jonas Olsson
DMC – Youssuf Mulumbu
CM – Jerome Thomas / Paul Scharner
CM – James Morrison
AMC – Graham Dorrans
AMC – Chris Brunt
ST – Peter Odemwingie

Man To Watch: Gonzalo Jara
Nøglespiller: Yussuf Mulumbu
Overrated: Scott Carson
Underrated: Gianni Zuiverloon
Young Gun: Chris Wood
Forgotten Man: Giles Barnes
Useless: Steven Reid
Sidste Sæsons Skuffelse: Pas…
Sidste Sæsons Overraskelse: Chris Wood

19. Wigan (Afvigelse: 17-19)
Træner: Roberto Martinez (SPA)
Hjemmebane: DW Stadium (Kapacitet: 25,138)
Sidste sæsons placering: 16
Punchline: Its been a good run!
Karakter for køb og salg denne sommer: 7.5

Ind: Antolin Alcaraz (PAR – Club Brügge – IOP), Mauro Boselli (ARG – Estudiantes – £6.4 mio.), Ali Al Habsi (OMA – Bolton – Lån), James McArthur (SKO – Hamilton – £500.000), Ronnie Stam (HOL – Twente – £2 mio.), Steven Caldwell (SKO – Burnley – Fri transfer), Tom Cleverly (ENG – Manchester United – Lån), Franco Di Santo (ARG – Chelsea – IOP)

Ud: Tomasz Cywka (POL – Derby – Fri transfer), Mario Melchiot (HOL – Umm Salal – Fri transfer), Tomasz Kupisz (POL – Jagiellonia Białystok – Fri transfer), Paul Scharner (ØST – West Bromwich – Fri transfer), Titus Bramble (ENG – Sunderland – £1 mio.), Antonio Amaya (SPA – Rayo Vallecano – Lån), Jason Koumas (WAL – Cardiff – Lån), Olivier Kapo (FRA – Ingen klub), Jason Scotland (T&T – Ipswich – £700.000), Richard Kingson (GHA – Blackpool – Fri transfer), Nicolas Meace ENG – Ingen klub), Jonathan Routledge (ENG – Hamilton – Lån)

The Latics har haft blandede oplevelser på transfermarkedet denne sommer, hvor de har måttet sige farvel til kaptajn Mario Melchiot, deres Player of the Year 08/09 Titus Bramble samt solide Paul Scharner. Ind er kommet rekordkøbet Mauro Boselli, Årets Spiller i Twente Ronnie Stam, den paraguayanske VM-spiller Antolin Alcaraz, unge Tom Cleverly, angrebstalentet Franco Di Santo, målmanden Ali Al Habsi samt robuste Steven Caldwell.

At hele tre defensive spillere er røget ud af svingdøren kan komme til at blive vitalt for den offensivt indstillede Roberto Martinez. Wigan lukkede i forvejen andenflest mål ind i sidste sæson efter bl.a. et par ordentlige øretæver hos Tottenham og Chelsea (9-1 og 8-0(!)), og det gælder for Martinez hurtigst muligt at få de nye folk tilpasset det hurtige engelske spil.

Midtbanen ligner endnu et svagere punkt for Martinez, hvor det hovedsageligt er en flok letvægtere, der præger truppen. Den franske wing Charles N’Zogbia har kvaliteten, men der er desværre mere fokus på hans opførsel uden for banen end hans evner på banen. Ellers råder Roberto Martinez over en hel flok midtbanespillere af Championship-kvalitet, og det er simpelthen ikke godt nok på det her niveau (Brown, Thomas, Diamé, Watson, Gomez und so weiter). Tom Cleverly pynter dog på midtbanekabalen, men den unge United-mand kan ikke redde det samlede helhedsindtryk.

Wigans stærke side må siges at være angrebet, hvor Hugo Rodallega fik sit helt store gennembrud i den seneste sæson, mens argentinske Mauro Boselli har haft en glimrende pre-season. Argentineren skal dog nok først vænne sig til det høje engelske tempo, men med Bosellis prisskilt får Martinez svært ved at finde en undskyldning for at sætte ham af.

Det bliver tæt nede i bunden i år, hvor flere af nedrykningskandidaterne har hentet overraskende gode spillere ind, men Wigan ligner en af taberne i det løb, da kvaliteten af Martinez’s mandskab simpelthen bliver overstrålet af holdene omkring The Latics (minus Blackpool…).

Formodet Startopstilling

GK – Chris Kirkland
LB – Maynor Figueroa
RB – Ronnie Stam
CD – Gary Caldwell
CD – Antolin Alcaraz
RM – Tom Cleverly
LM – Charles N’Zogbia
DMC – Mohamed Diamé
DMC – Hendry Thomas
ST – Hugo Rodallega
ST – Mauro Boselli

Man To Watch: Mauro Boselli
Nøglespiller: Chris Kirkland
Overrated: Michael Brown
Underrated: Hugo Rodallega
Young Gun: Victor Moses
Forgotten Man: Daniël de Ridder
Useless: Michael Brown
Sidste Sæsons Skuffelse: Jason Scotland
Sidste Sæsons Overraskelse: Mohamed Diamé

20. Blackpool (Afvigelse: Ingen)
Træner: Ian Holloway (ENG)
Hjemmebane:  Bloomfield Road (Kapacitet: 12,555)
Sidste sæsons placering: 6 i Championship (Vinder af Play-off finalen)
Punchline: We don’t stand a chance in hell, but we’ll give it a shot!
Karakter for køb og salg denne sommer: 8

Ind: Dekel Keinan (ISR – Maccabi Haifa – Fri transfer), Craig Cathcart (NIR – Manchester United – IOP), Malaury Martin (FRA – Monaco – Fri transfer), Elliot Grandin (FRA – CSKA Sofia – IOP), Ludovic Sylvestre (FRA – Mlada Boleslav – IOP), Marlon Harewood (ENG – Aston Villa – Fri transfer), Chris Basham (ENG – Bolton – IOP), Matt Phillips (ENG – Wycombe – £325.000), DJ Campbell (ENG – Leicester – IOP), Richard Kingson (GHA – Wigan – Fri transfer), David Carney (AUS – Twente – IOP), Luke Varney (ENG – Derby – Lån)

Ud: Daniel Nardiello (WAL – Exeter – Fri transfer), Al Bangura (SLE – Mersin – Fri transfer), Danny Mitchley (ENG – Ingen klub), Hameur Bouazza (ALG – Arles – Fri transfer), Joe Martin (ENG – Ingen klub), Ben Burgess (ENG – Notts – Fri transfer), Stephen McPhee (SKO – Pension)

For første gang siden 1971 har den øverste division i England fået selskab af Blackpool Football Club, der højst overraskende tog det store spring efter en dramatisk 3-2 sejr over Cardiff i Championship playoff-finalen. Hovedparten af Blackpools mandskab er debutanter i Premier League sammenhæng, og jordbundne Ian Holloway skal bruge mere end et mirakel for at holde The Seasiders oppe. Derfor er jeg sikker på, at opholdet i Premier League med 100 procents sikkerhed bliver et kort et af slagsen; især set i lyset af, at holdet hverken har kvaliteten eller bredden til at klare sig blandt sværvægterne.

Men det betyder dog ikke, at Blackpool ligger sig ned på ryggen og giver fortabt, og de vil formodentlig gå ud til hver eneste kamp med den berømte fighting spirit uden på brystet. Tiden vil dog vise, om Blackpool slår Derbys pauvre 2007/08 mandskab (11 point) som det dårligste PL-mandskab nogensinde.

For at være ærlig har jeg ikke det store kendskab til Blackpool, der skal sætte deres lid til målfarlige Charlie Adam og kreatøren David Vaughan i kampen mod nedrykning.

Indkøbsmæssigt er det indtil videre blevet til israelske Dekel Keinan, franskmændene Malaury Martin, Elliot Grandin og Ludovic Silvestre samt det britiske trekløver Craig Cathcart, Matt Phillips og Chris Basham, der alle er lige så ubeskrevne blade som resten af truppen, så dem har jeg heller ikke incitament til at kommentere på… Bomstærke Marlon Harewood er dog hentet i Villa, og han vil formodentlig lede frontlinjen hos de undertippede opkomlinge, mens et andet nyindkøb, DJ Campbell, tidligere har prøvet kræfter med Premier League uden succes. Australske David Carney er også ankommet, efter forsvarsspilleren havde en ganske udmærket VM-slutrunde og vil helt sikkert være en forstærkning på venstre-back pladsen.

Forudsigelsen lyder på en stensikker sidsteplads men forhåbentlig, modsat Derby, også en ærefuld exit for Blackpool, som jeg dog helst ikke ser tager point fra Fulham (UPDATE: Har de allerede gjort…).

Formodet Startopstilling

GK – Matthew Gilks
LB – David Carney
RB – Alex Baptiste
CD – Dekel Keinan / Ian Evatt
CD – Craig Cathcart
CM – David Vaughan
CM – Charlie Adam
CM – Keith Southern / Ludovic Sylvestre
RW – Gary Taylor Fletcher
LW – Elliot Grandin
ST – Marlon Harewood

Man To Watch: Elliot Grandin
Nøglespiller: Charlie Adam
Overrated: I got nothing!
Underrated: Alex Baptiste
Young Gun: Ishmel Demontagnac
Forgotten Man: Vores orange venner har ikke nok spillere til, at nogen bliver glemt!
Useless: Hmm…
Sidste Sæsons Skuffelse: Ingen!
Sidste Sæsons Overraskelse: Blackpool i Premier League!

Premier League sæsonen 2010/11 venter den fodbold-glade pøbel, og på trods af et piv-stille transfervindue, ser ligaen ud til at blive mere spændende end nogensinde (hvilket jeg selvfølgelig skal påstå)!

Jeg vil i denne artikel prøve at give et nuanceret blik på den kommende sæson, trupperne samt forudsigelser omkring klubbernes endelige placering på trods af mine manglende evner som clairvoyant. Trupperne kan stadig forstærkes, da der er knap 20 dage til transfervinduet lukker, og med de rette spillere vil jeg ikke afvise, at flere af holdene rykker op og ned i mine forudsigelser.

Mine forudsigelser for sæsonen ser dog foreløbig således ud:

* IOP = Ikke offentliggjort pris
** Formodede startopstillinger går ud fra, at alle spillere er skadesfri

1. Chelski! (Afvigelse: 1-2)
Træner: Carlo Ancelotti (ITA)
Hjemmebane: Stamford Bridge (Kapacitet: 42,055)
Sidste sæsons placering: 1
Punchline: Blueski championski againski?

Ind: Yossi Benayoun (ISR – Liverpool – £5.5 mio.), Matej Delac (KRO – Inter Saprecic – £2.7 mio. – Forbliver hos Inter til 2011), Tomas Kalac (TJE – Sigma Olomouc – IOP), Ramires (BRA – Benfica – £18 mio.)

Ud: Joe Cole (ENG – Liverpool – Fri transfer), Michael Ballack (TYS – Leverkusen – Fri transfer), Juliano Belletti (BRA – Fluminense – Fri transfer), Miroslav Stoch (SLK – Fenerbache – £4.95), Seth Nana Ofori-Twumasi (ENG – Peterborough United – Fri transfer), Tomas Kalac (TJE – Sigma Olomouc – Lån), Rhys Taylor (ENG – Carlisle – Lån), Ben Gordon (ENG – Kilmarnock – Lån), Ryan Bertrand (ENG – Nottingham Forest – Lån), Deco (POR – Fluminense – Fri transfer), Scott Sinclair (ENG – Swansea – IOP), Ricardo Carvalho (POR – Real Madrid – £6.6 mio.)

Efter en svag indsats i Community Shield finalen mod United og en horribel opstart med nederlag til Ajax, HSV og Frankfurt(!), er folk begyndt at sætte spørgsmålstegn ved Chelseas chancer for at generobre titlen i den kommende sæson.

Indkøbsmæssigt har træner Carlos Ancelotti givet Joe Cole, Michael Ballack, Ricardo Carvalho og Deco løbepas inden sæsonen, mens Yossi Benayoun og Ramires er stødt til truppen som nævneværdige forstærkninger.

Med Carvalhos exit mener jeg, at ambitiøse Chelski i høj grad mangler en central forsvarsspiller, hvilket også Community Shield finalen viste, hvor gumpetunge Branislav Ivanovic fejlede offside-fælden i to tilfælde, hvilket gav United to kasser i anden halvleg. Unge Jeffrey Bruma er nævnt som en kommende stjerne af Ancelotti, men det er måske lige tidligt nok at smide den talentfulde hollænder ind i mesterskabskampen på trods af en tidlig landsholdsdebut i juli (!)

Der er dog stadig tid til indkøb for vores blå naboer, og med ligaens måske stærkeste midtbane, hvis vi ser bort fra Citys vanvittige spillertrup, er der store forhåbninger til den kommende sæson. Frank Lampard havde en stormer, som briterne vil sige, i den seneste sæson og (måske) med Michael Essien tilbage i topform, efter en skadesplaget 2009/10 sæson, ser det for alvor godt ud for Chelsea. Det bliver desuden interessant at se brasilianske Ramires i aktion, mens Benayoun ligner en kompetent back-up til kanterne eller som en eventuel starter.

Rekordmæssige 103 mål i 38 kampe (2.71 per kamp) i sidste sæson siger dog en del om Chelseas offensiv, som må betegnes som den skarpeste i divisionen. Det er her op til urutinerede Daniel Sturridge at presse det altoverskyggende frontpar, Anelka og Drogba, men i tilfælde af skader er Salomon Kalou også en mulighed i frontkæden.

Chelseas efterhånden sammentømrede trup ligner igen et oplagt bud på en mester, hvor de formodentlig kun skal konkurrere med United, mens City ligger på lur med Arsenal placeret i busken bagved.

**Formodet Startopstilling

GK – Petr Cech
LB – Ashley Cole
RB – José Bosingwa / Branislav Ivanovic
CD – Alex / Branislav Ivanovic
CD – John Terry
RCM/RW –  Yossi Benayoun / Salomon Kalou / Nicolas Anelka
LCM/LW – Florent Malouda
DMC – Michael Essien / Ramires
AMC – Frank Lampard
ST – Nicolas Anelka / CM – John Obi Mikel
ST – Didier Drogba

Man To Watch: Ramires
Nøglespiller: Frank Lampard
Overrated: John Obi Mikel
Underrated: Yuri Zhirkov
Young Gun: Gaël Kakuta
Forgotten Man: Ross Turnbull
Useless: Paulo Ferreira
Sidste Sæsons Skuffelse: Deco
Sidste Sæsons Overraskelse: Branislav Ivanovic

2. Manchester United (Afvigelse: 1-3)
Træner: Alex Ferguson (SKO)
Hjemmebane: Old Trafford (Kapacitet: 76,212)
Sidste sæsons placering: 2
Punchline:

Ind: Chris Smalling (ENG – Fulham – ca. £10 mio.), Javier Hernandez (MEX – Chivas de Guadalajara – IOP), Marnick Vermijl (BEL – Standard Liege – IOP), Bébé (POR – Vitória de Guimarães – £7.4 mio.)

Ud: Zoran Tosic (SER – CSKA Moskva – £8 mio.), Ben Foster (ENG – Birmingham City – £6 mio.), Tom Heaton (ENG – Cardiff City – Fri transfer), Ron-Robert Zieler (TYS – Hannover – Fri transfer), Matthew James (ENG – Preston North End – Lån), Daniel Drinkwater (ENG – Cardiff City – Lån), Febian Brandy (ENG – Ingen klub), Sam Hewson (ENG – Ingen klub), Scott Moffatt (ENG – Ingen klub), David Gray (ENG – Preston North End – Fri transfer), Mame Biram Diouf (SEN – Blackburn – Lån), Danny Welbeck (ENG – Sunderland – Lån)

United må som sædvanligt regnes som mesterskabskandidat, men denne sommer har de brugt pengene på unge indkøb, der ikke går direkte ind på holdet, men en overbevisende indsats i Community Shield opgøret mod Chelsea lover dog godt for den kommende sæson.

Aldrende kræfter som Paul Scholes, Ryan Giggs, Gary Neville og Edwin van der Sar er alle i karrierens sene efterår, men to af disse (Scholes og van der Sar) kan dog stadig regnes som fast inventar i startopstillingen. Neville vil formodentlig rotere med spirrevippen Rafael, mens Giggs’ rolle trives i rollen som den rutinerede joker.

Den af Fulham-fans bekendte Chris Smalling er købt ind i Fulham som backup til makkerparret Ferdinand/Vidic, men foran ham står sandsynligvis også nordirske Jonny Evans i det interne hierarki.

Javier Hernandez kan tænkes at skulle spille en rolle i løbet af sæsonen, men må indledningsvis betegnes som tredjevalg efter Rooney og den ellers skuffende Dimitar Berbatov, mens den ubekendte, men interessante, Bébé også har meldt sig ind i kampen om angrebspladserne.

Ellers er det the usual suspects, der præger United, og det skal eventuelt blive interessant, om Nani nogensinde får sit endelige gennembrud efter endnu en, mildest talt, svingende sæson. At de fleste spillere har været holdkammerater i en årrække er også en af Uniteds store styrker, og til tider har de en nærmest telepatisk forbindelse til hinanden, som andre hold kun kan drømme om.

United ender sandsynligvis i top 2 endnu engang, men spørgsmålet er, om det bliver som 1’er eller 2’er.

Formodet Startopstilling

GK – Edwin van der Sar
LB – Patrice Evra
RB – Gary Neville / Rafael
CD – Rio Ferdinand
CD – Nemanja Vidic
RM- Luis Valencia
LM – Park Ji-Sung / Nani
CM – Michael Carrick
CM – Paul Scholes / Ryan Giggs
CM – Darren Fletcher
ST – Wayne Rooney

Man To Watch: Javier Hernandez
Nøglespiller: Wayne Rooney
Overrated: Michael Carrick
Underrated: Park Ji-Sung
Young Gun: Bébé
Forgotten Man: Anderson
Useless: Wes Brown
Sidste Sæsons Skuffelse: Dimitar Berbatov
Sidste Sæsons Overraskelse: Darren Gibson

5. Liverpool (Afvigelse: 4-6)
Træner: Roy Hodgson (ENG) (NY)
Hjemmebane: Anfield Road (Kapacitet: 45,362)
Sidste sæsons placering:
Punchline: Old ‘Woy is the saviour or…?

Ind: Jonjo Shelvey (ENG – Charlton – £1.8 mio.), Joe Cole (ENG – Chelsea – Fri transfer), Milan Jovanovic (SER – Standard Liege – Fri transfer), Fabio Aurelio (BRA – Liverpool! – Fri transfer), Christian Poulsen (DAN – Juventus – £4.5 mio.)

Ud: Yossi Benayoun (ISR – Chelsea – £5.5 mio.), Mikel San Jose (SPA – Athletic Bilbao – IOP), James Ellison (ENG – Burton Albion – Fri transfer), David Martin (ENG – Milton Keynes Dons – Fri transfer), Robbie Threlfall (ENG – Bradford City – Fri transfer), Christopher Oldfield (ENG – Ingen klub), Francisco Duran (SPA – Ingen klub), Fabio Aurelio (BRA – Liverpool – Fri transfer), Albert Riera (SPA – Olympiakos – £3.3 mio.), Philip Degen (SCH – Stuttgart – Lån)

Med Roy Hodgson ved roret, er Liverpool klar til at starte en ny æra, hvor de helst skal kæmpe med om mesterskabet, men det er måske at forlange lige lovligt meget i Hodgsons første sæson, hvor den tidligere Fulham-manager samtidig slås med økonomiske restriktioner.

Hodgson har indtil videre hentet Joe Cole, Fabio Aurelio(!) og Christian Poulsen til klubben, mens Milan Jovanovics skifte var en realitet allerede for cirka et halvt år siden.

Formodet Startopstilling

GK – José Reina
LB – Fabio Aurelio / Emiliano Insua
RB – Glen Johnson
CD – Jamie Carragher
CD – Martin Skrtel / Daniel Agger
RW – Dirk Kuyt
LW – Joe Cole
DMC – Christian Poulsen
CM – Alberto Aquilani / AMC – Maxi Rodriguez
AMC – Steven Gerrard
ST – Fernando Torres

Man To Watch: Joe Cole
Nøglespiller: Steven Gerrard
Overrated: Javier Mascherano
Underrated: Martin Skrtel
Young Gun: Jonjo Shelvey
Forgotten Man: Philip Degen
Useless: Lucas
Sidste Sæsons Skuffelse: Alberto Aquilani
Sidste Sæsons Overraskelse: Sotirios Kyrgiakos

4. Arsenal (Afvigelse: 3-5)
Træner: Arséne Wenger (FRA)
Hjemmebane: Emirates Stadium (Kapacitet: 60,355)
Sidste sæsons placering: 3
Punchline:

Ind: Marouane Chamakh (MAR – Bordeaux – Fri transfer), Laurent Koscielny (FRA – Lorient – £9.7 mio.), Phil Roberts (ENG – Norwich – Fri transfer), Kyle Ebecillo (HOL – Feyenoord – Fri transfer)

Ud: William Gallas (FRA – Ingen klub), Phillippe Senderos (SCH – Fulham – Fri transfer), Sol Campbell (ENG – Newcastle – Fri transfer), Eduardo (BRA – Shakhtar Donetsk – £6 mio.), Fran Merida (SPA – Atletico Madrid – Fri transfer), Luke Ayling (ENG – Yeovil – Fri transfer), Alie Sesay (SLE – Leicester – Fri transfer), Francis Coquelin (FRA – Lorient – Lån), Luke Freeman (ENG – Yeovil – Lån), Sam Byles (ENG – Ingen klub), James Dunn (ENG – Ingen klub), Mickael Silvestre (FRA – Ingen klub), Rhema Obed (ENG – Ingen klub), Sanchez Watt (ENG – Leeds – Lån), Kyle Bartley (ENG – Sheffield United – Lån)

Formodet Startopstilling

GK – Manuel Almunia
LB – Gaël Clichy
RB – Bacary Sagna
CD – Thomas Vermaelen
CD – Laurent Koscielny
CM – Alexandre Song
CM – Cesc Fábregas
LW- Samir Nasri
RW – Andrei Arshavin
ST – Marouane Chamakh / Nicklas Bendtner
ST – Robin van Persie

Man To Watch: Andrei Arshavin
Nøglespiller: Cesc Fábregas
Overrated: Bacary Sagna
Underrated: Alex Song
Young Gun: Jack Wilshere
Forgotten Man: Johan Djourou
Useless: Denilson
Sidste Sæsons Skuffelse: Eduardo
Sidste Sæsons Overraskelse: Alex Song

3. Manchester City (Afvigelse: 2-5 )
Træner: Roberto Mancini (ITA)
Hjemmebane: City of Manchester Stadium (Kapacitet: 47,726)
Sidste sæsons placering:
Punchline: We’re going for gold and are still rich like a motherfucker!

Ind: Jerome Boateng (TYS – Hamburger SV – £1o mio.), Alex Henshall (ENG – Swindon – £250.000), David Silva (SPA – Valencia – £25 mio.), Yaya Touré (IVO – Barcelona – £24 mio.), Albert Rusnak (SLK – Kosice – IOP), Aleksandar Kolarov (SER – Lazio – £16 mio.), Mario Balotelli (ITA – Inter – £24 mio.)

Ud: Martin Petrov (BUL – Bolton – Fri transfer), Benjani Mwaruwari (ZIM – Ingen klub), Sylvinho (BRA – Ingen klub), Karl Moore (IRL – Ingen klub), Valeri Bojinov (BUL – Parma – IOP), Robert Mak (TYS – Nürnberg – IOP), Paul Marshall (ENG – Walsall – Fri transfer), Filip Mentel (SLK – Dundee United – Fri transfer), Andrew Mitchell (SKO – Rangers – Fri transfer), Jack Redshaw (ENG – Rochdale – Fri transfer), Tobias Johansen (NOR – Kongsviger – Fri transfer), David Ball (ENG – Swindon – Lån), Gunnar Nielsen (FÆR – Tranmere – Lån), Nedum Onuoha (ENG – Sunderland – Lån)

Igen i år er City gået fuldstændig bananas på transfermarkedet, og det har været ganske underholdende at følge Mancini og Dubai’erne i transfervinduet so far.

De lyseblå har mindst en klasse back-up på hver eneste plads, hvilket kan illustreres ved følgende: Hart/Given, Kolarov/Bridge, Richards/Zabaleta, K.Toure/Lescott/Kompany/Boateng/Boyata, Johnson/Wright-Phillips, Barry/Silva, Y.Toure/de Jong, Vieira, Adebayor/Tevez/Balotelli/Robinho.

Formodet Startopstilling

GK – Joe Hart
LB – Aleksandar Kolarov
RB – Pablo Zabaleta / Micah Richards
CD – Kolo Toure
CD – Jerome Boateng / Joleon Lescott / Vincent Kompany
RM – Adam Johnson / Shaun Wright-Phillips
LM – Gareth Barry
DMC- Yaya Touré
AMC – David Silva
ST – Carlos Tevez
ST – Emmanuel Adebayor / Mario Balotelli

Man To Watch: Adam Johnson
Nøglespiller: Yaya Touré
Overrated: Emmanuel Adebayor
Underrated: Wayne Bridge
Young Gun: Dedryck Boyata
Forgotten Man: Michael Johnson
Useless: Jô
Sidste Sæsons Skuffelse: Robinho/Stephen Ireland
Sidste Sæsons Overraskelse: Adam Johnson

6. Tottenham (Afvigelse: 5-7)
Træner: Harry Redknapp (ENG)
Hjemmebane: White Hart Lane (Kapacitet: 36,310)
Sidste sæsons placering:
Punchline: Champions League, here we (might) come!

Ind: Sandro (BRA – Internacional – ca. £10 mio.)

Ud: Lee Butcher (ENG – Leyton Orient – Fri transfer), Sam Cox (ENG – Barnet – Fri transfer), Jimmy Walker (ENG – Ingen klub), Adel Taarabt (MAR – QPR – £1 mio.), John Bostock (ENG – Hull – Lån), Andros Townsend (ENG – Ipswich – Lån)

Formodet Startopstilling

GK – Heurelho Gomes
LB – Benoit Assou-Ekotto
RB – Vedran Corluka
CD – Ledley King
CD – Michael Dawson
RM – Aaron Lennon
LM – Gareth Bale
CM – Wilson Palacios
AMC – Luka Modric
ST – Peter Crouch
ST – Jermain Defoe

Man To Watch: Gareth Bale
Nøglespiller: Heurelho Gomes
Overrated: Vedran Ćorluka
Underrated: Sébastien Bassong
Young Gun: Sandro
Forgotten Man: Jonathan Woodgate
Useless:
Sidste Sæsons Skuffelse: Jermaine Jenas
Sidste Sæsons Overraskelse: Michael Dawson

7. Everton (Afvigelse: 6-8)
Træner: David Moyes (SKO)
Hjemmebane: Goodison Park (Kapacitet: 40,157)
Sidste sæsons placering:
Punchline:

Ind: Joao Silva (POR – Aves – £500.000), Jermaine Beckford (ENG – Leeds – Fri transfer), Magaye Gueye (FRA – Strasbourg – £900.000), Jan Mucha (POL – Legia Warshawa – Fri transfer)

Ud: Dan Gosling (ENG – Newcastle – Fri transfer), Carlo Nash (ENG – Stoke – Fri transfer), Anton Peterlin (USA – Ingen klub), Cody Arnoux (USA – Ingen klub), John Ruddy (ENG – Norwich – IOP)

Formodet Startopstilling

GK – Tim Howard
LB – Leighton Baines
RB – Tony Hibbert / John Heitinga
CD – Phil Jagielka
CD – Sylvain Distin
RM – Mikel Arteta
LM – Steven Pienaar
DMC – Phil Neville / Jack Rodwell
MC – Merouane Fellaini
AMC – Tim Cahill
ST – Yakubu / Louis Saha

Man To Watch: Magaye Gueye
Nøglespiller: Phil Jagielka
Overrated: Tony Hibbert
Underrated: Steven Pienaar
Young Gun: Jack Rodwell
Forgotten Man: James Vaughan
Useless:  Tony Hibbert
Sidste Sæsons Skuffelse: Jô (Nu City)
Sidste Sæsons Overraskelse: Jack Rodwell

8. Aston Villa (Afvigelse: 7-10)
Træner: Kevin MacDonald (SKO) (NY)
Hjemmebane: Villa Park (Kapacitet: 42,640)
Sidste sæsons placering:
Punchline:

Ind:

Ud: Marlon Harewood (ENG – Blackpool – Fri transfer), Andy Marshall (ENG – Ingen klub), Wilfred Bouma (HOL – Ingen klub), Stephen O’Halloran (IRL – Coventry – Fri transfer), Jack Dyer (ENG – Burton – Fri transfer), David Bevan (ENG – Walsall – Fri transfer), Nicky Shorey (ENG – West Bromwich Albion – IOP)

Uha uha Aston Villa! Med en uge inden sæsonstart smed Martin O’Neill en tonstung bombe og forlod klubben i vrede efter uenighed med ejer Randy Lerner. Det efterlader Villa lidt i limbo, og klubben kan sagtens blive sorteper i det store europæiske puslespil.

Om afløser Kevin MacDonald bliver fuldtidsmanager er tvivlsomt, men han vil formodentlig få et par kampe til at imponere, før Lerner tager en endelig beslutning vedrørende hans fremtid.

Bekymrende for Villa-fansene er det, at The Villans har undladt at opruste, og med den sandsynlige afgang af James Milner, må midtbanen have førsteprioritet, hvor undertegnede er i tvivl om, hvem der parres sammen med Stiliyan Petrov i midtbanens epicenter. Både Steve Sidwell og Nigel Reo-Coker var inde og ude af holdet i den seneste sæson, og begge er rygtet væk i løbet af transfervinduet, uden at de dog er skiftet endnu.

I kulissen til at afløse Milner har Villa den hurtige Marc Albrighton, mens Fabian Delph også er med i spillet om midtbanepladserne. Men det vil pynte på Villas hold, hvis de mindst får hentet en (alsidig) midtbanespiller, så de ikke er nødsaget til at børste togolesiske Moustapha Salifou af for støv (4 PL-kampe i løbet af tre år). I Milner-handlen nævnes dog den lille midtbaneterrier Stephen Ireland, som gerne vil genoplive sin karriere, efter den irske landsholdsspiller er gået noget i stå i Manchester.

Defensivt står Aston Villa ganske udmærket med James Collins og Richard Dunne, der begge har fundet formen i Birmingham efter knap så heldige præstationer for henholdsvis West Ham og Manchester City. Ciaran Clark og Curtis Davies agerer reserver, mens Carlos Cuellar også gå ind i det centrale forsvar, men har under O’Neill været placeret på en uvant plads som højreback på bekostning af Luke Young, hvor jeg personligt synes, at spanieren virker akavet.

I angrebet må målfattige Emile Heskey formodentlig nøjes med en bænketjans, mens det norske fyrtårn John Carew og lynet Gabby Agbonlahor udgør en kompetent frontduo med unge Nathan Delfouneso på spring.

Formodet Startopstilling

GK – Brad Friedel
LB – Stephen Warnock
RB – Carlos Cuellar
CD – Richard Dunne
CD – James Collins
RM – James Milner
LM – Ashley Young
CM – Steve Sidwell / Nigel Reo-Coker
CM – Stiliyan Petrov
ST – John Carew
ST – Gabriel Agbonlahor

Man To Watch: Fabian Delph
Nøglespiller: Richard Dunne
Overrated: Stewart Downing
Underrated: James Collins
Young Gun: Marc Albrighton
Forgotten Man: Moustapha Salifo
Useless: Emile Heskey
Sidste Sæsons Skuffelse: Habib Beye
Sidste Sæsons Overraskelse: James Collins

. West Ham (Afvigelse: 11-16)
Træner: Avram Grant (ISR) (NY)
Hjemmebane: Boleyn Ground (Kapacitet: 35,303)
Sidste sæsons placering:
Punchline: Back from the bottom!

Ind: Thomas Hitzlsperger (TYS – Lazio – Fri transfer), Pablo Barrera (MEX – Pumas – £4 mio.), Frederic Piquionne (FRA – Lyon – £1 mio.), Tal Ben-Haim (ISR – Portsmouth – Lån), Winston Reid (NZL – FC Midtjylland – £4 mio.)

Ud: Ilan (BRA – Ingen klub), Mido (EGY – Middlesbrough – Retur fra lån), Bondz N’Gala (ENG – Plymouth – Fri transfer), Guillermo Franco (MEX – Ingen klub), Daniel Kearns (ENG – Ingen klub), Josh Payne (ENG – Ingen klub), Matt Fry (ENG – Charlton – Lån)

Efter en sæson på randen af katastrofe, for at bruge en slidt kliché, skal West Ham nu tilbage på sporet med en ny manager på bænken og en flok hensigtsmæssige indkøb.

Avram Grant havde ikke mange chancer for at undgå nedrykning som overhoved for dødsdømte Pompey, og i sommerpausen valgte han at skifte til Hammers, der har fået en kompetent manager i israeleren.

Indkøbsmæssigt har det set yderst interessant ud for West Ham, som, efter min kyndige mening, udelukkende har foretaget fornuftige køb i skikkelse af Hitzlsperger, Barrera, Piquionne, Ben-Haim, Sulejmani og Reid.

Forsvarsmæssigt har Grant især i midterforsvaret et utal af strenge at spille på, hvor Upson, Tomkins, Ben-Haim, da Costa, Reid, Gabbidon og til dels den udprægede højreback Spector skal slås om de to centrale forsvarspositioner. Både i højre og venstre side er der også kamp om pladserne, og dette kan vise sig yderst positivt for Hammers, der lukkede femte flest mål ind på deres slingrekurs i den forgangne sæson.

På midtbanen er Barrera og the hammer Hitzlsperger tjekket ind, og begge går direkte ind i startopstillingen ved siden af Noble, Parker og Behrami, mens folk som Collison, Kovac, Stanislas, Dyer, Boa Morte og delvis Diamanti presser på fra bænken.

Diamanti er også bejler til angrebet, hvor Carlton Cole stadig sidder tungt på den ene angrebsplads, men Grant kan vælge at spille med to frontløbere, hvilket kan give chancen til netop Diamanti, nyindkøbte Piquionne, lejesvenden Sulejmani, veteranen Benni McCarthy eller en af de utallige unge talenter, som West Ham-skolen har produceret.

Alt i alt ser den kommende sæson nogenlunde lys ud for West Ham, der sandsynligvis ikke skal slås mod stregen, og jeg forudsiger, at de inden længe slås med om Europa-pladser, hvis de fortsætter den fornuftige indkøbspolitik.

Formodet Startopstilling

GK – Robert Green
LB – Herita Ilunga
RB – Jonathan Spector / Julian Faubert
CD – James Tomkins / Tal Ben-Haim / Winston Reid
CD – Matthew Upson
CM – Scott Parker
CM – Thomas Hitzlsperger
CM – Mark Noble
RW – Valon Behrami / Alessandro Diamanti
LW – Pablo Barrera
ST – Carlton Cole

Man To Watch: Pablo Barrera
Nøglespiller: Scott Parker
Overrated: Matthew Upson
Underrated: Carlton Cole
Young Gun: Junior Stanislas
Forgotten Man: Kieron Dyer
Useless: Luis Boa Morte
Sidste Sæsons Skuffelse: Matthew Upson
Sidste Sæsons Overraskelse: Ilan

12. FULHAM (Afvigelse: 9-14)
Træner: Mark Hughes (WAL) (NY)
Hjemmebane: Craven Cottage (Kapacitet: 25,678)
Sidste sæsons placering: 12
Punchline: Are we in store for another surprise?

Ind: Philippe Senderos (SCH – Arsenal – Fri transfer), Jonathan Greening (ENG – West Bromwich Albion – £3 mio.(!))

Ud: Erik Nevland (NOR – Viking – IOP), Nicky Shorey (ENG – Aston Villa – Retur fra lån), Stefano Okaka (ITA – Roma – Retur fra lån), Christopher Buchtmann (TYS – Köln – IOP) King Osei-Gyan (GHA – Ingen klub), Chris Smalling (ENG – Manchester United – £10 mio.), Elliot Omozusi (ENG – Leyton Orient – Fri transfer), Luca Moscatiello (ITA – Ingen klub), Andranik Teymourian (IRN – Ingen klub), Dan Owusu (ENG – Ingen klub), Stefan Payne (ENG – Gillingham – Fri transfer), Toni Kallio (FIN – Ingen klub)

Ny fugl i fuglehuset, Mark Hughes, arvede en af de mest sammenspillede trupper i divisionen, da han tog over efter Roy Hodgson i juli, og dette kan vise sig at være “guld” værd i kampen om trofæer (og her taler jeg ikke PL…)! Hughes har dog en del at leve op til efter ‘Woy kunne se sit Fulham-hold gå hele vejen til Europa League finalen i den seneste sæson. I år må Fulham kigge langt efter europæisk fodbold, men man kunne forvente, at The Cottagers satser på en af cupperne som genvej til næste års europæiske turnering.

Kølige Nevland, stortalentet Smalling, solide Shorey og utilregnelige Okaka har alle pakket kufferterne, men de var ikke en del af den startopstilling, der har haft et par eminente sæsoner på det seneste; Schwarzer, Konchesky, Pantsil, Hangeland, Hughes, Davies, Duff/Dempsey, Murphy, Etuhu/Baird, Gera/Johnson, Zamora.

En smule bekymrende er det dog, at aldrende Murphy ikke just har vist storform det seneste år, og man kan så små se enden på en gloværdig karriere. Afløseren i øjeblikket må siges at være den tidligere så udskældte Chris Baird, der fuldstændigt tog alle med storm i den seneste sæson, når han vikarierede på den centrale midtbane.

I det lange løb mangler Fulham dog i høj grad yngre kræfter, der kan tage over efter de nuværende stamspillere, der, med få undtagelser, alle er et mulehår fra eller har overskredet de magiske 30 år.

Derfor gælder det for Hughes, hvis han henter forstærkninger ind, at købe spillere med en lidt længere holdbarhedsdato end eksempelvis det (påståede) forestående køb af 30-årige Luke Young. Det kan dog være nødvendigt for Hughes at finde en ny rutineret målmand, da Mark Schwarzer er ivrig efter et skifte til Arsenal, men reserven David “Steady Hands” Stockdale har dog før overbevist om sine evner på trods af manglende erfaring mellem stængerne, så det kunne være værre.

Det rygtes også, at solide Paul Konchesky er på vej til Liverpool, hvilket er straks værre, da den oplagte afløser ikke er at finde i Fulhams trup. Stephen Kelly vil være nødløsningen på pladsen, men den irske back har et meget lavt bundniveau til tider, og vil ikke være en langtidsholdbar løsning.

Formodet Startopstilling:

GK – Mark Schwarzer
LB – Paul Konchesky
RB – John Pantsil
CD – Brede Hangeland
CD – Aaron Hughes
RM/LM – Damien Duff
LM/RM – Clint Dempsey
CM – Dickson Etuhu
CM – Danny Murphy
AMC – Zoltan Gera
ST – Bobby Zamora

Man To Watch: Zoltan Gera
Nøglespiller: Mark Schwarzer
Overrated: Danny Murphy
Underrated: Aaron Hughes
Young Gun: Matthew Briggs
Forgotten Man: Fredrik Stoor
Useless: Jonathan Greening
Sidste Sæsons Skuffelse: Andy Johnson
Sidste Sæsons Overraskelse: Zoltan Gera / Bobby Zamora

11. Sunderland (Afvigelse: 8-12)
Træner: Steve Bruce (ENG)
Hjemmebane: Stadium of Light (Kapacitet: 49,000)
Sidste sæsons placering:
Punchline:

Ind: Simon Mignolet (BEL – Sint-Truiden – £2 mio.), Christian Riveros (PAR – Cruz Azul – IOP), Ahmed Al-Muhammadi (EGY – ENPPI – Lån), Marcos Angeleri (ARG – Estudiantes – £2 mio.), Titus Bramble (ENG – Wigan – £1 mio.), John Mensah (GHA – Lyon – Lån), Danny Welbeck (ENG – Manchester United – Lån), Nedum Onuoha (ENG – Manchester City – Lån)

Ud: Lorik Cana (ALB – Galatasaray – £5 mio.), Daryl Murphy (IRL – Celtic – IOP), Nyron Nosworthy (ENG – Sheffield United – Lån), Jamie Chandler (ENG – Darlington – Fri transfer), Roy O’Donovan (IRL – Coventry – Fri transfer), Marton Fulop (UNG – Ipswich – IOP), John Mensah (GHA – Lyon – Retur fra lån), Oumare Tounkara (FRA – Oldham – Lån), Jean-Yves M’Voto (FRA – Oldham – Lån), Kenwyne Jones (TRI – Stoke – £8 mio.)

Sunderland har skuffet undertegnede i de seneste to sæsoner med en lidet flatterende 16. plads i sæsonen 2008/09 med kødhovedet Keane/tungerulleren Sbragia ved roret og en jævn 13. plads sidste år under Steve Bruce. Måske bliver det endelig i år, hvor den sovende gigant i nordøst vågner op!

Som forberedelse til sæsonen har Steve Bruce dog hentet et par ganske hæderlige navne til især forsvaret, hvor solide John Mensah endnu engang er blevet lejet i Lyons overskudslager, mens den tidligere cirkusklovn Titus Bramble, unge Nedum Onuoha og argentinske Marcos Angeleri også er flyttet til det nordøstlige England. Med Mensah, Onuoha og Brambles indtræden i truppen, er der for alvor kamp om pladserne i det centrale forsvar, hvor Michael Turner (til at starte med) ligner en sikker mand i startopstillingen, mens Bramble, Mensah, Onuoha, paraguayanske Paulo da Silva og giraf på stylter, Anton Ferdinand, skal slås om den anden plads.

George McCartney og Matthew Kilgallon er også i stand til at spille i det centrale forsvar, men kan også foretrækkes på venstreback, hvor det dog ser ud til, at den ellers offensive Kieran Richardson dog løber med pladsen. På den anden backplads kan Onuoha eller Phil Bardsley foretrækkes, hvis Angeleri skal have tid til at tilpasse sig det engelske.

Også på midtbanen kan Steve Bruce rot

Formodet Startopstilling:

GK – Craig Gordon
LB – Kieran Richardson
RB – Marcos Angeleri / Nedum Onuoha
CD – Michael Turner / Nedum Onuoha
CD – Titus Bramble / John Mensah
RM – Steed Malbranque / Ahmed Al-Muhammadi
LM – Christian Riveros / Steed Malbranque
DMC – Lee Cattermole
AMC – Jordan Henderson
ST – Fraizer Campbell
ST – Darren Bent

Man To Watch: Ahmed Al-Muhammadi
Nøglespiller: Darren Bent
Overrated: Anton Ferdinand
Underrated: Kenwyne Jones
Young Gun: Jordan Henderson
Forgotten Man: David Healy
Useless: David Healy
Sidste Sæsons Skuffelse: George McCartney
Sidste Sæsons Overraskelse: Jordan Henderson

12. Blackburn (Afvigelse: 11-15)
Træner: Sam Allardyce (ENG)
Hjemmebane: Ewood Park (Kapacitet: 31,367)
Sidste sæsons placering:
Punchline:

Ind: Hugo Fernandez (SPA – Cornella – IOP), Mame Biram Diouf (SEN – Manchester United – Lån)

Ud: Steven Reid (IRL – West Bromwich – Fri transfer), Marcus Marshall (ENG – Rotherham – Fri transfer), Andrew Howarth (ENG – Bury – Fri transfer), Michael Hall (ENG – Accrington Stanley – Fri transfer), Jordan Brown (ENG – Ingen klub), Josh Swann (ENG – Ingen klub)

Formodet Startopstilling

GK – Paul Robinson
LB – Gael Givet
RB – Michel Salgado
CD – Ryan Nelsen
CD – Christopher Samba
RM – El Hadji Diouf
LM – Morten Gamst Pedersen
CM – Vince Grella
CM – Steven N’zonzi
AMC – David Dunn
ST – Mame Biram Diouf

Man To Watch: Nikola Kalinic
Nøglespiller: Ryan Nelsen
Overrated: Paul Robinson
Underrated: Gael Givet
Young Gun: David Hoilett
Forgotten Man: Maceo Rigters
Useless: Lars Jacobsen
Sidste Sæsons Skuffelse: Nikola Kalinic
Sidste Sæsons Overraskelse: Steven N’zonzi

18. Wigan (Afvigelse: 16-19)
Træner: Roberto Martinez (SPA) (NY)
Hjemmebane: DW Stadium (Kapacitet: 25,138)
Sidste sæsons placering:
Punchline:

Ind: Antolin Alcaraz (PAR – Club Brügge – IOP), Mauro Boselli (ARG – Estudiantes – £6 mio.), Ali Al Habsi (OMA – Bolton – Lån), James McArthur (SKO – Hamilton – £500.000), Ronnie Stam (HOL – Twente – £2 mio.)

Ud: Tomasz Cywka (POL – Derby – Fri transfer), Mario Melchiot (HOL – Umm Salal – Fri transfer), Tomasz Kupisz (POL – Jagiellonia Białystok – Fri transfer), Paul Scharner (ØST – Ingen klub)), Titus Bramble (ENG – Sunderland – £1 mio.), Antonio Amaya (SPA – Rayo Vallecano – Lån), Jason Koumas (WAL – Cardiff – Lån), Olivier Kapo (FRA – Ingen klub)

Formodet Startopstilling

GK – Chris Kirkland
LB – Maynor Figueroa
RB – Ronnie Stam
CD – Gary Caldwell
CD – Antolin Alcaraz
RM – Michael Brown
LM – Charles N’Zogbia
DMC – Mohamed Diamé
AMC – Jordi Gomez
ST – Hugo Rodallega
ST – Mauro Boselli

Man To Watch: Mauro Boselli
Nøglespiller: Chris Kirkland
Overrated: Michael Brown
Underrated: Hugo Rodallega
Young Gun: Victor Moses
Forgotten Man: Daniël de Ridder
Useless: Michael Brown
Sidste Sæsons Skuffelse: Jason Scotland
Sidste Sæsons Overraskelse: Mohamed Diamé

14. Stoke (Afvigelse: 14-18)
Træner: Tony Pullis (WAL)
Hjemmebane: Brittania Stadium (Kapacitet: 28,383)
Sidste sæsons placering:
Punchline:

Ind: Carlo Nash (ENG – Everton – Fri transfer), Florent Cuvelier (FRA – Portsmouth – IOP)

Ud: Andy Griffin (ENG – Reading – £250.000), Steve Simonsen (ENG – Sheffield United – Fri transfer), Nathaniel Wedderburn (ENG – Northampton – Fri transfer), Diego Arismendi (URU – Barnsley – Lån), Ibrahima Sonko (SEN – Portsmouth – Lån), Amdy Faye (SEN – Ingen klub), Louis Moult (ENG – Bradford – Lån), James Beattie (ENG – Rangers – IOP)

Formodet Startopstilling

GK – Thomas Sørensen
LB – Danny Higginbotham
RB – Robert Huth / Andy Wilkinson
CD – Abdoulaye Faye
CD – Ryan Shawcross / Robert Huth
RM – Liam Lawrence
LM – Matthew Etherington
CM – Rory Delap
CM – Dean Whitehead
CM – Glenn Whelan
ST – Ricardo Fuller

Man To Watch: Matthew Etherington
Nøglespiller: Thomas Sørensen
Overrated: Rory Delap
Underrated: Ryan Shawcross
Young Gun: Florent Cuvelier
Forgotten Man: Dave Kitson
Useless: Salif Diao
Sidste Sæsons Skuffelse: Andy Griffin
Sidste Sæsons Overraskelse: Matthew Etherington

15. Bolton (Afvigelse: 14-18)
Træner: Owen Coyle (IRL)
Hjemmebane: Reebok Stadium (Kapacitet: 28,723)
Sidste sæsons placering:
Punchline:

Ind: Martin Petrov (BUL – Manchester City – Fri transfer), Robbie Blake (ENG – Burnley – Fri transfer), Ivan Klasnic (KRO – Nantes – Fri transfer), Marcos Alonso (SPA – Real Madrid – IOP)

Ud: Ali Al Habsi (OMA – Wigan – Lån), Ivan Klasnic (KRO – Nantes – Retur fra lån)

Formodet Startopstilling

GK – Jussi Jääskeläinen
LB – Ricardo Gardner / Paul Robinson
RB – Gretar Steinsson / Sam Ricketts
CD – Zat Knight
CD – Gary Cahill
RM – Lee Chung-Yong
LM – Martin Petrov / Matthew Taylor
DMC – Fabrice Muamba
CM – Sean Davis
ST – Ivan Klasnic
ST – Kevin Davies

Man To Watch: Martin Petrov
Nøglespiller: Jussi Jääskeläinen
Overrated: Zat Knight
Underrated: Lee Chung-Yong
Young Gun: Danny Ward
Forgotten Man: Mustapha Riga
Useless: Johan Elmander
Sidste Sæsons Skuffelse: Johan Elmander (Igen…)
Sidste Sæsons Overraskelse: Lee Chung-Yong

Birmingham-City-256x256

16. Birmingham (Afvigelse: 15-18)
Træner: Alex McLeish (SKO)
Hjemmebane: St. Andrews Stadium (Kapacitet: 30,009)
Sidste sæsons placering:
Punchline:

Ind: Ben Foster (ENG – Manchester United – £4 mio. stigende til £6 mio.), Nikola Zigic (SER – Valencia – £6 mio.), Enric Vallés (SPA – NAC Breda – Fri transfer), Matt Derbyshire (ENG – Olympiakos – Lån)

Ud: Joe Hart (ENG – Man City – Retur fra lån), Gary McSheffrey (ENG – Coventry – Fri transfer), Gregory Vignal (FRA – Ingen klub), Lee Carsley (IRL – Coventry – Fri transfer), Artur Krysiak (POL – Exeter – Fri transfer), Frank Queudrue (FRA – Ingen klub), Teemu Tainio (FIN – Sunderland – Retur fra lån), Christian Benitez (ECU – Santos Laguna – Retur fra lån), Jared Wilson (ENG – Ingen klub)

Formodet Startopstilling

GK – Ben Foster
LB – Liam Ridgewell / David Murphy
RB – Stephen Carr
CD – Scott Dann
CD – Roger Johnson
RW – Sebastian Larsson / Craig Gardner
LW – James McFadden
CM – Lee Bowyer
CM – Barry Ferguson
ST – Cameron Jerome
ST – Nikola Zigic

Man To Watch: Nikola Zigic
Nøglespiller: Roger Johnson
Overrated: Lee Bowyer
Underrated: Roger Johnson
Young Gun: Enric Vallés
Forgotten Man: Marcus Bent
Useless: Lee Bowyer
Sidste Sæsons Skuffelse: Garry O’Connor
Sidste Sæsons Overraskelse: Roger Johnson

Wolverhampton-Wanderers-256x256

14. Wolverhampton (Afvigelse: 13-17 )
Træner: Mick McCarthy (IRL)
Hjemmebane: Molineux Stadium (Kapacitet: 29,303)
Sidste sæsons placering: 15
Punchline:

Ind: Stephen Hunt (IRL – Hull – IOP), Steven Mouyokolo (FRA – Hull – IOP), Steven Fletcher (SKO – Burnley – £6.5 mio.), Jelle van Damme (BEL – Anderlecht – £2.5 mio.), Adlene Guedioura (ALG – Charleroi – IOP), Geoffrey Mujangi Bia (BEL – Charleroi – Lån)

Ud: Andrew Surman (ENG – Norwich – £1.5 mio.), Chris Iwelumo (SKO – Burnley – £500.000), Jason Shackell (ENG – Barnsley – IOP), Daniel Jones (ENG – Sheffield Wednesday – Fri transfer), George Friend (ENG – Doncaster – Fri transfer), Mark Little (ENG – Peterborough – Fri transfer), Nathaniel Mendez-Laing (ENG – Peterborough – Lån), Sam Vokes (WAL – Bristol City – Lån)

Micky McCarthy har for alvor været på shopping denne sommer, og hele seks (mere eller mindre) nye spillere har tjekket deres bagage ind på Molineux efter en godkendt 2009/10 sæson.

I målet står death metal-fanatikeren Marcus Hahnemann stadig forrest i kampen med talentfulde Wayne Hennessey, men den gamle amerikaner holder ikke evigt, og det kunne måske være tid til et generationsskifte, hvis Hahnemann ikke overbeviser i de indledende runder.

På venstreback-positionen er den belgiske landsholdsspiller, Jelle van Damme, et væsentligt skridt op af rangstien fra Stephen Ward og det menneskelige superbrød George Elokobi, mens bund-rutinerede Jody Craddock virker til at opleve sin anden ungdom i det centrale forsvar. Det skal desuden blive interessant at se, om talentfulde Richard Stearman kan slå flyvske Ronald Zubar af højreback-pladsen på trods af sidstnævntes kultstatus blandt klubbens fans.

Offensiven er styrket betydeligt med købet af Steven Fletcher, som havde en udmærket 09/10 sæson for nedrykkerne fra Burnley. Det kan betyde, at McCarthy vælger at skifte sin 4-5-1 opstilling ud med en 4-4-2’er, så både Fletcher og den fremragende Kevin Doyle begge starter på toppen. Desværre mangler Wolves dybde i angrebet, hvis en af de to angrebsesser brækker et skinneben, da hverken den tidligere topscorer Sylvan Ebanks-Blake, målfattige Andy Keogh eller den walisiske rookie Sam Vokes (nu Bristol City) har den fornødne kvalitet til Premier League.

En lille fremgang kan anes for Wolverhamptons fodboldflagskib, men et kig over skulderen i ny og næ vil ikke skade!

Formodet Startopstilling:

GK – Marcus Hahnemann
LB – Jelle van Damme
RB – Richard Stearman / Ronald Zubar
CD – Christophe Berra
CD – Jody Craddock
RM – Michael Kightly / Kevin Foley
LM – Stephen Hunt
CM – Adlene Guedioura
CM – Karl Henry
ST – Kevin Doyle
ST – Steven Fletcher

Man To Watch: Steven Fletcher
Nøglespiller: Kevin Doyle
Overrated: George Elokobi
Underrated: Kevin Doyle
Young Gun: Geoffrey Mujangi Bia
Forgotten Man: Greg Halford
Useless: George Elokobi
Sidste Sæsons Skuffelse: Nenad Milijas
Sidste Sæsons Overraskelse: Jody Craddock

17. Newcastle (Afvigelse: 16-19)
Træner: Chris Hughton (ENG)
Hjemmebane:  St. James Park (Kapacitet: 52,387)
Sidste sæsons placering: 1 i Championship
Punchline: We’re back in business!

Ind: Dan Gosling (ENG – Everton – Fri transfer), James Perch (ENG – Nottingham Forest – £1 mio.), Sol Campbell (ENG – Arsenal – Fri transfer)

Ud: Wesley Ngo-Baheng (FRA – Ingen klub), Nicky Butt (ENG – Ingen klub), Frank Danquah (FRA – Ingen klub), Jonny Godsmark (ENG – Ingen klub), Darren Lough (ENG – Ingen klub), Callum Morris (ENG – Ingen klub), Fabrice Pancrate (FRA – Ingen klub)

Formodet Startopstilling

GK – Steve Harper
LB – José Enrique
RB – Danny Simpson
CD – Steven Taylor
CD – Fabricio Coloccini
RM – Dan Gosling / Danny Guthrie
LM – Jonás Gutiérrez
CM – Kevin Nolan
CM – Alan Smith
ST – Peter Løvenkrands
ST – Andy Carroll

Man To Watch: Andy Carroll
Nøglespiller: Kevin Nolan
Overrated: Joey Barton
Underrated: Danny Simpson
Young Gun: Támas Kádár
Forgotten Man: Xisco
Useless: Shola Ameobi
Sidste Sæsons Skuffelse: Joey Barton
Sidste Sæsons Overraskelse: Andy Carroll

19. West Bromwich Albion (Afvigelse: 17-19)
Træner: Roberto Di Matteo (ITA)
Hjemmebane: The Hawthorns (Kapacitet: 26,500)
Sidste sæsons placering: 2 i Championship
Punchline: Elevatorhold Numero Uno!

Ind: Pablo Ibanez (SPA – Atletico Madrid – Fri transfer), Steven Reid (IRL – Blackburn – Fri transfer), Gabriel Tamas (RUM – Auxerre – IOP), Nicky Shorey (ENG – Aston Villa – IOP)

Ud: Jonathan Greening (ENG – Fulham – £3 mio.), Andwele Slory (HOL – Ingen klub), Joss Labadie (ENG – Tranmere – Fri transfer), Luke Daniels (ENG – Bristol Rovers – Lån), Robert Koren (SLV – Hull – Fri transfer), Filipe Teixeira (POR – Ingen klub), Borja Valero (SPA – Villarreal – Lån)

Di Matteo er manden i spidsen for “yoyo-klubben” West Bromwich, der netop skal forsøge at smide det prædikat til den kommende sæson, hvor de igen står med ryggen mod muren.

På papiret ser det egentlig fornuftigt ud, hvor de især defensivt har gjort nogle udmærkede handler i form af Pablo Ibanez, Nicky Shorey og Gabriel Tamas. Hvis Pablo kan få sin karriere tilbage på rette spor, vil spanieren stå som et absolut klassekøb, mens Tamas også har værktøjerne til at gå direkte ind i startopstillingen, eventuelt på bekostning af ellers stærke Jonas Olsson.

På backpladserne er der også kamp til stregen, og Di Matteo må især fryde sig over at være i besiddelse af chilenske Gonzalo Jara, der kan spille de fleste pladser i det defensive. Gianni Zuiverloon og Marek Cech er stadig at finde i WBA’s spillertrup og også disse er velkvalificerede til PL-niveau, mens det ventes, at den tidligere Fulham-lejesvend Nicky Shorey overtager venstreback-pladsen i det lange løb.

På midtbanen udnævnes Graham Dorrans til den bedste WBA-spiller siden Bryan Robson, hvilket må siges at give lidt forventninger til den unge skotske landsholdsspiller. Derudover er Youssuf Mulumbu en solid oprydder på den defensive midtbane, mens teknisk stærke Chris Brunt har været eftertragtet hos flere Premier League-klubber over flere sæsoner.

Der hvor WBA dømmes til nedrykning er på angrebsfronten, hvor hverken Roman Bednar, Luke Moore, Chris Wood, Simon Cox eller Ishmael Miller er i nærheden af Premier League-klasse. Det kommer givet til at volde Di Matteo store vanskeligheder, medmindre de får skrevet kontrakt med en angriber inden deadline. Hvis det lykkes Di Matteo at hente en kompetent målsluger ind, vil jeg ikke afvise, at WBA henter nok point til at blive i Premier League.

Formodet Startopstilling

GK – Scott Carson
LB – Gonzalo Jara / Joe Mattock / Marek Cech / Nicky Shorey
RB – Gianni Zuiverloon / Gonzalo Jara
CD – Gabriel Tamas
CD – Pablo Ibanez / Jonas Olsson
DMC – Youssuf Mulumbu
CM – Jerome Thomas / Steven Reid
CM – James Morrison
AMC – Graham Dorrans
AMC – Chris Brunt
ST – Ishmael Miller / Roman Bednar

Man To Watch: Gonzalo Jara
Nøglespiller: Yussuf Mulumbu
Overrated: Scott Carson
Underrated: Gianni Zuiverloon
Young Gun: Chris Wood
Forgotten Man: Giles Barnes
Useless: Steven Reid
Sidste Sæsons Skuffelse: Pas…
Sidste Sæsons Overraskelse: Chris Wood

20. Blackpool (Afvigelse: Ingen)
Træner: Ian Holloway (ENG)
Hjemmebane:  Bloomfield Road (Kapacitet: 12,555)
Sidste sæsons placering: 6 i Championship (Vinder af Play-off finalen)
Punchline: We don’t stand a chance in hell, but we’ll give it a shot!

Ind: Dekel Keinan (ISR – Maccabi Haifa – Fri transfer), Craig Cathcart (NIR – Manchester United – IOP), Malaury Martin (FRA – Monaco – Fri transfer), Elliot Grandin (FRA – CSKA Sofia – IOP), Ludovic Sylvestre (FRA – Mlada Boleslav – IOP), Marlon Harewood (ENG – Aston Villa – Fri transfer), Chris Basham (ENG – Bolton – IOP)

Ud: Daniel Nardiello (WAL – Exeter – Fri transfer), Al Bangura (SLE – Mersin – Fri transfer), Danny Mitchley (ENG – Ingen klub), Hameur Bouazza (ALG – Arles – Fri transfer), Joe Martin (ENG – Ingen klub), Ben Burgess (ENG – Notts – Fri transfer), Stephen McPhee (SKO – Pension)

For første gang siden 1971 har den øverste division i England fået selskab af Blackpool Football Club, der højst overraskende tog det store spring efter en dramatisk 3-2 sejr over Cardiff i Championship playoff-finalen. Hovedparten af Blackpools mandskab er debutanter i Premier League sammenhæng, og jordbundne Ian Holloway skal bruge mere end et mirakel for at holde The Seasiders oppe. Derfor er jeg sikker på, at opholdet i Premier League med 100 procents sikkerhed bliver et kort et af slagsen; især set i lyset af, at holdet hverken har kvaliteten eller bredden (19 seniorspillere(!)) til at klare sig blandt sværvægterne.

Men det betyder dog ikke, at Blackpool ligger sig ned på ryggen og giver fortabt, og de vil formodentlig gå ud til hver eneste kamp med den berømte fighting spirit uden på brystet. Tiden vil dog vise, om Blackpool slår Derbys pauvre 2007/08 mandskab (11 point) som det dårligste PL-mandskab nogensinde.

For at være ærlig har jeg ikke det store kendskab til Blackpool, der skal sætte deres lid til målfarlige Charlie Adam og kreatøren David Vaughan i kampen mod nedrykning.

Indkøbsmæssigt er det indtil videre blevet til israelske Dekel Keinan, franskmændene Malaury Martin, Elliot Grandin og Ludovic Silvestre samt Craig Cathcart og Chris Basham, der alle er lige så ubeskrevne blade som resten af truppen, så dem har jeg heller ikke incitament til at kommentere på… Marlon Harewood er dog hentet i Villa, og han vil formodentlig lede frontlinjen hos de undertippede opkomlinge.

Forudsigelsen lyder på en stensikker sidsteplads men forhåbentlig, modsat Derby, også en ærefuld exit for Blackpool, som jeg dog helst ikke ser tager point fra Fulham.

Formodet Startopstilling

GK – Matthew Gilks / Paul Rachubka
LB – Stephen Crainey
RB – Danny Coid / Neil Eardley / Alex Baptiste
CD – Dekel Keinan / Ian Evatt
CD – Alex Baptiste / Craig Cathcart
RW – Gary Taylor Fletcher
LW – Elliot Grandin
CM – David Vaughan
CM – Charlie Adam
CM – Keith Southern / Ludovic Sylvestre
ST – Marlon Harewood

Man To Watch: Elliot Grandin
Nøglespiller: Charlie Adam
Overrated: I got nothing!
Underrated: Alex Baptiste
Young Gun: Ishmel Demontagnac
Forgotten Man: Vores orange venner har ikke nok spillere til, at nogen bliver glemt!
Useless: Hmm…
Sidste Sæsons Skuffelse: Ingen!
Sidste Sæsons Overraskelse: Blackpool i Premier League!

PL Optakt Sæson 2009/10

I sidste weekend blev sæsonen 2009/10 skudt igang i verdens bedste liga, Premier Leauge, og jeg er selvfølgelig med på sidelinjen under hele sæsonen. Derfor bringer jeg nu, med en mindre forsinkelse pga. flytterod, en lille sæsonoptakt til den kommende sæson, og det skal da understreges, at dette er mine meninger, og at de ikke skal tages så tungt samt at jeg satte positionerne inden første runde var blevet spillet:-)

Desuden er transfervinduet ikke lukket i endnu, og det er muligt, at nogle af klubberne henter spillere, som forbedrer deres chancer for en højere placering, ligesom det kan forringe deres chancer, hvis nøglespillere forsvinder ud af døren.

For undertegnede var det en meget svær kabale at få til at gå op, da dette års Premier League ser ud til at blive en særdeles tæt affære, både i toppen, midten og i bunden af ligaen!

Mine forudsigelser for sæsonen ser således ud:

* IOP = Ikke offentliggjort pris
** Formodede startopstillinger går ud fra, at alle spillere er skadesfri

1. Chelski! (Afvigelse: 1-2)
Træner: Carlo Ancelotti (ITA) (NY)
Hjemmebane: Stamford Bridge (Kapacitet: 42,055)
Sidste sæsons placering: 3
Punchline: “There’s a new sheriff in town”

Kosakkerne fra Chelski har igen i år hentet en højprofileret træner ind til sæsonstart i form af den konservative italienske coach, den gebrokkent talende Carlos Ancelotti (men i det mindste har han da lært engelsk). Sidste år mislykkedes Scolari-eksperimentet, og spørgsmålet er i år, om Ancelotti er den rette mand til at føre Chelsea tilbage til tronen. Generalprøven forløb med succes, da Ancelottis tropper tog Community Shield trofæet den 9. august, men det er naturligvis ikke ensbetydende med, at resten af sæsonen kommer til at køre på skinner, hvilket første kamp mod Hull viste.

Fornuftigvis er Chelsea for en gangs skyld ikke gået ud og hentet en ordentlig røvfuld spillere, hvor eneste dyre indkøb har været den menneskelige russiske Autobahn, Yuri Zhirkov, der i høj grad imponerede undertegnede under sidste års EM. Ingen nævneværdige spillere er smidt på porten, og det betyder, at stammen fra sidste sæson er intakt, hvilket jeg anser som en fordel for Chelsea.

Opstillingsmæssigt lignede Community Shield en appetitvækker på, hvad vi kan forvente os. Ancelotti spiller med fire centralt liggende midtbanespillere, hvilket gør midtbanen særdeles overcrowded, mens de to backs spurter frem og tilbage på kanterne. På den højre midtbane havde Ancelotti satset på Mr. Beef, John Obi Mikel, og uden at forklejne nigerianerens evner ligner han ikke just prototypen på en højreflanke (Essien spillede pladsen i premieren, hvilket ikke var meget bedre!). Hvis Joe Cole bliver klar til at spille i løbet af sæsonen, kan englænderen eventuelt indtage pladsen med utilpassede Salomon Kalou lurende i kulissen. Men ved sæsonens startfløjt vil det produktive formodentlig opstå i venstre side, hvor Malouda og Zhirkov giver hinanden kamp til stregen.

På trods af vanskelighederne i højre side ligner Chelsea på papiret det stærkeste af top 4 mandskaberne, men kan Ancelottis udvalgte overføre det til grønsværen? Jeg tror på det, selvom jeg personligt kun har foragt for flere af deres spillere!

Ind: Daniel Sturridge (ENG – Manchester City – Kompensation), Yuri Zhirkov (RUS – CSKA – £18 mio.), Ross Turnbull (ENG – Middlesbrough – Gratis), Scott Sinclair (ENG – Birmingham – Lån retur), Andriy Shevchenko (UKR – Milan – Lån retur), Claudio Pizarro (PER – Werder Bremen – Lån retur), Nemanja Matic (SER – MFK Kosice – £1.5 mio.)

Ud: Slobodan Rajkovic (SER – Twente – Lån), Ben Sahar (ISR – Espanyol – £800.000), Mineiro (BRA – Schalke 04 – Gratis), Lee Sawyer (ENG – Southend – Lån), Jimmy Smith (ENG – Leyton Orient – Gratis), Jason Tabor (ENG – Cheltenham – Gratis), Frank Nouble (ENG – West Ham – Kompensation), Morten Nielsen (DAN – AZ – Gratis), Tom Taiwo (ENG – Carlisle – Lån), Franco Di Santo (ARG – Blackburn – Lån), Scott Sinclair (ENG – Wigan – Lån), Ryan Bertrand (ENG – Reading – Lån), Michael Mancienne (ENG – Wolverhampton – Lån), Claudio Pizarro (PER – Werder Bremen – IOP*)

**Formodet Startopstilling

GK – Petr Cech
LB – Ashley Cole
RB – José Bosingwa
CD – Alex
CD – John Terry
RCM –  John Obi Mikel / Joe Cole
LCM – Florent Malouda / Yuri Zhirkov
DMC – Michael Essien
AMC – Frank Lampard
ST – Nicolas Anelka
ST – Didier Drogba

Man To Watch: Yuri Zhirkov
Nøglespiller: Michael Essien
Overrated: Michael Ballack
Underrated: Yuri Zhirkov
Young Gun: Daniel Sturridge
Forgotten Man: Joe Cole

2. Manchester United (Afvigelse: 1-3)
Træner: Alex Ferguson (SKO)
Hjemmebane: Old Trafford (Kapacitet: 76,212)
Sidste sæsons placering: 1
Punchline: “Adiós Ronaldo”

Ronaldo Plus One.

Alex Ferguson har denne sommer måttet tage afsked med deres største profil, Christina-tøsen, hvilket åbner op for ansvar til andre spillere, men er også et stort tab spillemæssigt. Afløseren Antonio Valencia er ikke i nærheden af samme klasse; ikke at Valencia er en dårlig spiller (Han tuder i hvert fald ikke lige så meget), men det er også svært at leve op til Ronaldos spillemæssige arv.

Ny mand i scene er Wayne Rooney, som Fergie har udtalt, får en kanon sæson, hvilket jeg kun kan erklære mig enig i. Dimitar Berbatov skal også til at vise noget, hvis ikke han skal ryge på bænken til fordel for det nyindkøbte feltlazaret, Michael Owen, som jeg dog ikke har den helt store fidus til. Forsvarsmæssigt er det “same old same old”, men unge spillere som Rafael presser dog Neville i højre side. På midtbanen spås Nani også en stor sæson, medmindre han viser samme takter som i den seneste sæson, hvor han var helt håbløs. Community Shield viste dog en portugiser i topform, og det lover godt for Ferguson og co..

Old people som Ryan Giggs og Paul Scholes kommer formodentlig til at spille en mindre rolle i denne sæsons titelforsvar og må tage til takke med sekundære roller på den største scene i landet, Premier League. Udover Nani og Wayne Rooney spås toppen af middelmådighed, Darren Fletcher, også en solid sæson, selvom jeg aldrig har set en skjult Zidane i den sympatiske skotte.

Ronaldos tab giver alt i alt Man U en mindre mavepumper, der gør, at de glider ned som to’er i den samlede stilling efter min overbevisning.

Ind: Luis Antonio Valencia (ECU – Wigan – £16 mio.), Michael Owen (ENG – Newcastle – Gratis), Gabriel Obertan (FRA – Bordeaux – £3 mio.), Mame Biram Diouf (SEN – Molde – IOP)

Ud: Christiano Ronaldo (POR – Real Madrid – £80 mio.), Carlos Tevez (ARG – Man City – £25 mio.), Fraizer Campbell (ENG – Sunderland – £3.5 mio. som kan stige til £6 mio.), Lee Martin (ENG – Ipswich – £2 mio.), Rodrigo Possebon (BRA – Braga – Lån), Daniel Galbraith (SKO – Hibernian – Gratis), Mame Biram Diouf (SEN – Molde – Lån), Manucho (ANG – Valladolid – IOP), Richard Eckersley (ENG – Burnley – Kompensation), Danny Simpson (ENG – Newcastle – Lån)

Formodet Startopstilling

GK – Edwin van der Sar
LB – Patrice Evra
RB – Gary Neville / Rafael
CD – Rio Ferdinand
CD – Nemanja Vidic
RM- Luis Valencia / Park Ji-Sung
LM – Park Ji-Sung / Nani
CM – Michael Carrick
CM – Darren Fletcher / Paul Scholes / Anderson / Ryan Giggs
ST – Wayne Rooney
ST – Dimitar Berbatov / Michael Owen

Man To Watch: Luis Valencia
Nøglespiller: Nemanja Vidic
Overrated: Anderson
Underrated: Park Ji-Sung
Young Gun: Gabriel Obertan
Forgotten Man: Owen Hargreaves

3. Liverpool (Afvigelse: 2-4)
Træner: Rafa Benitez (SPA)
Hjemmebane: Anfield Road (Kapacitet: 45,362)
Sidste sæsons placering: 2
Punchline: “We’re going for second place”

Lige ved og næsten blev det i den forgangne sæson for Rafa Benitez og hans Reds, og Liverpool kan komme endnu tættere på i den kommende. I udbakken er den højst overvurderede Søren Colding wannabe, Alvaro Arbeloa, røget ud til fordel for den angrebsivrige engelske landsholdsspiller Glen Johnson, mens Liverpool har skudt papegøjen ved at få astronomiske 30 millioner pund for Xabi Alonso. Ja, bevar mig vel, manden er en genial pasningsspiller, og så kan han score mål fra midten….., men 30 millioner pund er jo det rene galmatias (Nu var det jo også Florentino Perez og hans marionetdukker, der pungede ud). Som afløser for spanieren har Rafa hentet den glimrende Alberto Aquilani i Roma, og min forudsigelse er, at han bliver værdig arvtager, hvis han kan holde sig skadesfri.

Middelmådige spillere som Fabio Aurelio og Ryan Babel holder mærkværdigt nok stadig til i startopstillingen(!), men bliver presset af henholdsvis Emiliano Insua og Yossi Benayoun, hvor især sidstnævnte sluttede 08/09 sæsonen godt af. De altoverskyggende Steven Gerrard og Fernando Torres er igen i år nøglerne til succes, hvor de skal udgøre den offensive trussel, mens Carragher, Skrtel og skadesplagede Agger skal lukke hullerne bagude og i Aurelios venstre side.

Med Ronaldos exit i Manchester kunne The Reds indhente det fire points forspring fra sidste sæson, men umiddelbart byder jeg ind med, at Liverpool igen i år må tage til takke med en sekundær placering! Det bliver dog tæt!

Ind: Glen Johnson (ENG – Liverpool – £17 mio. inklusive £7 mio. gæld til Pool fra Crouch-skiftet), Aaron King (ENG – Rushden & Diamonds – IOP), Chris Mavinga (FRA – Paris SG – IOP), Alberto Aquilani (ITA – Roma – £20 mio.), Stephen Sama (TYS – Dortmund – IOP), Sotirios Kyrgiakos (GRÆ – AEK Athen – £2 mio.)

Ud: Sami Hyypiä (FIN – Leverkusen – Gratis), Jack Hobbs (ENG – Leicester – £400.000), Sebastian Leto (ARG – Panathinaikos – £3.5 mio.), Paul Anderson (ENG – Not Forest – £250.000), Astrit Ajdarevic (SVE – Leicester – Gratis), Jermaine Pennant (ENG – Zaragoza – Gratis), Ryan Flynn (SKO – Falkirk – Lån), Shane O’Connor (IRL – Ipswich – Gratis), Alvaro Arbeloa (SPA – Real Madrid – £3.5 mio.), Miki Roque (SPA – Ingen klub), Xabi Alonso (SPA – Real Madrid – £30 mio.), Dean Bouzanis (AUS – Wrexham – Lån), Adam Hammill (ENG – Barnsley – IOP)

Formodet Startopstilling

GK – José Reina
LB – Fabio Aurelio
RB – Glen Johnson
CD – Jamie Carragher
CD – Martin Skrtel
RW – Dirk Kuyt
LW – Ryan Babel / Yossi Benayoun
DMC – Javier Mascherano
CM – Alberto Aquilani
AMC – Steven Gerrard
ST – Fernando Torres

Man To Watch: Glen Johnson
Nøglespiller: Steven Gerrard
Overrated: Fabio Aurelio / Ryan Babel
Underrated: Martin Skrtel / Yossi Benayoun
Young Gun: David N’Gog
Forgotten Man: Philipp Degen

4. Arsenal (Afvigelse: 3-5)
Træner: Arséne Wenger (FRA)
Hjemmebane: Emirates Stadium (Kapacitet: 60,355)
Sidste sæsons placering: 4
Punchline: “The eternal no. 4 – New fragrance from Arsenal”

Igen i år er der ikke sket det helt store med indgående transfers på Emirates Stadium, hvor kun Thomas Vermaelen er kommet til som nævneværdig forstærkning. Wenger har til gengæld været nødt til at slippe den afrikanske duo, Emmanuel Adebayor og Kolo Toure (som udgiver en cd med slagerhits til efteråret), der begge var kørt træt i det hos The Gunners. Der er dog stadig tid til at hente forstærkninger for Wenger og co., og bl.a. nævnes den tidligere kaptajn, Patrick Vieira, som en mulig forstærkning, men spørgsmålet er om alderen ikke er ved at indhente den store playmaker. Manglen på spillere kan ikke skyldes mangel på penge, da Wenger har modtaget £41 cool hard millions for de to førnævnte afrikanere. Så mon ikke vi skal holde skarpt øje med Emirates senere i august (Men hold jer fra Hangeland)!

Wenger har, på trods af manglende forstærkninger, stadig en fremragende førsteholdstrup, som dog ikke skal have mange skavanker, før det kan være til gene for holdet. Igen spotter jeg problemer i midterforsvaret, hvor Senderos rygtes væk, Silvestre er for gammel og Djorou ikke har kvalitet nok til at spille fast. Det efterlader Arsenal med de suveræne førstevalg, Thomas Vermaelen og William Gallas, der helst skal holdes skadesfri af fitness sektoren gennem hele sæsonen.

Både Tomas Rosicky og Samir Nasri misser starten på sæsonen, hvilket dog ikke efterlader Wenger med en større hovedpine. Både Walcott, van Persie, Vela, Arshavin, Ramsey og sågar Bendtner, Eboue og unge Traore kan rykkes ud på de wings, som den tidligere 4-4-2 fanatiker, Wenger, nu er begyndt at sværge til (Wenger har i optakten benyttet Bendtner på højrekanten, Arshavin på venstrekanten og van Persie som angriber). Centralt styres det som sædvanligt af en storspillende Cesc, mens Song, Diaby og Denilson for alvor skal til at overbevise, hvis de vil forblive Arsenal-spillere over en længere periode. En forstærkning kunne måske være på tegnebrættet, men efter den vanvittige 6-1 sejr over Everton, kunne de planer være blevet lagt i bero.

Angrebsmæssigt kunne der måske også trænges til forstærkninger, da porcelænsben, van Persie og danske Nicky ikke ligner den mest optimale løsning. Begge kunne dog tænkes at trives uden at skulle tænke på den lade Adebayor, og jeg lader dem indtil videre komme tvivlen til gode. Desuden lurer altid skarpe Eduardo i kulissen, så Wenger kan også her vælge at give de eksisterende Arsenal-spillere chancen.

Som udgangspunkt placerer jeg dog Arsenal endnu engang som nummer 4, men vær opmærksom på en overraskelse og eventuelle yderligere forstærkninger hos The Gunners.

Ind: Thomas Vermaelen (BEL – Ajax – £10 mio.), Jamie Edge (ENG – Cheltenham – Kompensation), Damien Martinez (ARG – Indepediente – £1.6 mio.)

Ud: Abu Ogogo (ENG – Dagenham & Redbridge – Gratis), Amaury Bischoff (FRA – Ingen klub), Anton Blackwood (ENG – Tottenham – Gratis)), James Dunne (ENG – Exeter – Gratis), Rui Fonte (POR – Sporting Lissabon – Gratis), Paul Rodgers (ENG – Northampton – Gratis), Rene Steer (ENG – Oldham – Gratis), Vincent van den Berg (HOL – Excelsior – Gratis), Emmanuel Adebayor (TOG – Man City – £25 mio.), Pedro Botelho (BRA – Celta Vigo – Lån), Kolo Toure (IVO – Man City – £16 mio.), Håvard Nordtveit (NOR – Nürnberg – Lån), Henri Lansbury (ENG – Watford – Lån), Jay Simpson (ENG – QPR – Lån), Jay Emmanuel-Thomas (ENG – Blackpool – Lån), Fran Merida (SPA – Levante – Lån)

Formodet Startopstilling

GK – Manuel Almunia
LB – Gaël Clichy
RB – Bacary Sagna
CD – Thomas Vermaelen
CD – William Gallas
CM – Alexandre Song / Abou Diaby
CM – Cesc Fábregas
CM – Denilson
LW- Andrei Arshavin / Samir Nasri / Tomás Rosický
RW – Nicklas Bendtner / Andrei Arshavin / Tomás Rosický / Theo Walcott
ST – Robin van Persie / Nicklas Bendtner

Man To Watch: Andrei Arshavin
Nøglespiller: Cesc Fábregas
Overrated: Emmanuel Adebayor
Underrated: Manuel Almunia
Young Gun: Jack Wilshere
Forgotten Man: Tomás Rosický

5. Manchester City (Afvigelse: 4-7 )
Træner: Mark Hughes (WAL)
Hjemmebane: City of Manchester Stadium (Kapacitet: 47,726)
Sidste sæsons placering: 10
Punchline: “We got mo’ money than God”

Det helt store samtaleemne denne sommer har selvfølgelig været monsterrige Manchester City og deres gebærden på transfermarkedet. Træner Mark Hughes har formodentlig ikke verdens længste snor i denne sæson, og en femteplads er minimum for waliseren med et budget på størrelse med Perus bruttonationalprodukt.

Hughesy har adskillige strenge at spille på i alle kæder, og har udmærkede back-ups på alle pladser, hvilket er lidt af en luksus for et hold uden for top 4. Nyindkøbene Tevez og Adebayor kommer formodentlig til at udgøre frontduoen med et andet nyt ansigt, Roque Santa Cruz, og den notoriske brokrøv, Craig “Skulderne oppe ved ørerne” Bellamy, som stærke bænkevarmere.

På midtbanen er der også utallige strenge at spille på med Stephen Ireland, Robinho, Nigel de Jong, Vincent Kompany, Gareth Barry og Michael Johnson som alternativer til den centrale / offensive midtbane, mens  Martin Petrov, Gareth Barry, Shaun Wright-Phillips, Kelvin Etuhu og Robinho udgør alternativer til kanterne. Umiddelbart ligner Ireland, Robinho, Barry og Wright-Phillips førstevalgene, men de Jong, Kompany og Johnson skal nok også få deres minutter, mens Petrov godt kunne gå hen og få frustrerende 12 måneder hos de lyseblå.

I forsvaret har Hughes hentet Kolo Toure i Arsenal, der trængte til luftforandring efter en svag sidste sæson hos The Gunners. Ved siden af ham spillede Richard Dunne i sæsonpremieren, hvilket man kan undre sig lidt over, da Dunne, mildest talt, er en fedladen klump og slet ikke er værdig til et potentielt storhold, uanset om han er kaptajn eller ej. Efter min bedste overbevisning burde suveræne Micah Richards rykkes ind i det centrale forsvar ved siden af Toure, mens Pablo Zabaleta så vil glide ind på højreback-pladsen fra bænken (Men nu er jeg jo heller ikke PL manager…).

Det ser særdeles stærkt ud, og jeg vil ikke afvise, at City kan bryde top 4, hvilket bliver rart til en forandring. Jeg tipper dem dog til en femteplads og en eventuel top 4 placering i næste sæson.

Ind: Gareth Barry (ENG – Aston Villa – £12 mio.), Roque Santa Cruz (PAR – Blackburn -£ 17.5 mio.), Stuart Taylor (ENG – Aston Villa – Gratis), Nils Zander (TYS – Schalke – IOP), Carlos Tevez (ARG – Man Utd – £25 mio.), Emmanuel Adebayor (TOG – Arsenal – £25 mio.), Kolo Toure (IVO – Arsenal – £16 mio.)

Ud: Joe Hart (ENG – Birmingham – Lån), Danny Mills (ENG – Ingen klub), Dietmar Hamann (TYS – Ingen klub), Curtis Obeng (ENG – Ingen klub), Ben Morris (ENG – Ingen klub), Darius Vassell (ENG – Ankaragucu – Gratis), Chris Ramsey (ENG – Ingen klub), Richard Martin (ENG – Ingen klub), Gelson Fernandes (SCH – St. Etienne – £2 mio.), Daniel Sturridge (ENG – Chelsea – Kompensation), Jô (BRA – Everton – Lån), Felipe Caicedo (ECU – Sporting Lissabon – Lån), Elano (BRA – Galatasaray – £8 mio.), Ched Evans (ENG – Sheffield United – £3 mio.), Shaleum Logan (ENG – Tranmere – Lån), Angelos Tsiaklis (CYP – Ingen klub), Michael Ball (ENG – Ingen klub), Valeri Bojinov (BUL – Parma – Lån), Adrian Cielslewicz (POL – Wrexham – Gratis), Donald McDermott (IRL – Chesterfield – Lån), Kasper Schmeichel (DAN – Notts County – IOP)

Formodet Startopstilling

GK – Shay Given
LB – Wayne Bridge
RB – Pablo Zabaleta / Micah Richards
CD – Kolo Toure
CD – Micah Richards / Richard Dunne
RM – Shaun Wright-Phillips
LM – Gareth Barry
CM – Stephen Ireland
AMC – Robinho
ST – Carlos Tevez
ST – Emmanuel Adebayor

Man To Watch: Carlos Tevez
Nøglespiller: Shay Given
Overrated: Emmanuel Adebayor
Underrated: Wayne Bridge
Young Gun: Kelvin Etuhu
Forgotten Man: Benjani


6. Tottenham (Afvigelse: 5-8)
Træner: Harry Redknapp (ENG)
Hjemmebane: White Hart Lane (Kapacitet: 36,310)
Sidste sæsons placering: 8
Punchline: “We’re finally up where we belong!”

Spurs skuffede fansene en smule ved ikke at kvalificere sig til Euro League i sidste sæson, da de endte på en middelmådig 8. plads i ligaen. Dette skal der rådes bod på i denne sæson, hvor klubluderen Harry Redknapp vil ind og true Everton og Villa, der slås om pladserne efter top 4. Til denne mission har træneren nappet storke-klonen Peter Crouch hos Pompey, som formodentlig skal udgøre en farlig frontduo med klubkaptajn Robbie Keane, hvor Roman Pavlychenko og Jermain Defoe vil udgøre kompetente afløsere.

Spørgsmålstegnet er på højrekanten, hvor utilpassede David Bentley hidtil har skuffet fælt efter sit skifte fra Blackburn. Hvis stenansigtet Redknapp ikke ønsker at bruge, den for nyligt, arresterede Bentley (Det kører…) på højrekanten, vil pasningsmongol Aaron “Speedy Gonzalez” Lennon glide ind på sin vante plads. Et nyt spørgsmål opstår dog, da der så mangler en mand på venstrekanten? Hverken Jamie O’Hara, Gareth Bale, Giovani Dos Santos eller den udprægede venstreback, Benoit Assou-Ekotto, er formodentlig løsningen på det problem. Indtil videre virker det dog til, at Luka Modric er rykket over på pladsen, mens Tom Huddlestone er blevet foretrukket på den centrale midtbane ved siden af Wilson Palacios.

Backpladserne kunne også give anledning til spekulation. Assou-Ekotte kan blive foretrukket i venstre forsvarsside, hvorved Vedran Corluka trækker over på sin foretrukne højrebackplads og derved fortrænger £8 millioners manden Alan Hutton fra startopstillingen.

Placeringsmæssigt kunne der foreligge en mindre fremgang for Spurs, der skal slås med City, Villa og Everton om pladserne uden for top 4. Redknapps tropper kan godt ende som sorteper i den kabale (hvem kan ikke det?), men jeg tipper dem dog til fremgang fra sidste sæsons ottendeplads grundet en stærkere trup end Villa og Everton.

Ind: Anton Blackwood (ENG – Arsenal – Gratis), Kyle Walker og Kyle Naughton (ENG – Sheffield United – £10 mio.), Peter Crouch (ENG – Portsmouth – £9 mio.), Sebastien Bassong (CAM – Newcastle – £8 mio.)

Ud: Didier Zokora (IVO – Sevilla – £7 mio. som kan stige til £8.7 mio.), David Hutton (ENG – Cheltenham – Gratis), Danny Hutchins (ENG – Yeovil – Gratis), Simon Dawkins (ENG – Ingen klub), Kyle Fraser-Allen (ENG – Ingen klub), Cian Hughton (IRL – Ingen klub), Jacques Maghoma (CON – Burton – Gratis), Takura Mtandari (ENG – Ingen klub), Ricardo Rocha (POR – Ingen klub), Kyle Walker (ENG – Sheffield United – Lån), Chris Gunter (WAL – Not Forest – £1.75 mio.), David Button (ENG – Crewe – Lån), Adel Taarabt (MAR – QPR – Lån), Ben Alnwick (ENG – Norwich – Lån), Troy Archibald-Henville (ENG – Exeter – Lån), Darren Bent (ENG – Sunderland – £10 mio.), Jake Livermore (ENG – Derby – Lån), Jonathan Obika (ENG – Yeovil – Lån), Adam Smith (ENG – Wycombe – Lån), Andros Townsend (ENG – Leyton Orient – Lån)

Formodet Startopstilling

GK – Heurelho Gomes
LB – Vedran Corluka / Benoit Assou-Ekotto
RB – Alan Hutton / Vedran Corluka
CD – Ledley King / Sebastien Bassong
CD – Jonathan Woodgate
RM – David Bentley / Aaron Lennon
LM – Aaron Lennon / Luka Modric
CM – Wilson Palacios
AMC – Luka Modric / Tom Huddlestone
ST – Peter Crouch / Jermain Defoe
ST – Robbie Keane / Jermain Defoe

Man To Watch: Luka Modric
Nøglespiller: Wilson Palacios
Overrated: Vedran Corluka
Underrated: Aaron Lennon
Young Gun: Kyle Naughton
Forgotten Man: Gareth Bale

7. Everton (Afvigelse: 5-8)
Træner: David Moyes (SKO)
Hjemmebane: Goodison Park (Kapacitet: 40,157)
Sidste sæsons placering: 5
Punchline: “Transfers is for pussies”

Igen i år har David Moyes lagt på den lade side på transfer fronten, hvilket måske ikke er skottens egen skyld, men ikke desto mindre er det ikke meget, Everton kan fremvise af nye spillere. Truppens bredde er bekymrende, men The Toffees stod jo også i samme situation sidste år! Derudover gik flere profiler gennem skadesperioder (Arteta, Yakubu, Jagielka), men med hjælp fra talenter som Jack Rodwell og Dan Gosling, samt hjørneflagets værste fjende, Tim Cahill, i en uvant front-rolle, præsterede de blå trøjer ypperligt og tog femtepladsen for næsen af Aston Villa, der styrtede ned som et andet Hindenburg, da Martin Laursen røg ud med en skade.

Yakubu og Mikel Arteta vil formodentlig blive klar til sæsonstart, omend især elegantieren Arteta formodentlig skal tage den med ro. Forsvarsstyrmand Phil Jagielka er ude til december, men Everton har dog en af de bedste reserver til pladsen i form af nigerianske Joseph Yobo. Dog vil Moyes få gigantiske problemer, hvis Joleon Lescott bliver solgt til kapitalismens højborg, Man City, eller hvis en af de to centrale forsvarere bliver skadet. Skotten har heller ikke noget cover på back positionerne andet end den rutinerede Phil Neville. Han opholder sig dog på den defensive midtbane, hvor der så også vil opstå et hul, som Jack Rodwell må dække. Wing- og angrebsmæssigt ser det dog fornuftigt ud, og her har Moyes adskillige strenge at spille på, hvilket kun kan være opløftende for Evertons fans (i forhold til premieren…).

Jeg giver cadeau til Everton for sidste sæson, men i denne har rivalerne forstærket sig markant, mens Evertons eneste deciderede forstærkning er Citys langlemmede transferflop Jô. Derfor ligner det for en gangs skyld en “mellemsæson” for de blå, medmindre Bill Kenwright allokerer flere penge til den trængte David Moyes, og jeg sætter pengene på en 7. plads. Skotten skal dog ikke regne med at blive fyret af den grund, hvilket man godt kan forstå med den succesrate, han har haft hos de blå!

Ind: Anton Peterlin (USA – Ventura County Fusion – Gratis), Mustafi Shkodran (TYS – Hamburger SV – IOP), Jô (BRA – Man City – Lån), Luke Garbutt (ENG – Leeds – Kompensation)

Ud: Lars Jacobsen (DAN – Blackburn – Gratis), Nuno Valente (POR – Pension), Andy van der Meyde (HOL – Ingen klub), Cory Sinnott (ENG – Ingen klub), John Irving (ENG – Ingen klub), Thomas McCready (ENG – Hibernian – Gratis), Eunan O’Kane (NIR – Ingen klub), John Paul Kissock (ENG – Ingen klub), Scott Spencer (ENG – Ingen klub), John Ruddy (ENG – Motherwell – Lån)

Formodet Startopstilling

GK – Tim Howard
LB – Leighton Baines
RB – Tony Hibbert
CD – Phil Jagielka
CD – Joleon Lescott
RM – Mikel Arteta
LM – Steven Pienaar
DMC – Phil Neville
MC – Merouane Fellaini
AMC – Tim Cahill
ST – Yakubu / Jô / Louis Saha

Man To Watch: Steven Pienaar
Nøglespiller: Phil Jagielka
Overrated: Tony Hibbert
Underrated: Leighton Baines
Young Gun. Jack Rodwell
Forgotten Man: Yakubu

8. Aston Villa (Afvigelse: 5-9)
Træner: Martin O’Neill (NIR)
Hjemmebane: Villa Park (Kapacitet: 42,640)
Sidste sæsons placering: 6
Punchline: “Where is Martin L?”

Det skulle være så godt… Det startede også glimrende… Men pludselig løb hele Villa-truppen rundt som en flok amatør håndboldspillere fra Bramming, og så gik The Villains helt ned med en af de elendigste formkurver i foråret. De sidste fire kampe bød dog på 7 point (og et nederlag til Fulham), og springfyren Martin O’Neill skal prøve at holde fast i den formkurve, hvis de skal have den mindste anelse af håb om at true top 4.

Et indledende nederlag til Wigan gav dog ikke de helt store forhåbninger, og det virker til, Villa-spillerne er kørt lidt træt i O’Neills system. Forsvaret ser en smule vakkelvorent ud, især i midterforsvaret, hvor ellers stærke Carlos Cuellar og unge Curtis Davies ikke har fået det til at køre. O’Neill har eftersigende også sendt et “over-the-top” bud på £12 mio. afsted til West Ham for deres forsvarskaptajn, Matthew Upson, hvilket ligner et mindre tegn på desperation, selvom Upson helt sikkert vil lappe nogle huller i bagkæden.

Den centrale midtbane ser også svagere ud end de nærmeste konkurrenter, og jeg ser hverken Petrov, Reo-Coker eller Sidwell kunne spille sig i startopstillingen hos City, Spurs eller Everton. I angrebet skal hurtigløber Agbonlahor for alvor folde sig ud, som Ashley Young gjorde i sidste sæson, mens tiden vil vise, om Carew eller Heskey får det anerkendende nik til den anden angrebsposition.

Som konklusion på ovenstående ligner Villa sorteper i Top 4 forfølgerfeltet, og den mærkværdige Martin O’Neill kunne godt ligne en presset mand i den kommende sæson, selvom rigmand, Randy Lerner, er en tålmodig mand.

Ind: Stewart Downing (ENG – Middlesbrough – £10 mio.), Courtney Cameron (ENG – Northampton – IOP), Fabian Delph (ENG – Leeds – £8 mio.), Habib Beye (SEN – Newcastle – £2.6 mio.), Andy Marshall (ENG – Coventry – Gratis), Stephen Warnock (ENG – Blackburn – £8 mio.)

Ud: Gareth Barry (ENG – Man City – £12 mio.), Stuart Taylor (ENG – Man City – Gratis), Marlon Harewood (ENG – Wolverhampton – Lån), Martin Laursen (DAN – Pension), Robert Elvins (ENG – Ingen klub), Sam Williams (ENG – Yeovil – Gratis), Zat Knight (ENG – Bolton – £3.5 mio.)

Formodet Startopstilling

GK – Brad Friedel
LB – Stephen Warnock
RB – Luke Young / Habib Beye
CD – Carlos Cuellar
CD – Curtis Davies
RM – Ashley Young
LM – Stewart Downing
CM – Steve Sidwell
CM – Stilian Petrov
ST – John Carew / Emile Heskey
ST – Gabriel Agbonlahor

Man To Watch: Ashley Young / Gabby Agbonlahor
Nøglespiller: Brad Friedel
Overrated: Nigel Reo-Coker
Underrated: Carlos Cuellar
Young Gun: Fabian Delph
Forgotten Man: Marlon Harewood

9. West Ham (Afvigelse: 8-12)
Træner: Gianfranco Zola (ITA)
Hjemmebane: Boleyn Ground (Kapacitet: 35,303)
Sidste sæsons placering: 9
Punchline: “The Italian Job”

Zolas velsmurte Hammers opnåede en hæderlig midterplacering i sidste sæson, og der venter den italienske træner endnu en placering i midterdynget i denne sæson efter min kyndige mening. Det eneste tab for Zola indtil videre har været den overvurderede kaptajn Lucas Neill, der er i gang med et større spil russisk roulette omkring sin fremtid.

West Ham skal håbe på, at Carlton Cole fortsætter sin fremragende form fra sidste sæson, hvor det også blev til landsholdsdebut for den langlemmede angriber. Udover Cole ligner det dog en tynd kop te, da den ellers glimrende Dean Ashton er stamgæst hos fitness-sektoren, og derudover er der…… Øhmmm…. Ingen!!

På en udmærket midtbane ser jeg Valon Behrami og Jack Collison gå en stor sæson i møde, og de har fået selskab af, den i Inter lejede, Luis Jimenez og Julian Faubert, der er tilbage efter et højst besynderligt udlån til Real Madrid. Derudover har man købt Radoslav Kovac fri i Spartak Moskva, mens de talentfulde Savio og Junior Stanislas også står og tripper i kulissen.

En trussel kunne komme på den økonomiske side, da West Hams islandske ejere, CB Holdings, er godt på røven pengemæssigt. Så senest som i dag har rygter linket Zola med udvandren, fordi han ikke vil være manager under forhold, som gør, at han må se sig nødsaget til at sælge sine bedste spillere. Denne uro i baglandet kan skyde West Ham længere ned i tabellen, hvis det skulle komme så vidt, at de bedste spillere forsvinder inden augusts udgang eller under transfervinduet i januar.

På de præmisser jeg har dømt West Ham på indtil videre, mangler de i høj grad bredde i angrebet, mens den økonomiske trussel kan spænde ben for en forbedring af sidste sæsons niendeplads. Med Fulhams europæiske deltagelse kunne de dog godt snige sig ind foran The Cottagers, men omvendt kunne angrebsproblematikken også spænde ben for det scenarie.

Ind: Luis Jimenez (CHI – Inter – Lån), Herita Ilunga (CON – Toulouse – £2.75 mio.), Peter Kurucz (UNG – Ujpest – IOP), Jack Lampe (ENG – Harlow – IOP), Frank Nouble (ENG – Chelsea – Kompensation), Fabio Daprela (SCH – Grasshopper – IOP), Radoslav Kovac (TJE – Spartak Moskva – IOP), Julian Faubert (FRA – Real Madrid – Retur fra lån)

Ud: Lee Bowyer (ENG – Birmingham – Gratis), Kyel Reid (ENG – Sheffield United – Gratis), Joe Widdowson (ENG – Grimsby – Gratis), Freddie Sears (ENG – Crystal Palace – Lån), Walter Lopez (URU – Brescia – Gratis), Lucas Neill (AUS – Ingen klub), Tony Stokes (ENG – Ingen klub), Jimmy Walker (ENG – Ingen klub), Diego Tristan (SPA – Cadiz – Gratis)

Formodet Startopstilling

GK – Robert Green
LB – Herita Ilunga
RB – Jonathan Spector
CD – James Tomkins / James Collins
CD – Matthew Upson
RM – Valon Behrami
LM – Jack Collison
CM – Scott Parker
CM – Mark Noble
ST – Dean Ashton / AMC – Kieron Dyer / Luis Jimenez
ST – Carlton Cole

Man To Watch: Valon Behrami / Jack Collison
Nøglespiller: Matthew Upson
Overrated: Jonathan Spector
Underrated: Carlton Cole
Young Gun: Savio
Forgotten Man: Kieron Dyer

10. FULHAM (Afvigelse: 8-12)
Træner: Roy Hodgson (ENG)
Hjemmebane: Craven Cottage (Kapacitet: 25,678)
Sidste sæsons placering: 7
Punchline: “Future Europa League winners”

Realistisk set burde Fulham falde et par pladser i forhold til den forgangne sæson. Først og fremmest pga. den europæiske deltagelse, der formodentlig vil koste på hjemmefronten, men også på baggrund af fremgang hos de nærmeste konkurrenter. Her tænker jeg især på nyrige Man Citeh og naboerne fra Spurs, der begge har hentet nye spillere ind og begge underpræsterede i sidste sæson.

Roy Hodgson har besindet sig i transfervinduet, og selvom Fulham er blevet linket med flere højtprofilerede spillere inklusive Peter Crouch, Ruud van Nistelrooy, Josip Simunic, Marouane Chamakh og Sanli Tuncay bare for at nævne et par stykker, er det kun blevet til forstærkninger breddemæssigt. Irske Stephen Kelly er hentet ind som back-up for John Paintsil, mens hårdt kæmpende Bjørn Helge Riise og teknisk stærke Damien Duff og Jonathan Greening giver midtbanen lidt tiltrængt forstærkning.

Indtil videre ser det også ud til, at influentielle Brede Hangeland bliver på Stevenage Road, trods utallige irriterende forsøg fra mediernes side på at utilpasse nordmanden. I et nyligt interview gav Hodgson også udtryk for, at både Hangeland og Hodgson selv var ved at være godt trætte af EB-rygterne, som ikke havde hold i virkeligheden (I det mindste skal de ikke høre om Anni Fønsby 24-7!). Men tilbage på sporet: Fulhams defensiv (Hangeland, Hughes, Konchesky, Paintsil.red) var i den forgangne sæson fjerde bedst i Premier League, og med Hangelands forbliven vil Fulham formodentlig igen være blandt de hold, der lukker mindst mål ind.

På midtbanen har Fulham styrket bredden med indkøbene af Bjørn Helge Riise og Damien Duff, hvilket forhåbentlig betyder, at bold-analfabet, Zoltan Gera, ryger ud af truppen. Angrebsmæssigt blev det (foreløbig) ikke til den forstærkning, som jeg efterlyste, og vi må stadig trækkes med Bobby NoGoals, der scorer mål, som Ole Henriksen scorer damer (dog en god sæsonstart for Bobby). Jeg forudsiger dog, at Zamoras angrebsmakker, Andy Johnson, går en stor sæson i møde, hvilket vi fik en forsmag på i forrige kamp mod litauiske Vetra, hvor den lille angriber garnede to gange (på en billig baggrund, men ikke desto mindre var han på det rette sted). Til Zamoras forsvar scorede han dog i premieren, da han prøvede at søge ly og blev ramt af et vildfarent skud fra Clinten, så det snød David James i Portsmouth målet! Topscorertitel – Here I come!

Alt i alt ligner det en sæson i midten af tabellen for The Cottagers med en forhåbentlig længere deltagelse i cup-turneringerne og Europa League. Jeg kunne dog godt forestille mig Fulham overhale West Ham, hvis ikke Hammers får styr på deres angreb.

Ind: Stephen Kelly (IRL – Birmingham – Gratis), Bjørn Helge Riise (NOR – Lillestrøm – £2 mio.), Damien Duff (IRL – Newcastle – £4 mio.), Jonathan Greening (ENG – WBA – Lån)

Ud: Troy Brown (WAL – Ipswich – Gratis), Leon Andreasen (DAN – Hannover – Gratis), Moritz Volz (TYS – Ingen klub), Olivier Dacourt (FRA – Inter – Retur fra lån), Julian Gray (ENG – Ingen klub), Karim Laribi (TUN – Ingen klub), Giles Barnes (ENG – Derby – Retur fra lån), Collins John (HOL – Roeselare – Gratis)

Formodet Startopstilling:

GK – Mark Schwarzer
LB – Paul Konchesky
RB – John Paintsil
CD – Brede Hangeland
CD – Aaron Hughes
RM – Simon Davies
LM – Clint Dempsey
CM – Dickson Etuhu
CM – Danny Murphy
ST – Bobby Zamora
ST – Andy Johnson

Man To Watch: Clint Dempsey
Nøglespiller: Mark Schwarzer
Overrated: Zoltan Gera
Underrated: Aaron Hughes
Young Gun: Chris Smalling
Forgotten Man: Fredrik Stoor

11. Sunderland (Afvigelse: 8-12)
Træner: Steve Bruce (ENG) (NY)
Hjemmebane: Stadium of Light (Kapacitet: 49,000)
Sidste sæsons placering: 16
Punchline: “Brucey going up the table”

Jeg har tidligere udtrykt beundring for Steve Bruce og de projekter, han får op at stå, selvom det fra start lignede en umulig opgave. Bruce har nu påtaget sig et nyt projekt, men denne gang ligner det en knap så svær opgave, da jeg vurderer Sunderland til at være bedre stillet både økonomisk og trupmæssigt i forhold til “Redheads” tidligere klubber, Wigan og Birmingham.

Bruce har op til denne sæson brugt omkring 26 millioner pund på forstærkninger til den sovende gigant i nordøst, og har derudover smidt en masse dødvægt på porten, så det er en fit og trimmet førsteholdstrup, manageren råder over. Det svageste punkt hos Sunderland ser jeg i forsvaret, hvor bredskuldrede Nyron Nosworthy og ustabile Anton “Jeg er ikke engang halvt så god som min bror” Ferdinand udgør en knap så skræmmende central akse med George McCartney som middelmådig back-up. Bruce skulle dog være lige i hælene af Lyons ghanesiske klippe, John Mensah, som vil være en saltvandsindsprøjtning på et tiltrængt sted.

Midtbanemæssigt kunne det godt ligne startpladser til både Lorik Cana og Lee Cattermole, hvor den ene formodentlig vil få mere frihed til at gå med frem på trods af deres positioner som defensiv midtbanespillere. I angrebet vil Darren Bent formodentlig blomstre, da han nu får tillid og en sikker plads i startopstillingen ved siden af store Kenwyne Jones.

Fulham og West Ham ligger og slås med Sunderland midt i tabellen, eventuelt drillet af enten Blackburn eller Wigan. Dog ser Sunderland pt. svagest ud, pga. forsvaret, af de tre midterhold, og derfor placerer jeg dem som 11’er. Hvis de eventuelt forstærker midterforsvaret kan jeg (desværre) godt se dem overhale de nærmester konkurrenter.

Ind: Fraizer Campbell (ENG – Man Utd – £3.5 mio. som kan stige til £6 mio.), Lorik Cana (ALB – Marseille – £5 mio.), Paulo Da Silva (PAR – Toluca – IOP), Darren Bent (ENG – Tottenham – £10 mio.), Lee Cattermole (ENG – Wigan – £6 mio.)

Ud: Dwight Yorke (T&T – Ingen klub), Peter Hartley (ENG – Hartlepool – Gratis), David Connolly (IRL – Ingen klub), Arnau Riera (SPA – Ingen klub), Niall McArdle (IRL – Ingen klub), Nick Colgan (IRL – Grimsby – Gratis), Darren Ward (WAL – Pension), Michael Chopra (ENG – Cardiff – £4 mio.), Greg Halford (ENG – Wolverhampton – £2 mio.), Dean Whitehead (ENG – Stoke – £3 mio.), Jack Colback (ENG – Ipswich – Lån), Jean-Yves Mvoto (FRA – Southend – Lån), Martyn Waghorn (ENG – Leicester – Lån), David Dowson (ENG – Darlington – Lån), Jamie Chandler (ENG – Darlington – Lån), Anthony Stokes (IRL – Hibernian – IOP)

Formodet Startopstilling:

GK – Marton Fulop / Craig Gordon
LB – George McCartney
RB – Paulo Da Silva / Phil Bardsley
CD – John Mensah
CD – Anton Ferdinand
RM – Steed Malbranque
LM – Kieran Richardson
DMC – Lorik Cana
DMC – Lee Cattermole
ST – Kenwyne Jones
ST – Darren Bent

Man To Watch: Darren Bent
Nøglespiller: Kenwyne Jones
Overrated: Anton Ferdinand
Underrated: Steed Malbranque
Young Gun: Fraizer Campbell
Forgotten Man: David Healy

12. Blackburn (Afvigelse: 11-15)
Træner: Sam Allardyce (ENG)
Hjemmebane: Ewood Park (Kapacitet: 31,367)
Sidste sæsons placering: 15
Punchline: “Fat Sam’s Grand Slam”

“Fat Sams Longballs” kunne også have været punchlinen til Blackburns forestående sæson. Allardyce har aldrig været kendt for stilrent pasningsspil, men har implementeret et Drillo koncept i sin sorte taktikbog, hvilket man uden problemer kunne spotte i premieren mod City. Egentlig fører konceptet til et udmærket antal chancer med mægtige Chris Samba som en tour de force i luftrummet. Problemet mod City var dog, at angriberne ikke var skarpe nok, men den problemstilling har Allardyce prøvet at dæmme op for med indkøbet af kroatiske Nikola Kalinic, som der er store forventninger til på Ewood Park. Dertil skal lægges det argentinske stjernefrø, Franco Di Santo, som man har lånt i Chelsea, og som skal tage kampen op med førnævnte Kalinic samt Jason Roberts og Benni McCarthy.

Danske Lars Jacobsen er hentet ganske gratis i Everton for at afløse Andre Ooijer på højreback pladsen, men er dog ikke 100 % sikker på en plads i startopstillingen med tudsegamle Michel Salgados ankomst og Gael Givets fine form i mente. Bagved en ganske stærk fireback kæde står, efter min overbevisning, en af de svageste keepere i PL, Paul Robinson, der er totalt blottet for selvtillid de seneste par sæsoner efter en periode som fast mand på det engelske landshold.

Tager man ellers et blik ind over startopstillingen, ser det generelt solidt ud over hele linjen, og defor forudsiger jeg også Rovers en plads midt i ligaen uden chance for at rykke ned og uden chance for succes.

Ind: Gael Givet (FRA – Marseille – IOP), Lars Jacobsen (DAN – Everton – Gratis), Elrio van Heerden (SYA – Club Brügge – Gratis), Nikos Giannakopoulos (GRÆ – Asteras Tripolis – £52.000), Steven N’Zonzi (FRA – Amiens – £400.000), Franco Di Santo (ARG – Chelsea – Lån), Nikola Kalinic (KRO – Hajduk Split – £6 mio.), Michel Salgado (SPA – Real Madrid – Gratis)

Ud: Aaron Mokoena (SAF – Portsmouth – Gratis), Matt Derbyshire (ENG – Olympiakos – £3 mio.), Roque Santa Cruz (PAR – Manchester City – £17.5 mio.), Tony Kane (ENG – Carlisle – Gratis), Andre Ooijer (HOL – PSV Eindhoven – Gratis), Dean Winnard (ENG – Accrington – Gratis), Tugay Kerimoglu (TYR – Pension), Josh O’Keefe (ENG – Walsall – Gratis)), Andreas Arestidou (ENG – Shrewsbury – Gratis), Bjorn Bussmann (TYS – 1860 München – Gratis), Bryan Hodge (SKO – Partick Thistle – Gratis), Keith Treacy (IRL – Sheffield United – Lån), Alex Marrow (ENG – Oldham – Lån), Gavin Gunning (IRL – Tranmere – Lån), Alan Judge (IRL – Plymouth – Lån), Mark Bunn (ENG – Sheffield United – Lån), Nick Blackman (ENG – Oldham – Lån)

Formodet Startopstilling

GK – Paul Robinson
LB – Stephen Warnock
RB – Gael Givet / Lars Jacobsen
CD – Ryan Nelsen / Gael Givet
CD – Christopher Samba
RM – El Hadji Diouf
LM – Morten Gamst Pedersen
CM – Steven Reid / Brett Emerton
CM – David Dunn / Keith Andrews
ST – Nikola Kalinic
ST – Benni McCarthy

Man To Watch: Nikola Kalinic
Nøglespiller: Ryan Nelson
Overrated: Paul Robinson
Underrated: Ryan Nelson
Young Gun: Franco Di Santo
Forgotten Man: Zurab Khizanishvili

13. Wigan (Afvigelse: 11-16)
Træner: Roberto Martinez (SPA) (NY)
Hjemmebane: DW Stadium (Kapacitet: 25,138)
Sidste sæsons placering: 11
Punchline: “So Spaniard, we shall go to Wigan together and have bloody adventures”

Roberto Martinez – En spansk romantiker i det nordvestlige England.

Alle forelskede sig i Swanseas flydende spillestil i den forgangne sæson, og da managersædet pludseligt blev ledigt i Wigan, skulle Dave Whelan ikke bruge lang tid på at overveje, hvem afløseren skulle være. Martinez, der tidligere har slået sine folder i netop Wigan, er dog blevet stillet på en svær opgave, da profilerne Antonio Valencia og Lee Cattermole er skiftet til henholdsvis Man U og Sunderland.

Martinez har især kigget mod Spanien og Swansea for at hente afløsere, hvor jeg især har store forventninger til Jason Scotland, der brillierede i cup’en sidste år. Tager man et kig på truppen, bliver man dog ikke videre imponeret, og Wigan er nok et af de få PL-hold, der kan kaldes profilløst. The Latics har uden tvivl solide spillere (med undtagelser *host* Bramble, Brown*host*), men heller ikke meget mere.

Jeg er dog spændt på, om Martinez udfører sit fremragende spilkoncept med succes. Hvis succes’en udebliver, kunne sædet godt blive varmt under spanieren, men hvis konceptet bærer frugt, kunne Wigan sagtens slutte højere end den 13. plads, jeg har spået dem til.

Ind: Jordi Gomez (SPA – Espanyol – £1.7 mio.), Hendry Thomas (HON – Deportivo Olimpia – IOP), Jason Scotland (TOB – Swansea – £2 mio.), James McCarthy (SKO – Hamilton – £1.2 mio.), Antonio Amaya (SPA – Rayo Vallecano – IOP), Scott Sinclair (ENG – Chelsea – Lån)

Ud: Luis Antonio Valencia (ECU – Manchester United – £16 mio.), Lewis Montrose (ENG – Wycombe – Gratis), Henri Camara (SEN – Ingen klub), Lewis Field (ENG – Ingen klub), Matt Hampson (ENG – Ingen klub), Craig Mahon (ENG – Ingen klub), Andrew Pearson (ENG – Ingen klub), Antoine Sibierski (FRA – Ingen klub), Aidan Kirkbride (ENG – Hyde – Gratis), Daniel Barrie (ENG – Hyde – Gratis), Lee Cattermole (ENG – Sunderland – £6 mio.)

Formodet Startopstilling

GK – Chris Kirkland
LB – Maynor Figueroa
RB – Mario Melchiot
CD – Titus Bramble
CD – Paul Scharner
RM – Michael Brown
LM – Charles N’Zogbia
DMC – Ben Watson / Hendry Thomas
AMC – Jordi Gomez
ST – Hugo Rodallega / AMC – Jason Koumas
ST – Jason Scotland / Hugo Rodallega

Man To Watch: Jason Scotland
Nøglespiller: Chris Kirkland
Overrated: Titus Bramble / Michael Brown
Underrated: Chris Kirkland
Young Gun: Scott Sinclair
Forgotten Man: Olivier Kapo

14. Stoke (Afvigelse: 14-18)
Træner: Tony Pullis (WAL)
Hjemmebane: Brittania Stadium (Kapacitet: 28,383)
Sidste sæsons placering: 12
Punchline: “Keep on truckin'”

En klub uden de helt store armbevægelser har været Stoke i dette transfervindue, dog har Tony Pullis udtrykt frustration over de manglende transferaktiviteter, men det er en anden historie.

Grundstammen på holdet er intakt, og er endda blevet forstærket af Dean Whiteheads ankomst fra Sunderland. Jeg har dog svært ved at se, at de skulle gentage sidste sæsons fremragende 12. plads. Midtbanen er efter min overbevisning blandt de svageste i PL, men et ganske solidt forsvar og to hyppige målscorere, i form af James Beattie og Ricardo Fuller, giver Stoke den afgørende kant til (formodentlig) endnu en sæson i PL.

Ikke så meget mere at sige til Stoke, der tager prisen som sommerens mest anonyme aktør på transfermarkedet.

Ind: Matthew Lund (ENG – Crewe – Kompensation), Ben Marshall (ENG – Crewe – Kompensation), Dean Whitehead (ENG – Sunderland – £3 mio.)

Ud: Vincent Pericard (FRA – Ingen klub), Jimmy Phillips (ENG – Ingen klub), Tom Thorley (ENG – Ingen klub), Marc Grocott (ENG – Ingen klub), Seyi Olofinjana (NIG – Hull – £3 mio.), Danzelle St Louis-Hamilton (ENG – Vauxhall – Lån), Ben Marshall (ENG – Northampton – Lån)

Formodet Startopstilling

GK – Thomas Sørensen
LB – Danny Higginbotham
RB – Andy Griffin
CD – Abdoulaye Faye
CD – Ryan Shawcross
RM – Liam Lawrence
LM – Matthew Etherington / Danny Pugh
CM – Rory Delap
CM – Dean Whitehead
CM – Glenn Whelan / Amdy Faye
ST – James Beattie

Man To Watch: Danny Pugh
Nøglespiller: Thomas Sørensen
Overrated: Salif Diao
Underrated: Ryan Shawcross
Young Gun: Ryan Shawcross
Forgotten Man: Dave Kitson

15. Bolton (Afvigelse: 14-18)
Træner: Gary Megson (ENG)
Hjemmebane: Reebok Stadium (Kapacitet: 28,723)
Sidste sæsons placering: 13
Punchline: “Zat Knight – We’re having a laugh”

Med købet af Zat Knight røg Gary Megson lige en “notch down in my book”, og var det ikke for en stærk stamme bestående af Jussi Jääskeläinen, Gary Cahill, Matty Taylor og Kevin Davies kunne Bolton hurtigt blive indlemmet i en nådesløs nedrykningskamp.

Generelt har jeg ikke et specielt svagt punkt for “Boring Bolton”, og hvis jeg lod følelserne tale, røg de ned under stregen. Men gudskelov kan jeg sagtens være objektiv, og kan godt se, at der er andre kandidater, der har større chance for at ryge ned blandt de næstbedste.

Garderingerne ser dog svage ud, og især på højre midtbane kniber det, da de kvalitetsmæssigt ikke har en oplagt mand til at indtage pladsen. Derfor kunne Bolton godt ende som en overraskende nedrykker, men umiddelbart placerer jeg dem på en 15. plads pga. den førnævnte stærke grundstamme.

Ind: Sean Davis (ENG – Portsmouth – Gratis), Paul Robinson (ENG – WBA – Lån), Zat Knight (ENG – Aston Villa – £4 mio.), Sam Ricketts (WAL – Stoke – £2 mio.), Lee Chung-Yong (SYK – FC Seoul – £2.2 mio.)

Ud: Blerim Dzemaili (SCH – Torino – £1.6 mio.), James Sinclair (ENG – Ingen klub), Nathan Woolfe (ENG – Ingen klub), Robert Sissons (ENG – Ingen klub)

Formodet Startopstilling

GK – Jussi Jääskeläinen
LB – Ricardo Gardner / Paul Robinson
RB – Gretar Steinsson / Sam Ricketts
CD – Zat Knight
CD – Gary Cahill
RM – Riga
LM – Matthew Taylor
DMC – Fabrice Muamba
CM – Sean Davis
ST – Johan Elmander
ST – Kevin Davies

Man To Watch: Kevin Davies
Nøglespiller: Jussi Jääskeläinen
Overrated: Johan Elmander / Gavin McCann / Zat Knight (Er Zat Knight overhovedet vurderet…)
Underrated: Matthew Taylor
Young Gun: Mark Davies
Forgotten Man: Danny Shittu

Birmingham-City-256x256

16. Birmingham (Afvigelse: 15-18)
Træner: Alex McLeish (SKO)
Hjemmebane: St. Andrews Stadium (Kapacitet: 30,009)
Sidste sæsons placering: 2 i Championship
Punchline: “We’re here to stay…Hopefully…”

Sammen med Wolves har Blues for alvor været ude at handle ind, hvilket også er nødvendigt som oprykkere og potentielle nedrykningsfavoritter. Alex McLeish’s køb ser fornuftige ud, og især eksotiske Christian Benitez ligner en farlig mand i front, mens Joe Hart kommer til at spille en nøglerolle i kassen.

Rutinerede PL-kræfter som Kevin Phillips, Lee Carsley og Stephen Carr giver PL-debutanterne Scott Dann, Giovanny Espinoz, Christian Benitez og Roger Johnson den nødvendige skulder at læne sig opad i en sæson, der formodentlig kommer til at gå op ad bakke det meste af vejen.

Dog kan den store PL-rutine i truppen ligne redningsplanken for The Blues, og jeg spår dem til en solid sæson uden at være prangende.

Ind: Christian Benitez (ECU – Santos Laguna – £9 mio.), Giovanny Espinoza (ECU – Barcelona Sporting Club – £200.000), Joe Hart (ENG – Man City – Lån), Scott Dann (ENG – Coventry – £3.5 mio.), Roger Johnson (ENG – Cardiff – £5 mio.), Lee Bowyer (ENG – West Ham – Gratis), Barry Ferguson (SKO – Rangers – £1.25 mio.), James O’Shea (IRL – Galway – IOP), Gregory Vignal (FRA – Lens – Gratis)

Ud: Carlos Costly (HON – Belchatow – Lån retur), Stephen Kelly (IRL – Fulham – Gratis), Mehdi Nafti (TUN – Aris – Gratis), Radhi Jaidi (TUN – Ingen klub), Robin Shroot (NIR – Burton – Lån), Krystian Pearce (ENG – Peterborough – Lån), Kemy Agustien (HOL – AZ – Lån retur), Scott Sinclair (ENG – Chelsea – Lån retur), Michael McKerr (NIR – Oldham – Gratis), James McPike (ENG – Kettering – Gratis)

Formodet Startopstilling

GK – Joe Hart
LB – David Murphy
RB – Stephen Carr
CD – Scott Dann / Liam Ridgewell / Giovanny Espinoza
CD – Roger Johnson
RW – Sebastian Larsson
LW – James McFadden
CM – Damien Johnson
CM – Barry Ferguson / Lee Carsley
ST – Kevin Phillips / James McFadden
ST – Christian Benitez

Man To Watch: Christian Benitez
Nøglespiller: Joe Hart
Overrated: Barry Ferguson
Underrated: Joe Hart
Young Gun: James O’Shea
Forgotten Man: Garry O’Connor

Wolverhampton-Wanderers-256x256

17. Wolverhampton (Afvigelse: 15-19 )
Træner: Mick McCarthy (IRL)
Hjemmebane: Molineux Stadium (Kapacitet: 29,303)
Sidste sæsons placering: 1 i Championship
Punchline: “We’re howling loud so be afraid”

Ulvene fra Wolverhampton har haft gang i kontraktforhandlingerne denne sommer, hvor det er blevet til hele otte nye tilgange. Alle otte har endda potentialet til at bryde ind i startopstillingen, hvilket kan forstyrre samspillet spillerne imellem, men kan eventuelt også højne niveauet hos de eksisterende Wolves-spillere.

Personligt syntes jeg, at man skal holde øje med unge Richard Stearman, som jeg spår en stor karriere i fremtiden, mens det også bliver spændende at følge Michael Kightly, der tidligere har været jagtet af flere Premier League klubber. Forsvaret ligner det stærkeste led hos Wolves, hvor Ronald Zubar og Michael Mancienne er fremragende indkøb, mens Greg Halford måske ikke lige falder under den kategori grundet hans tidligere “meritter”.

Af en oprykker at være ser det dog okay ud på papiret, og derfor spår jeg Wolves til at overleve deres gensyn med Premier League især grundet et udmærket forsvar, men det bliver på et hængende hår.

Ind: Nenad Milijas (SER – Røde Stjerne Beograd – IOP), Marcus Hahnemann (USA – Reading – Lån), Marlon Harewood (ENG – Aston Villa – Lån), Andrew Surman (ENG – Southampton – £1.2 mio.), Greg Halford (ENG – Sunderland – £2 mio.), Kevin Doyle (IRL – Reading – £6.5 mio.), Ronald Zubar (GLP – Marseille – £2.5 mio.), Michael Mancienne (ENG – Chelsea – Lån)

Ud: Stephen Gleeson (ENG – Milton Keyes Dons – IOP), Darren Potter (ENG – Sheffield Wednesday – IOP), Matt Bailey (ENG – Ingen klub), Lewis Gobern (ENG – Milton Keyes Dons – Gratis), Alex Melbourne (ENG – Ingen klub)

Formodet Startopstilling:

GK – Wayne Hennessey / Marcus Hahnemann
LB – Richard Stearman
RB – Greg Halford
CD – Christophe Berra / Michael Mancienne
CD – Ronald Zubar / Jody Craddock
RM – Michael Kightly
LM – Nenad Milijas
CM – Andrew Surman / David Edwards
CM – Karl Henry
ST – Kevin Doyle
ST – Sylvain Ebanks-Blake

Man To Watch: Michael Kightly
Nøglespiller: Kevin Doyle
Overrated: Greg Halford
Underrated: Richard Stearman
Young Gun: Richard Stearman
Forgotten Man: Darren Ward

18. Portsmouth (Afvigelse: 16-19)
Træner: Paul Hart (ENG) (NY)
Hjemmebane: Fratton Park (Kapacitet: 20,688)
Sidste sæsons placering: 14
Punchline: “We’re fucked”

Uha, uha, Pompey! Efter at have placeret dem som outsider i sidste sæson (hvilket ikke var i nærheden af at holde stik! Props til mig…), ligner det en rigtig svær sæson for den, i PL-sammenhæng, urutinerede manager Paul Hart i den kommende. Indenfor det seneste halve år er profilerne Peter Crouch, Jermain Defoe, Sean Davis og Glen Johnson blevet shanghaiet af PL rivaler (samt Lassana Diarra til Madrid), mens det har knebet en smule med at finde afløsere. Derudover er Sylvain Distin rygtet væk, og ham kan sydkystens fodboldstolthed slet ikke undvære. Flere problemer opstod i sidste uge, da utilpassede Niko Kranjcar annoncerede, at han forlader Pompey næste sommer, hvilket heller ikke just gavner moralen hos de blå fra Fratton Park.

Paul Hart har trods økonomiske problemer hentet en mindre flok spillere ganske gratis, men ingen af disse (Finnan, Mokoena, Piquionne, Niemi) ligner Top 10 materiale, snarere tværtimod. Desuden er Hart ude efter rædderlige Danny Shittu og den ringeste defensive midtbanespiller i gamet, Gavin McCann, så træneren satser tydeligvis på at blive fyret hurtigst muligt.

Portsmouth har dog (måske) fået ny formand i skikkelse af milliardæren Sulaiman Al-Fahim. Formandsskiftet er på tredje måned i gang med at blive forhandlet, hvilket godt kan give bange anelser på sydkysten. Hvis formandsskiftet bliver en realitet inden 1. september, skal Al-Fahim ud og spendere sine millioner på tiltrængte spillere. Hvis ikke det sker, kan sydkystens svar på Newcastle i denne sæson godt tænkes at forlade det fine selskab, hvilket jeg også spotter i min blanke krystalkugle hjemme på stuebordet.

Ind: Aaron Mokoena (SAF – Blackburn – Gratis), Steve Finnan (IRL – Espanyol – Gratis), Frederic Piquionne (FRA – Lyon – Lån), Antti Niemi (FIN – Ingen klub – Gratis)

Ud: Glen Johnson (ENG – Liverpool – £17 mio. inklusive £7 mio. gæld til Pool fra Crouch-skiftet), Djimi Traore (MLI – Monaco – Gratis), Joe Collins (ENG – Ingen klub), Sean Davis (ENG – Bolton – Gratis), Noe Pamarot (FRA – Ingen klub), Glen Little (ENG – Sheffield United – Gratis), Jerome Thomas (ENG – Ingen klub), Lauren (CAM – Ingen klub), Andre Blackman (ENG – Bristol City – Gratis), Armand Traore (FRA – Arsenal – Retur fra lån), Peter Crouch (ENG – Tottenham – £9 mio.), Arnold Mvuemba (FRA – Lorient – Lån), Andrea Mbuyi-Mutombo (BEL – Standard Liege – Gratis), Ryan Gazet du Chattelier (ENG – Weymouth – Lån), Callum Reynolds (ENG – Luton – Lån)

Formodet Startopstilling

GK – David James
LB – Nadir Belhadj
RB – Steve Finnan
CD – Younes Kaboul
CD – Sylvain Distin
RM – John Utaka
LM – Niko Kranjcar
DMC – Aaron Mokoena / Hayden Mullins
CM – Papa Bouba Diop
ST – Frederic Piquionne
ST – Dave Nugent

Man To Watch: Frederic Piquionne
Nøglespiller: David James
Overrated: John Utaka
Underrated: Nadir Belhadj
Young Gun: Marc Wilson….
Forgotten Man: Linvoy Primus

burnley-fc

19. Burnley (Afvigelse: 17-20)
Træner: Owen Coyle (IRL)
Hjemmebane: Turf Moor (Kapacitet: 22,546)
Sidste sæsons placering: 5 i Championship (Vandt play-off finalen)
Punchline: “The Beast has arrived”

Som et mandskab der kun kan overraske, dukkede Burnley op og snuppede den tredje oprykningsplads efter en finalesejr over et svagt Sheffield United-mandskab. Owen Coyle er for alvor blevet kult i Burnley, og hans popularitet blev ikke mindre, da han afviste sin favoritklub, Celtic og chancen for Champions League bold, tidligere på sommeren.

Der venter dog Coyle og hans upåagtede mandskab en særdeles svær opgave blandt de bedste på trods af en overraskende sejr over Man U i sæsonens anden kamp. Burnley spillede dog friskt til i den forgangne sæson, da de bl.a. sendte Fulham, Arsenal og Chelsea ud af FA cup’en, og fordi forventningerne er så lave til Burnley, kan de godt overraske eksperterne i deres første sæson blandt de bedste. Trupmæssigt udgør de dog ingen trussel på papiret, da det er lutter Championship navne, der præger holdkortet. Men som sagt, kan deres chance være, at alle (inkl. denne blog) undervurderer underdogs’ene fra Burnley, og hvem elsker ikke en god underdog story?

Jeg ser i hvert fald frem til at følge dem i PL og hepper dem frem i alle kampe med undtagelse af et par stykker mod nogle velkendte hvidklædte spillere med kælenavnet, The Cottagers.

Ind: Steven Fletcher (SKO – Hibernian – £3 mio.), David Edgar (CAN – Newcastle – Kompensation), Tyrone Mears (JAM – Derby – £500.000), Brian Easton (SKO – Hamilton – £350.000), Richard Eckersley (ENG – Man Utd – Kompensation), Fernando Guerrero (ECU – Indepediente del Valle – Lån), Andre Bikey (CAM – Reading – £2.8 mio.)

Ud: Gabor Kiraly (UNG – 1860 München – Gratis), Steve Jones (ENG – Walsall – Gratis), Alan Mahon (IRL – Tranmere – Gratis), Alex MacDonald (SKO – Falkirk – Lån), Besart Berisha (ALB – Bielefeld – £75.000)

Formodet Startopstilling

GK – Brian Jensen
LB – Christian Kalvenes / Graham Alexander
RB – Tyrone Mears
CD – Steven Caldwell
CD – Clarke Carlisle
RM – Wade Elliott / Chris Eagles
LM – Robbie Blake
CM – Joey Gudjonsson / Andre Bikey
CM – Kevin McDonald / Chris McCann
ST – Martin Paterson
ST – Steven Fletcher

Man To Watch: Steven Fletcher
Nøglespiller: Brian Jensen
Overrated: Joey Gudjonsson
Underrated: Chris Eagles
Young Gun: Kevin McDonald
Forgotten Man: Remco van der Schaaf

20. Hull (Afvigelse: 18-20)
Træner: Phil Brown (ENG)
Hjemmebane: KC Stadium (Kapacitet: 25,404)
Sidste sæsons placering: 17
Punchline: “Spray tan anyone?”

Hulls kontroversielle manager, Phil “Fake Tan” Brown, skabte sidste år et orange storhold i svøb bestående af oldinge og manglende talent (Og alligevel slog de os to gange…..), og har haft væsentlige problemer med at lokke nye folk til det midtengelske til en ny legendarisk sæson. Dog har Brown af en eller anden forunderlig grund fået lokket talentfulde Jozy Altidore til klubben, hvilket på papiret virker som et højst fornuftigt lån. Om Phil Brown uddeler  gratis spray tan kort til nye spillere melder historien intet om, men Altidore kunne, efter min kyndige mening, sagtens have valgt en mere hensigtsmæssig destination.

Indtil videre er profilen Michael Turner stadig at finde på K(F)C Stadium, og den eneste mærkbare afgang er højrebacken Sam Ricketts, der er skiftet til Gary Megsons Bolton. Irske Stephen “Mad Dog” Hunt virker, ligesom Altidore, også som en fornuftig tilgang, men det er stadig en gang tynd hønsekødssuppe, der foreligger Hulls hjemmebanepublikum. Funnyman Bullard er stadig at finde på skadeslisten efter sin katastrofale debut, der endte efter 30 minutter, og ikke engang han, eller playmaker Geovanni, kan redde denne synkende skude.

Brown skal finde på andet end offentlig rundkredspædagogik, hvis Hull skal overleve den svære anden sæson i Premier League. I for once tror ikke på Brown og hans højst tvivlsomme kompetencer indenfor mandskabsbehandling, og derfor er de placeret i Premier Leagues røvHull(!)

Ind: Steven Mouyokolo (FRA – Boulogne – IOP), Seyi Olofinjana (NIG – Stoke – £3 mio.), Jozy Altidore (USA – Villarreal – Lån), Stephen Hunt (IRL – Reading – IOP), Kamel Ghilas (ALG – Celta Vigo – £1.7 mio.)

Ud: Dean Windass (ENG – Darlington – Gratis), Ryan France (ENG – Sheffield United – Gratis),  Michael Bridges (ENG – Ingen klub), John Welsh (ENG – Tranmere – Gratis), James Bennett (ENG – Darlington – Gratis), Joe Lamplough (ENG – Ingen klub), Matthew Plummer (ENG – Darlington – Gratis), Tom Woodhead (ENG – Ingen klub), Wayne Brown (ENG – Leicester – IOP), Sam Ricketts (WAL – Bolton – £2 mio.)

Formodet Startopstilling

GK – Boaz Myhill / Matt Duke
LB – Kevin Kilbane
RB – Bernard Mendy
CD – Kamil Zayatte / Anthony Gardner
CD – Michael Turner
RM – Richard Garcia
LM – Stephen Hunt
CM – George Boateng / Seyi Olofinjana
CM – Jimmy Bullard
AMC – Geovanni
ST – Daniel Cousin / Caleb Folan / Jozy Altidore

Man To Watch: Jozy Altidore
Nøglespiller: Michael Turner / Jimmy Bullard
Overrated: Daniel Cousin
Underrated: Michael Turner
Young Gun: Jozy Altidore
Forgotten Man: Jimmy Bullard

Karriere Som Spåkone…. Nej!

PL

Inden denne sæson satte jeg mig foran min 100 kilos Dell bærbare og kreerede en omfattende sæsonoptakt, hvor jeg prøvede at forudsige, hvilke slutplaceringer de tyve hold ville indtage sidst i maj 2009.

Og i retroperspektiv var det lidt af en fadæse, nu hvor jeg tager et kig på sluttabellen.

Undertegnedes bud var følgende med min afvigelse noteret efter mandskabet (De endelige placeringer i parantes):

1. Manchester United – Afvigelse 1-2 (Man U)
En af to som jeg rent faktisk ramte rigtigt på! Men det var vel i bund og grund også en no-brainer!

2. Chelsea – Afv. 1-2 (Liverpool)
Regnede egentlig med at Luiz Felipe Scolari ville få succes som Blues træner, men her tog jeg fejl og han røg på porten i februar. Guus Hiddink overtog og førte Chelski til en udmærket tredjeplads, hvilket dog ikke hjalp min forudsigelse….

3. Liverpool – Afv. 3-4 (Chelsea)
Rafa har rent faktisk overrasket mig i denne sæson på trods af spiller materiale som Fabio Aurelio, Ryan Babel og Alvaro Arbeloa, og de røde fra Anfield tog lige akkurat andenpladsen fra Chelski!

4. Arsenal – Afv. 3-4 (Arsenal)
Arsenal trak sorteper blandt de store, men dette forventede jeg sådan set også i det tætte ræs i toppen! To ud af fire er udmærket, men bedre bliver det ikke, når vi bevæger os nedad i tabellen…

5. Aston Villa – Afv. 5-9 (Everton)
Aston Villa forbedrede ikke sidste års sjetteplads, hvilket jeg ellers havde spået dem til. At Martin Laursen blev langtidsskadet, og siden stoppede sin karriere, var medvirkende til en horribel formkurve i andet halvår af sæsonen, hvilket betød, at Villa både mistede kontakt med Arsenal og i sidste ende også Everton.

6. Portsmouth – Afv. 5-9 (Aston Villa)
Uha, her ramte min pil ikke engang skiven! At Harry Redknapp forlod Pompey midt i sæsonen, kunne jeg dog ikke have forudset og afløser Tony Adams røg hurtigt på porten efter elendige resultater. Konklusionen for de blå fra sydkysten blev i stedet en uimponerende 14. plads!

7. Tottenham – Afv. 5-9 (Fulham)
Redknapp tog, i stedet for Pompey, over i Tottenham, hvor han stille og roligt forbedrede Spurs’ form efter Juande Ramos blev smidt på gaden. Min forudsigelse var ganske tæt på at holde stik i dette tilfælde, bare for at smide lidt high-fives i min retning…

8. Manchester City – Afv. 5-9 (Tottenham)
Citys milliarder var ikke nok til at slutte i top 8 og derudover var de heller ikke indenfor min forudsagte afvigelse. Regner dog med, at de opruster seriøst i sommerpausen og der venter formodentlig en top 8 placering lige om hjørnet.

9. Everton – Afv. 6-11 (West Ham)
Endnu engang beviste David Moyes, at han med få midler kan få det maksimale ud af en tynd spillertrup. Til mit forsvar var ingen spillere tjekket ind hos The Toffees, da jeg dømte dem til en lidet flatterende 9. plads.

10. Blackburn – Afv. 8-14 (Man City)
En højst overvurderet bedømmelse af Paul Inces evner som træner dømte denne forudsigelse til fiasko lige fra start. Fat Sam fik en smule styr på tropperne, men ikke nok til Rovers røg indenfor min afvigelsesratio!

11. Newcastle – Afv. 8-14 (Wigan)
Hvem havde forudset, at Newcastle ville tage turen ned i Championship? Ikke forfatteren til dette indlæg! Men med Kevin Keegans tidlige afgang lignede det for alvor en svær opgave for afløser Joe Kinnear, der senere gik ned med hjerteproblemer, hvorefter Shearer fik “æren” af at føre Toon ned blandt de næstbedste.

12. West Ham – Afv. 8-14 (Stoke)
Zola havde en absolut godkendt første sæson som manager efter at have afløst Alan Curbishley, der ikke fik mange chancer først på sæsonen med et middelmådigt mandskab. The Hammers var dog indenfor afvigelsen, da de lige sneg sig ind i top 10 med en niendeplads.

13. Wigan – Afv. 12-17 (Bolton)
Wigan endte i midten af tabellen, men overstrålede mine forventninger med en 11. plads. Steve Bruce does it again!

14. Fulham – Afv. 12-17 (Portsmouth)
Yikes! Syv pladser ramte jeg forbi med mine egne helte fra Craven Cottage! Hvem havde turdet håbe på det efter vi råsnavede med nedrykningsstregen det meste af 2007/08 sæsonen!? Roy Hodgson ER en legende! Europa League, here we come!

15. Sunderland – Afv. 13-17 (Blackburn)
Sunderland endte i omegnen af mine forventninger og går en svær sæson i møde!

16. Middlesbrough – Afv. 13-18 (Sunderland)
Down The Boro….. Boros talentfulde ynglinge (samt en overvægtig overbetalt uskarp brasilianer ved navn Afonso) må tage turen ned i Championship og forhåbentlig kan Fulham udnytte dette til at shanghaie et par spillere (dog ikke en overvægtig overbetalt uskarp brasilianer ved navn Afonso)!

17. West Bromwich – Afv. 16-20 (Hull)
Som den eneste oprykker havde jeg WBA til at overleve….. Og resten er historie… En fadæse af en historie…

18. Bolton – Afv. 16-20 (Newcastle)
Gary Megson fik styr på tropperne og Kevin Davies bombede som Bush i en B52’er! Impressive med den flok knoldesparkere!

19. Stoke – Afv. 18-20 (Middlesbrough)
Måske der skulle rejses en statue af Tony Pullis i Stoke-on-Trent! Det så umuligt ud det meste af sæsonen, men pludselig skød The Potters afsted som en raket og endte på en fantastisk 12. plads. 

20. Hull – Afv. 18-20 (West Bromwich)
Det startede så godt og sluttede så skidt… Men Phil Brown og hans pædagogiske rundkreds i Hull klarede lige akkurat skærerne og må vente til næste sæson med at rykke ned…